Harley Davidson lascerà l’India dopo scarse vendite

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NUOVA DELHI – Bhupender Singh era accovacciato sopra un serbatoio del carburante all’interno di uno showroom Harley-Davidson. Una fila di motociclette brillava nel sole pomeridiano; uno rosso metallizzato, un altro con una finitura nera opaca e una variante leggermente più alta in blu.

Le motociclette non erano in vendita, ma da riparare. La porta d’ingresso della concessionaria era chiusa a chiave. Harley-Davidson, la società orgogliosamente americana, sta rinunciando all’India a causa delle scarse vendite, dopo oltre un decennio di ricerca di un luogo enorme ma in definitiva frustrante per fare affari.

“Adesso è tutto finito”, ha detto il signor Singh, un rappresentante dell’assistenza. “Non ci sono più biciclette da vendere.”

La chiusura ha inferto un duro colpo alle ambizioni dell’India di attirare i produttori, una campagna modellata sul successo della Cina chiamata “Make in India”. Ha frenato gli sforzi di Harley-Davidson per espandere la sua popolarità all’estero. E si blocca un piccolo ma devoto gruppo di devoti Harley che si chiedono come faranno a far brontolare le loro preziose corse.

“È come perdere qualcuno della tua famiglia”, ha detto Sandeep Bharadwaj, amministratore delegato di un’azienda di produzione di autobus, che ha speso più di $ 40.000 per la sua motocicletta Fat Boy. “Avevamo la certezza mentale che fossero presenti fisicamente e che avrebbero potuto aiutarci con i pezzi di ricambio”.

Le aziende che cercano il prossimo boom guardano da tempo l’India, un paese di 1,3 miliardi di persone con una classe media ambiziosa. La creazione di un negozio lì, tuttavia, rimane difficile. Le strade e le rotaie sono inadeguate in molte aree. Le politiche fondiarie flummox costruzione. La burocrazia indiana è famigerata.

Con la sua campagna “Make in India”, il primo ministro Narendra Modi ha promesso di ridurre gli ostacoli burocratici, investire in infrastrutture e prendere altre misure per attirare posti di lavoro di produzione e design di alto livello.

Anche prima della pandemia, la campagna era stata deludente. Produzione contribuisce meno alla produzione economica dell’India rispetto a dieci anni fa. Il governo ha lottato per costruire un ecosistema per i produttori, comprese infrastrutture e parchi industriali. I piccoli fornitori che potrebbero aiutare un grande produttore a rimpolpare una catena di approvvigionamento hanno difficoltà a ottenere credito.

“Harley è venuta a produrre per il vostro mercato”, ha detto CP Chandrashekhar, economista ed ex professore presso la Jawaharlal Nehru University di Nuova Delhi. “Se non sono felici, si alzeranno e se ne andranno.”

Un portavoce del ministero del Commercio di Nuova Delhi ha detto che il governo sta cercando di ridurre la burocrazia per le aziende.

Nonostante le difficoltà, qualsiasi produttore straniero interessato all’India deve esplorare la possibilità di aprire un negozio qui. Il paese ha alcune delle barriere commerciali più ripide tra le grandi nazioni del mondo. Il presidente Trump ha ripetutamente ha citato gli alti doveri sulle moto Harley-Davidson nei suoi negoziati commerciali con New Delhi.

L’India ha ridotto le tariffe sulle motociclette Harley dal 75% al ​​50% nel 2018. Tuttavia, il governo addebita un’imposta aggiuntiva del 31% sulle due ruote, uno dei più alti al mondo.

Harley-Davidson ha deciso di mettere insieme le biciclette all’interno del paese. L’azienda con sede a Milwaukee ha inviato kit di smontaggio – pacchetti di parti da assemblare – per modelli a bassa potenza, come la Street 750, alla sua fabbrica fuori Nuova Delhi. La firma, le motociclette di fascia alta venivano ancora spedite dagli Stati Uniti.

Ma le vendite sono diminuite dopo un aumento iniziale e l’operazione in India ha sofferto del fatturato dei dirigenti. Harley-Davidson ha venduto un totale di 2.470 biciclette in India nei 12 mesi che si sono conclusi a marzo, quasi la metà del numero raggiunto cinque anni fa, secondo la Society of Indian Automobile Manufacturers, un’organizzazione senza scopo di lucro che rappresenta le case automobilistiche.

Anche le motociclette dell’azienda sono rimaste fuori dalla portata di molti. Il modello di punta di Harley supera $ 88.000 a Delhi al netto di tasse e diritti di licenza. Questo è 41 volte il reddito medio annuo dell’India, secondo la Banca Mondiale.

Le persone in India preferiscono in modo schiacciante biciclette più economiche e leggere che siano facili da manovrare lungo le strade piene di buche e soffocate dal traffico del paese. La bici più costosa di Hero MotoCorp, uno dei maggiori produttori di motociclette e scooter del paese, costa circa $ 1.500.

Le mosse di Harley-Davidson in India fanno parte di una più ampia ristrutturazione. Il cliente medio di Harley sta invecchiando velocemente. Le sue vendite sono state stagnanti e la redditività è diminuita.

Sotto Jochen Zeitz, il suo nuovo presidente e amministratore delegato, la società sta ridimensionando le concessionarie, limitando la produzione a una manciata di modelli e scartando sconti per ritrarre le moto come un oggetto di lusso esclusivo.

“È sempre una proposta complicata perché i clienti possono essere spenti”, ha affermato Stephen Brown, senior director di Fitch Ratings, un’agenzia di rating del credito con sede a Chicago. “È un delicato equilibrio quello che stanno camminando in questo momento.”

Il nome Harley non scomparirà del tutto dall’India. L’azienda disse il mese scorso che ha raggiunto un accordo per “vendere e riparare” le sue motociclette tramite Hero, la compagnia locale, che ha detto che avrebbe anche “sviluppato e venduto” motociclette con il marchio Harley. Con la chiusura della propria fabbrica, il destino della Street 750, la moto Harley più popolare in India, non è chiaro. Harley sta anche licenziando circa 70 lavoratori.

Gli appassionati di Harley indiani si chiedono cosa significhi per loro.

Nel 2014, Gaurav Gulati, un pilota Harley di lunga data, è stato invogliato dall’amministratore delegato della società in India ad aprire una concessionaria a Nuova Delhi.

Il signor Gulati voleva fare le cose in grande. Perlustrò la città alla ricerca di un posto ideale e si stabilì in un magazzino abbandonato che avrebbe trasformato in un negozio Harley chic con un caffè, un’officina, un garage, armadietti e persino una doccia per i motociclisti. Quando il suo negozio aprì due anni dopo, due dei capi dell’azienda in India erano andati e venuti.

Il signor Gulati è uno dei 33 concessionari che ha affermato di aver investito quasi 27 milioni di dollari nelle proprie concessionarie, con alcuni in espansione solo a febbraio. È seduto su un investimento di $ 1,2 milioni, che ha realizzato in parte dai suoi risparmi e in parte dopo aver preso in prestito dalle banche. Sta ancora pagando circa $ 20.000 di affitto mensile.

Né Harley né il suo nuovo partner indiano, Hero MotoCorp, hanno contattato il signor Gulati per continuare il termine per la sua concessionaria, ha detto. Il suo contratto di concessionaria scade alla fine dell’anno.

“Sono devastato”, ha detto il signor Gulati, guardando il muro esterno del suo negozio, che ha decorato con mattoni rossi e graffiti in vecchio stile. “È una tortura mentale. Dove ho riposto la mia fiducia e fede? Ciò che mi accingo a fare?”

Nonostante tutto questo, alcuni dei fan sfegatati di Harley in India non si arrendono.

Una mattina di recente, Preetam Thakoor, uno sviluppatore immobiliare, e altri motociclisti del suo club Harley hanno portato le loro moto per un giro nel fine settimana. Hanno guidato in piena marcia, indossando bandane con la bandiera americana, piastrine e giacche su misura decorate con le loro iniziali.

“Non si tratta della macchina”, ha detto il signor Thakoor, che ha acquistato il popolare modello Street 750 nel 2014. “È l’intera comunità, il legame che la rende speciale”.

Quattro anni fa, il signor Thakoor ha guidato dall’angolo più settentrionale dell’India nel Kashmir fino alla sua punta più meridionale, Kanyakumari, un viaggio di oltre 1.700 miglia.

Nel bel mezzo di quella corsa, ha finito i soldi dopo che il signor Modi ha annunciato un improvviso divieto di banconote indiane di alto valore, parte di uno sforzo nazionale per eliminare la corruzione e convincere più indiani a utilizzare la valuta digitale. Un altro motociclista Harley è volato da Mumbai alla città meridionale di Chennai per consegnargli dei contanti.

Quel cameratismo, è “una sensazione che non puoi descrivere a parole”, ha detto il signor Thakoor.

Non è chiaro se potrà continuare con la sua passione. I motociclisti e i concessionari indiani dovranno trovare le fonti per i macchinari cruciali: batterie, cavi dell’acceleratore, silenziatori.

“Non c’è jugaad in questo caso”, ha detto il signor Thakoor, riferendosi al modo indiano di trovare soluzioni poco costose a grandi problemi.

Harley, ha detto, “avrebbe dovuto essere qui”.

Vindu Goel ha contribuito ai rapporti.

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