I college che richiedono la lotta tecnologica per lo screening del coronavirus per dire se funziona

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Prima che l’Università dell’Idaho accogliesse di nuovo gli studenti nel campus lo scorso autunno, ha fatto una grande scommessa sulla nuova tecnologia di screening dei virus.

L’università ha speso $ 90.000 per installare stazioni di scansione della temperatura, che sembrano metal detector di aeroporti, davanti ai suoi ristoranti e strutture sportive a Mosca, Idaho. Quando il sistema rileva uno studente che cammina con una temperatura insolitamente alta, allo studente viene chiesto di andarsene e andare a fare il test per Covid-19.

Ma finora gli scanner della febbre, che rilevano la temperatura della pelle, hanno catturato meno di 10 persone su 9.000 studenti che vivono nel campus o vicino a esso. Anche allora, gli amministratori dell’università non potevano dire se la tecnologia fosse stata efficace perché non hanno monitorato gli studenti contrassegnati dalla febbre per vedere se continuavano a essere testati per il virus.

L’Università dell’Idaho è una delle centinaia di college e università che hanno adottato scanner della febbre, controllori dei sintomi, cardiofrequenzimetri indossabili e altre nuove tecnologie di screening Covid quest’anno scolastico. Tali strumenti spesso costano meno di un intervento sanitario più convalidato: frequenti test sui virus di tutti gli studenti. Aiutano anche le università a mostrare i loro sforzi per la sicurezza in caso di pandemia.

Ma la lotta in molti college per tenere a bada il virus ha sollevato interrogativi sull’utilità delle tecnologie. È stato registrato uno sforzo del New York Times più di 530.000 casi di virus nei campus dall’inizio della pandemia.

Un problema è che gli scanner della temperatura e le app per il controllo dei sintomi non possono rilevare il file stimato 40 minutit di persone con il coronavirus che non hanno sintomi ma sono ancora contagiose. Anche gli scanner di temperatura possono essere selvaggiamente impreciso. Il Centers for Disease Control and Prevention ha avvertito che tale screening basato sui sintomi ha solo “efficacia limitata”.

Le scuole hanno difficoltà a dire se – o quanto bene – i nuovi dispositivi abbiano funzionato. Molte università e college, inclusi importanti istituti di ricerca, non stanno studiando rigorosamente l’efficacia.

“Allora perché ci preoccupiamo?” ha affermato Bruce Schneier, un importante tecnologo della sicurezza che ha descritto tali sistemi di screening come “teatro di sicurezza”, ovvero strumenti che fanno sentire meglio le persone senza effettivamente migliorare la loro sicurezza. “Perché spendere i soldi?”

Più di 100 scuole utilizzano un’app gratuita per il controllo dei sintomi dei virus, chiamata CampusClear, che può autorizzare gli studenti a entrare negli edifici del campus. Altri sono chiedendo agli studenti di indossare dispositivi di monitoraggio dei sintomi in grado di monitorare continuamente i segni vitali come la temperatura della pelle. E alcuni hanno adattato i sistemi di scorrimento delle carte d’identità che usano per ammettere gli studenti in dormitori, biblioteche e palestre come strumenti per tracciare potenziali esposizioni ai virus.

Gli amministratori dell’Idaho e di altre università hanno affermato che le loro scuole stavano utilizzando la nuova tecnologia, insieme a politiche come il distanziamento sociale, come parte degli sforzi più ampi del campus per ostacolare il virus. Alcuni hanno affermato che era importante che le loro scuole utilizzassero gli strumenti di screening anche se erano solo moderatamente utili. Per lo meno, hanno detto, l’utilizzo di servizi come le app per il controllo quotidiano dei sintomi può rassicurare gli studenti e ricordare loro di essere vigili su altre misure, come indossare la maschera.

Alcuni esperti di salute pubblica hanno affermato che era comprensibile che i college non avessero valutato metodicamente l’efficacia della tecnologia contro il coronavirus. Dopotutto, hanno detto, le scuole non sono abituate a sottoporre a screening frequente l’intera popolazione del campus per rilevare nuove malattie infettive.

Anche così, alcuni esperti hanno affermato di essere turbati dal fatto che le università non abbiano informazioni importanti che potrebbero aiutarle a prendere decisioni più basate sull’evidenza sullo screening sanitario.

“È un enorme vuoto di dati”, ha detto Saskia Popescu, un epidemiologo di malattie infettive che è un assistente professore alla George Mason University. “La morale della storia è che non puoi semplicemente investire in questa tecnologia senza avere dietro un processo di convalida.”

Altri esperti medici hanno affermato che una maggiore sorveglianza di studenti universitari in gran parte sani sembra eccessivamente invadente, dato che i controllori dei sintomi hanno un’utilità limitata e l’efficacia dei monitor sanitari indossabili contro Covid-19 non è ancora nota.

L’introduzione degli strumenti di screening del campus è stata spesso irregolare. Lo scorso autunno, l’Università di Il Missouri ha iniziato a richiedere tutti gli studenti, i docenti e il personale di utilizzare CampusClear, un’app gratuita che chiede agli utenti i possibili sintomi, come la temperatura elevata o la perdita dell’olfatto. Gli utenti che affermano di non avere sintomi ricevono un “Good to Go!” notifica che può autorizzarli a entrare negli edifici del campus.

La scuola inizialmente non imponeva l’uso di CampusClear agli ingressi degli edifici, tuttavia, e alcuni studenti usavano l’app solo di rado, secondo quanto riferito da Il Missourian, il giornale del campus. A ottobre, l’università ha iniziato a richiedere alle persone di mostrare il codice di accesso dell’app per accedere a determinati edifici, come il centro studentesco e la biblioteca. L’università ha promosso l’app come strumento per aiutare a educare gli studenti.

Ma non è noto quanto sia stato efficace nell’ostacolare le epidemie di coronavirus nel campus. Un portavoce dell’Università del Missouri ha affermato che la scuola non è stata in grado di fornire dati sull’utilizzo di CampusClear – compreso il numero di studenti che avevano segnalato possibili sintomi tramite l’app e successivamente risultati positivi al virus – richiesti da un giornalista del Times.

Jason Fife, direttore marketing di Ivy.ai, la start-up dietro CampusClear, ha detto che quasi 425.000 persone in circa 120 college e università hanno utilizzato l’app lo scorso semestre, generando circa 9,8 milioni di segnalazioni di utenti. Molte scuole, ha osservato, utilizzano i dati dell’app non per seguire i singoli casi di virus, ma per cercare le tendenze dei sintomi nei loro campus.

Ivy.ai, tuttavia, non è in grado di valutare l’efficacia dell’app come strumento di screening dei virus, ha affermato. Per motivi di privacy, l’azienda non tiene traccia dei singoli utenti che segnalano i sintomi e successivamente risultano positivi all’infezione.

In alcune università, gli amministratori hanno riconosciuto che la tecnologia adottata quest’anno non è andata come speravano.

La Bridgewater State University di Bridgewater, Massachusetts, ha introdotto lo scorso semestre due strumenti che registravano la posizione degli studenti nel caso in cui in seguito sviluppassero infezioni da virus e gli amministratori dovevano rintracciare i loro contatti. Un sistema registrava le posizioni degli studenti ogni volta che facevano scorrere le loro carte d’identità per entrare negli edifici del campus. L’altro ha chiesto agli studenti di scansionare i codici QR stampati pubblicati in determinate posizioni del campus.

Alla fine del semestre, tuttavia, solo circa un terzo dei 1.200 studenti del campus stava eseguendo la scansione dei codici a barre. Ethan Child, un anziano di Bridgewater, ha detto di aver scansionato i codici QR ma di averli anche saltati mentre camminava sotto la pioggia.

“Penso che sia ragionevole chiedere agli studenti di farlo – se lo faranno effettivamente o meno è un’altra cosa”, ha detto. “La gente potrebbe passarci accanto.”

Gli amministratori hanno scoperto che la chiave per ostacolare le epidemie di coronavirus non era la tecnologia, ma semplicemente test frequenti – una volta alla settimana, per gli studenti del campus – insieme al tracciamento dei contatti, ha affermato Chris Frazer, direttore esecutivo del centro benessere dell’università.

“Sono contento di non aver speso una somma di denaro esorbitante” in strumenti tecnologici, ha detto il dott. Frazer. “Abbiamo scoperto che ciò di cui abbiamo bisogno sono test e altri test.”

Gli strumenti di rilevamento della posizione alla fine si sono rivelati molto utili per la “tranquillità”, ha aggiunto, e per confermare i risultati dei traccianti dei contatti, che spesso hanno appreso molto di più sulle attività degli studenti infetti chiamandoli che esaminando i registri di posizione.

Altre scuole che hanno scoperto che il rilevamento della posizione non era uno strumento utile per la sicurezza in caso di pandemia, hanno deciso di non implementarlo affatto.

All’Oklahoma State University, a Stillwater, gli amministratori hanno affermato di aver pianificato di registrare le posizioni degli studenti quando hanno utilizzato il Wi-Fi del campus per un possibile utilizzo successivo nel tracciamento dei contatti. Ma la scuola non ha mai introdotto il sistema, ha detto Chris Barlow, il direttore dei servizi sanitari della scuola, in parte perché gli amministratori si sono resi conto che molti studenti avevano contratto il virus fuori dal campus, in situazioni in cui le misure di salute pubblica come indossare la maschera non erano seguite.

All’Università dell’Idaho e in altre scuole, gli amministratori hanno descritto dispositivi come gli scanner della febbre come componenti aggiuntivi per gli sforzi più ampi per la sicurezza del campus che coinvolgono test degli studenti e misure come le distanze sociali.

Lo scorso autunno, ad esempio, l’Università dell’Idaho ha testato i suoi studenti per il virus all’inizio e alla metà del semestre, anche con alcuni test casuali. La scuola ha utilizzato anche un file programma di analisi delle acque reflue per identificare un’imminente epidemia di virus nelle confraternite e nelle confraternite, mettendo in quarantena in modo proattivo più di una dozzina di capitoli prima che i casi si diffondano ampiamente nella comunità.

“Ne siamo usciti presto”, ha detto C. Scott Green, presidente dell’Università dell’Idaho. “Siamo stati in grado di isolare quelli che erano malati e siamo tornati sotto controllo”.

Tuttavia, ci sono stati dei singhiozzi. L’università richiedeva ai dipendenti del servizio di ristorazione che lavoravano nella sala da pranzo di sottoporsi a controlli della temperatura utilizzando scanner portatili. Ma diverse infezioni da virus svilupparono comunque e l’università fu costretta a chiudere temporaneamente la sala da pranzo per un fine settimana per una pulizia profonda.

Per quanto riguarda le stazioni di scansione della temperatura indipendenti, il signor Green ha sperimentato i loro limiti. Ha detto che uno gli ha erroneamente impedito di entrare in un edificio sportivo subito dopo essere sceso da un’auto rovente.

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