A Wharton, un nuovo leader affronta le guerre culturali

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Essendo la più antica business school della nazione, la Wharton School of the University of Pennsylvania ha avuto un’influenza enorme sulla formazione della cultura aziendale americana. Per più di un secolo, Wharton ha insegnato agli aspiranti capitalisti come entrare in nuovi mercati, sconfiggere la concorrenza e coniare profitti.

Oggi, mentre le competenze fondamentali necessarie per gestire un’impresa sono ancora importanti, le aziende sono anche alle prese con preoccupazioni che vanno ben oltre il bilancio. Diversità e inclusione, disuguaglianza, cambiamento climatico, immigrazione e, più in generale, il ruolo delle imprese nella società sono tutte parte della conversazione, in sala riunioni e in classe. E all’inizio di quest’anno, per portare la scuola in una nuova direzione, Wharton ha assunto Erika James come nuovo preside.

La signora James, che ha studiato al Pomona College prima di ricevere il dottorato di ricerca in psicologia organizzativa presso l’Università del Michigan, è particolarmente adatta per il ruolo. La sua ricerca ha incluso il lavoro sulla diversità sul posto di lavoro, così come la gestione attraverso una crisi, che l’ha portata a svolgere un lavoro di consulenza con grandi aziende che affrontano sfide importanti.

Prima di entrare in Wharton, è stata preside della Goizueta Business School della Emory University e professore presso la Darden School of Business presso l’Università della Virginia.

Questa intervista è stata condensata e modificata per chiarezza.


Quali erano i tuoi modelli di ruolo professionali quando stavi crescendo?

Conoscevo la vita che volevo avere, ma non conoscevo la carriera che avrei promosso per creare quella vita. Sono sempre stato molto attratto dall’essere a mio agio, se vuoi, anche se eravamo davvero sale della terra, gente della classe media. Mia madre era un’insegnante. Quindi il mio primo modello di comportamento era davvero il fatto che avevo una madre che lavorava, e la maggior parte degli amici che avevo no. Ho solo pensato che avrei lavorato anch’io, anche se non ho mai voluto essere un insegnante. Il mio patrigno aveva la sua pratica come psicologo clinico, ma non gli importava mai veramente dei soldi. Era solo molto interessato al lavoro che faceva. Sono rimasto davvero incuriosito dal lavoro che ha svolto e dubito che avrei imparato a conoscere la psicologia se non fosse stato per il mio patrigno. Quindi penso di essere stato più influenzato dalla sua carriera.

Come sei finito a farti coinvolgere nella formazione aziendale?

Quando ero al Michigan, mi sono reso conto che mi piaceva molto la ricerca e avevo davvero domande interessanti a cui volevo rispondere, e quelle domande riguardavano principalmente ciò che accade nelle organizzazioni. Cosa succede nelle aziende? Perché le aziende operano e si comportano come fanno?

Mi sono laureato velocemente perché ero pronto per iniziare a lavorare. Non vedevo l’ora di trasferirmi nel mondo e avere uno stipendio. Stavo guardando più a una sorta di ruoli aziendali tradizionali. Il mio consulente per la tesi ha detto: “Sarai sempre in grado di farlo, ma in questo momento ti sto chiedendo di prenderti un anno e perseguire qualcosa in un ambiente universitario. Se non ti piace, puoi passare facilmente a McKinsey, American Express o Pfizer “. Ho davvero rispettato la sua opinione. E così sono andato a fare domanda per un lavoro accademico. Mi aspettavo di partire dopo un anno e 20 anni dopo sono ancora nel mondo accademico.

È un percorso più sicuro per una vita comoda lavorando alla Pfizer o all’American Express rispetto a quello che sta per entrare nel mondo accademico. Cosa ti ha fatto sentire a tuo agio con quella decisione?

C’era un sacco di angoscia nel pensare a quella decisione. Ho ricevuto un’offerta da Pfizer, e questo è stato quando il Viagra era appena uscito, e stavo guardando il pacchetto di stock option che stavano offrendo. Con il senno di poi, sciocco io per non aver colto l’occasione. Ma quello che ho capito è che mi sentivo molto meglio per il lavoro che stavo facendo nell’istruzione superiore. Sentivo che l’impatto che avrei potuto avere con la mia ricerca e con gli studenti era una vocazione più profonda di qualunque lavoro avrei fatto nelle risorse umane per Pfizer.

Con il tuo lavoro di consulenza stavi chiaramente guardando agli affari, alle verruche e tutto il resto. Che impatto ha avuto questo sul tuo lavoro oggi?

Ho passato gli ultimi 20 anni a guardare al lato oscuro del business. Non mancano mai i casi di studio da studiare o di cui scrivere. Quello che ho capito una volta che ho iniziato ad avere l’opportunità di impegnarmi in ruoli di leadership nella formazione aziendale è che ora ho una piattaforma per cambiare la narrativa intorno al business. Il business per molti anni ha avuto una reputazione così cattiva e negativa che penso stesse inibendo le persone che avevano abbastanza talento dal voler perseguire gli affari come possibilità di carriera.

In che modo il programma di studi di Wharton viene rimodellato per affrontare la maggiore attenzione alle questioni ambientali, sociali e di governance, alla diversità e all’inclusione?

È un duplice processo. Le conversazioni nelle aule stanno cambiando perché gli studenti lo chiedono. La loro aspettativa è che sia nel nostro programma. Avremo corsi, materiale di lettura e discussioni sulla responsabilità sociale delle imprese. Dobbiamo. Se vogliamo continuare a essere una scelta attraente per gli studenti delle business school, il nostro curriculum deve riflettere ciò che chiedono come parte della loro esperienza nella business school. Quindi sta iniziando a succedere.

Direi anche che c’è una generazione di docenti che ora sta assumendo ruoli di leadership significativi come presidenti di dipartimento, ad esempio, che hanno molta più influenza nella preparazione del curriculum e nell’impostazione dell’agenda, e quei docenti sono sempre più allineati con la provenienza degli studenti .

In che modo la politica sta entrando in classe?

Non è un segreto che le istituzioni accademiche in generale siano generalmente percepite come marchi più liberali o progressisti, piuttosto che conservatori. Ma una business school è potenzialmente un po ‘più equilibrata. Siamo un microcosmo di ciò che sta accadendo nel mondo. E da un po ‘di tempo è diventato un vantaggio non essere coerentemente allineati con il movimento progressista. Quindi penso che alcuni dei nostri studenti e alcuni dei nostri docenti abbiano sentito di essere stati spinti sottoterra perché le loro opinioni e ideologie sono diverse dalle ideologie percepite di un movimento più progressista. E questo è un posto difficile. Non dobbiamo necessariamente essere tutti d’accordo su tutto, ma dobbiamo capire come interagire e rispettare i punti di vista, le opinioni e le convinzioni di tutti i membri della nostra comunità. Penso che le scuole di business stiano lottando con questo, così come le aziende.

L’MBA conta ancora?

Sono il preside della business school, quindi sì, l’MBA conta ancora.

Credi che ci siano stati progressi quando si tratta di diversità, inclusione e opportunità davvero significative per uomini e donne di colore negli ultimi anni in Corporate America?

I dati parlano da soli. Non ci sono stati molti progressi se si guarda al numero enorme di CEO o neri neri all’interno di uno o due rapporti di segnalazione del CEO. Perché è così? Penso che sia il caso che non abbiamo completamente dato la priorità tanto quanto ne abbiamo parlato. E i due sono molto, molto diversi.

Nel 2020 in seguito all’uccisione di George Floyd, gli sforzi galvanizzanti di amministratori delegati e dirigenti sono diversi da qualsiasi cosa avessi mai visto prima. La domanda è quanto di ciò che abbiamo visto quest’estate sia stata una reazione alla sua uccisione, rispetto a quanto sarà uno sforzo sostenuto per pensare davvero ai modi in cui le organizzazioni reclutano, attraggono, sviluppano, promuovono e compensano i professionisti neri. Il tempo lo dirà.

Ti sei mai sentito come se avessi dovuto lavorare il doppio o che ci fossero stati ostacoli a causa del tuo genere o della tua razza?

Ovviamente. Ma una delle cose interessanti con cui sono stato alle prese è quanta di quella è la pressione che metto su me stesso, contro quanta di quella è la pressione che ho effettivamente sentito da altre persone. Non ho le risposte, ma sicuramente mi sono messo molta pressione con la convinzione che dovevo essere molto meglio, che non c’era spazio per errori o sbagli. In un certo senso mi spinge in modi che ovviamente hanno portato a opportunità piuttosto straordinarie.

Come pensi che cambierà Wharton durante il tuo mandato?

Non credo che possiamo semplicemente presumere che, poiché siamo Wharton, possiamo semplicemente riposare sugli allori e dire, saremo sempre al sicuro. Dobbiamo essere consapevoli che la nostra concorrenza non è solo altre scuole di business. La nostra concorrenza è l’autocompiacimento e quando sei il migliore è molto facile diventare compiacenti. Quindi una delle cose che spero che il mio incarico di decano farà è motivarci a pensare a come vogliamo definire la formazione aziendale in futuro, e non solo fare affidamento su ciò che abbiamo fatto in passato.

Penso che il fatto di essere la prima preside donna di Wharton significhi che probabilmente ci saranno differenze nel modo in cui mi impegno con i nostri alunni, con i nostri studenti e con la nostra facoltà che riflettono chi sono come donna a questo livello negli affari formazione scolastica. Semplicemente non siamo molti.

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