Classico e cosmopolita: i ristoranti di New York lottano per restare aperti

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Non è mai appena riguardo al cibo.

Dai modesti ristoranti etnici con piatti che ricordano la casa ai commensali classici in cui il sever conosce il tuo nome e ha il tuo ordine quando sei seduto, uno degli elementi più attraenti nei ristoranti di New York non è sempre nel menu: Comunità.

Questa è solo una delle tante perdite che i newyorkesi e i ristoratori hanno subito nei mesi trascorsi da quando la pandemia ha bloccato la città. Le sale da pranzo vuote hanno preceduto i licenziamenti, portando i ristoranti a rinforzare i loro servizi di asporto e consegna mentre cercavano di trovare modi per convincere i clienti nervosi.

I pasti all’aperto hanno aiutato, ma il clima più fresco e il crescente tasso di infezione fanno sì che i proprietari si chiedano come faranno, figuriamoci a sopravvivere, nei prossimi mesi.

Il Times ha visitato due ristoranti che a modo loro hanno convocato la comunità: Joloff, un ristorante senegalese a Brooklyn, e il Riverdale Diner, un’istituzione del Bronx. A parte i tempi migliori e più affollati, i proprietari aspettano di vedere cosa faranno i funzionari locali.

Qualsiasi commensale può offrire uova fresche di campagna per colazione. Il Riverdale Diner va oltre e ti consente di scegliere il paese di cui preferisci lo stile: dagli huevos rancheros messicani alle uova in stile dominicano con purè di platano soffocato con cipolle rosse. E sì, per coloro che ricordano i primi anni del diner nel nord del Bronx, non lontano dal Gaelic Park, viene ancora servita una colazione irlandese.

Avere un menu che piacesse a tutti era molto più semplice quando il ristorante aprì nel 1967, quando il quartiere era fortemente irlandese ed ebraico. Ma come la città è cambiata, anche le offerte del commensale sono cambiate.

“Abbiamo sempre avuto un menu per tutti”, ha detto Anna Kaperonis, che ha aperto il Riverdale Diner con suo marito George. “Cerchiamo di fare un po ‘per tutti e, con il passare degli anni, abbiamo aggiunto più elementi”.

In una recente piovosa mattina un cameriere con maschere e guanti è andato di tavolo in tavolo prendendo ordini e riempiendo tazze di caffè prima di svanire dietro il bancone e attraverso le porte della cucina. La grande sala da pranzo principale era vuota, così come l’area delle tende allestita nel parcheggio. In cucina, i lavoratori cucinavano e preparavano il cibo per le consegne.

“Quando è arrivata la pandemia, abbiamo avuto una vacanza inaspettata”, ha detto Gustavo Barrera, 22 anni, mentre insaccava rapidamente pasti da asporto. “Ora devo lavorare di più per pagare i miei debiti.”

Dalla riapertura, solo la metà del personale di 40 persone è stata riportata indietro, ha detto Joe Daka, il manager del ristorante. Ora lavorano tre giorni invece di cinque, il che aiuta a mantenere un maggior numero di persone occupate.

“Abbiamo alcuni lavoratori che sono qui da 35 anni”, ha detto Daka. “Alcuni di loro si sono mossi. Alcuni di loro hanno ricevuto controlli di stimolo. Ma hanno figli, vogliono mangiare. Grazie a Dio siamo ancora aperti. “

L’ampio menù offerto da grandi ristoranti come il Riverdale Diner, pur essendo un richiamo per i suoi clienti, ha i suoi costi, poiché una così vasta gamma di ingredienti deve essere tenuta a portata di mano.

“Alla gente piacciono i commensali perché possono avere quello che vogliono quando lo vogliono”, ha detto la signora Kaperonis.

Sebbene non fosse un problema quando la cena era al massimo di 205 persone, i proprietari stanno ora valutando la possibilità di tagliare il menu per risparmiare denaro.

E quando il tempo si fa più freddo, porteranno i caloriferi all’esterno per incoraggiare a cenare lì. Ma questa è una misura provvisoria.

“Si spera che consentano il 50 per cento di capacità”, ha detto. “Allora speriamo per il meglio, speriamo di trovare un vaccino e che tutti riprendano la loro vita”.

A Joloff, che prende il nome dal piatto di riso dell’Africa occidentale, il personale è un affare di famiglia. Poco dopo essersi trasferito a New York dal Senegal nel 1990, Papa Konare Diagne iniziò a vendere il cibo che preparava nel suo appartamento ad amici rastafariani.

Il suo successo nella vendita di pasti da casa lo ha portato ad aprire un ristorante a Bedford-Stuyvesant con sua moglie e i suoi fratelli nel 1995.

Dopo 17 anni, la gentrificazione e l’aumento degli affitti lo hanno portato nella sua attuale posizione, nello stesso quartiere, dove ha muri ricoperti di arte e tavoli disposti davanti a un palco leggermente rialzato.

“Da quando ho aperto, abbiamo parlato molto, esibizioni e percussioni”, ha detto. “Questo era orientato alla cultura e alla comunità”.

Ma da quando è scoppiata la pandemia, il palcoscenico è diventato silenzioso. Sono finite anche le feste private per celebrare cerimonie di denominazione, matrimoni e compleanni.

“Non posso avere troppe persone qui contemporaneamente”, ha detto il signor Diagne. “Sono qui con la mia famiglia, ma ci tengo più alla loro salute che ai soldi.”

Quelle attività orientate alla comunità, così come il cibo, avevano aiutato Joloff ad attrarre una clientela diversificata.

“Abbiamo avuto anche una generazione più giovane dal Medio Oriente e dall’Asia meridionale”, ha detto. “Sono molto curiosi del cibo.”

Quella curiosità era l’entree del signor Diagne per offrire tour del Senegal e stabilire una relazione di città gemella tra Brooklyn e l’isola di Goree, al largo della costa senegalese, dove gli africani schiavizzati venivano ammassati su navi dirette ai Caraibi e alle Americhe.

“Portare persone a visitare la madrepatria è sempre stata un’estensione del ristorante”, ha detto. Ma i tour, insieme a un festival da lui organizzato in Senegal, per ora sono stati cancellati.

Il signor Diagne sta ora cercando di trovare modi per risparmiare denaro, incluso l’assunzione di un corriere con uno scooter piuttosto che fare affidamento su servizi basati su app che prendono una forte fetta.

“Spero di avere più consegne”, ha detto, “perché è lì che sarà l’attività.”

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