I vaccini futuri dipendono dai soggetti di prova in scarsità: le scimmie

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Mark Lewis era alla disperata ricerca di scimmie. Erano in gioco milioni di vite umane, in tutto il mondo.

Il signor Lewis, amministratore delegato di Bioqual, era responsabile della fornitura di scimmie da laboratorio ad aziende farmaceutiche come Moderna e Johnson & Johnson, che necessitava degli animali per sviluppare i loro vaccini Covid-19. Ma mentre il coronavirus ha invaso gli Stati Uniti l’anno scorso, c’erano poche scimmie allevate appositamente in qualsiasi parte del mondo.

Incapace di fornire agli scienziati scimmie, che possono costare più di $ 10.000 ciascuna, circa una dozzina di aziende sono state lasciate a rimescolarsi per gli animali da ricerca al culmine della pandemia.

“Abbiamo perso il lavoro perché non siamo riusciti a fornire gli animali nel lasso di tempo”, ha detto il signor Lewis.

Il mondo ha bisogno delle scimmie, il cui DNA ricorda da vicino quello degli esseri umani, per sviluppare i vaccini Covid-19. Ma una carenza globale, derivante dalla domanda inaspettata causata dalla pandemia, è stata aggravata da un recente divieto di vendita di fauna selvatica dalla Cina, il principale fornitore di animali da laboratorio.

L’ultima carenza ha rianimato i discorsi sulla creazione di una riserva strategica per le scimmie negli Stati Uniti, una riserva di emergenza simile a quelle mantenute dal governo per petrolio e grano.

Mentre nuove varianti del coronavirus minacciano di rendere obsoleto l’attuale lotto di vaccini, gli scienziati stanno correndo alla ricerca di nuove fonti di scimmie e gli Stati Uniti stanno rivalutando la loro dipendenza dalla Cina, un rivale con le proprie ambizioni biotecnologiche.

La pandemia ha sottolineato quanto la Cina controlli la fornitura di beni salvavita, incluso maschere e droghe, di cui gli Stati Uniti hanno bisogno in una crisi.

Scienziati americani hanno cercato strutture private e finanziate dal governo nel sud-est asiatico e nelle Mauritius, una piccola nazione insulare al largo dell’Africa sud-orientale, alla ricerca di stock dei loro soggetti preferiti, macachi rhesus e macachi cynomolgus, noti anche come macachi dalla coda lunga.

Ma nessun paese può compensare ciò che la Cina ha fornito in precedenza. Prima della pandemia, la Cina ha fornito oltre il 60% dei 33.818 primati, per lo più macachi cynomolgus, importati negli Stati Uniti nel 2019, secondo le stime degli analisti basate sui dati dei Centers for Disease Control and Prevention.

Gli Stati Uniti hanno ben 25.000 scimmie da laboratorio – prevalentemente macachi rhesus dalla faccia rosa – nei suoi sette centri di primati. Da 600 a 800 di questi animali sono stati oggetto di ricerca sul coronavirus dall’inizio della pandemia.

Gli scienziati affermano che le scimmie sono gli esemplari ideali per la ricerca sui vaccini contro il coronavirus prima che vengano testati sugli esseri umani. I primati condividono più del 90% del nostro DNA e la loro biologia simile significa che possono essere testati con tamponi nasali e sottoporre a scansione i polmoni. Gli scienziati dicono che è quasi impossibile trovare un sostituto per testare i vaccini Covid-19, sebbene farmaci come desametasone, lo steroide utilizzato per curare il presidente Donald J. Trump, è stato testato sui criceti.

Gli Stati Uniti una volta facevano affidamento sull’India per fornire i macachi rhesus. Ma nel 1978, l’India ha fermato le sue esportazioni dopo che la stampa indiana ha riferito che le scimmie venivano utilizzate in test militari negli Stati Uniti. Le aziende farmaceutiche cercavano un’alternativa.

Alla fine, sono atterrati in Cina.

La pandemia ha sconvolto quella che era stata una relazione decennale tra scienziati americani e fornitori cinesi.

“Quando il mercato cinese ha chiuso, ciò ha costretto tutti a rivolgersi a un numero inferiore di animali disponibili”, ha affermato Lewis.

Da anni lo hanno fatto anche diverse compagnie aeree, comprese le maggiori compagnie americane rifiutato di trasportare animali utilizzato nella ricerca medica a causa dell’opposizione degli attivisti per i diritti degli animali.

Nel frattempo, il prezzo di una scimmia cynomolgus è più che raddoppiato da un anno fa a ben oltre $ 10.000, ha detto il signor Lewis. Gli scienziati che ricercano cure per altre malattie, tra cui l’Alzheimer e l’AIDS, affermano che il loro lavoro è stato ritardato poiché la priorità per gli animali va ai ricercatori del coronavirus.

La carenza ha portato un numero crescente di scienziati americani a chiedere al governo di garantire un approvvigionamento costante degli animali.

Skip Bohm, il direttore associato e capo ufficiale medico veterinario presso il Tulane National Primate Research Center fuori New Orleans, ha detto che la discussione per una riserva strategica di scimmie è iniziata circa 10 anni fa tra i direttori dei centri nazionali di ricerca sui primati. Ma una scorta non è mai stata creata a causa della quantità di denaro e del tempo necessari per costruire un programma di allevamento.

“La nostra idea era una specie di riserva petrolifera strategica, in quanto da qualche parte c’è un sacco di carburante che viene sfruttato solo in caso di emergenza”, ha detto il professor Bohm.

Ma quando vengono scoperte nuove varianti del virus, che potrebbero ricominciare la corsa per un vaccino, gli scienziati affermano che il governo deve agire immediatamente sulle scorte.

“La riserva strategica delle scimmie è esattamente ciò di cui avevamo bisogno per affrontare Covid, e semplicemente non ce l’avevamo”, ha detto Keith Reeves, un ricercatore principale presso il Center for Virology and Vaccine Research presso la Harvard Medical School.

Ma una solida riserva strategica potrebbe ancora non essere in grado di soddisfare la domanda alle stelle di animali da laboratorio, come hanno appreso i ricercatori in Cina. Anche con una scorta controllata dal governo di circa 45.000 scimmie, i ricercatori in Cina affermano di essere alle prese con una carenza.

I ricercatori raccolgono spesso centinaia di esemplari da una singola scimmia, i cui tessuti possono essere congelati per anni e studiati per lunghi periodi. Gli scienziati affermano di ottenere il massimo da ogni animale, ma le scimmie infettate da Covid-19 non possono essere riportate a vivere tra altri animali sani e devono essere infine soppresse.

A gennaio, Shen Weiguo, direttore generale dello Shanghai Technology Venture Capital Group, ha detto ai legislatori locali che tre grandi aziende biomediche della città lo scorso anno erano a corto di 2.750 scimmie di ricerca, secondo un rapporto dei media statali. Si prevede che il deficit aumenterà del 15% all’anno nei prossimi cinque anni, ha detto Shen.

Hubei Topgene Biotechnology alleva scimmie per la propria ricerca e per l’esportazione. Gli Stati Uniti erano in precedenza la loro principale destinazione di esportazione, ma attualmente la società non ha abbastanza animali per condurre i propri esperimenti, ha affermato Yan Shuo, direttore delle vendite.

“Ora, non è nemmeno una questione di soldi”, ha detto il signor Yan. “Non abbiamo nemmeno scimmie da vendere all’estero.”

Gli Stati Uniti hanno sette centri nazionali di ricerca sui primati, dove gli animali, quando non sono sottoposti a ricerca, vivono in colonie con accesso all’aria aperta e attività di arricchimento. Le strutture sono affiliate con università di ricerca e finanziate dal National Institutes of Health. Gli attivisti per i diritti degli animali hanno a lungo accusato i centri di abusi, inclusa la separazione dei bambini dalle loro madri.

Matthew R. Bailey, presidente della National Association for Biomedical Research, ha detto che si stava preparando ad aumentare la carenza di scimmie con l’amministrazione Biden. Ha detto che la decisione della Cina di fermare le esportazioni all’inizio della pandemia era “probabilmente una mossa di emergenza prudente”, ma ha suggerito che la Cina potrebbe riavviare le esportazioni dato ciò che è ora noto su come si diffonde il virus.

Il ministero degli Esteri cinese ha affermato che il divieto non era mirato a specie o paesi specifici.

Una volta che la situazione internazionale migliorerà e le condizioni per le importazioni e le esportazioni saranno soddisfatte “, ha affermato il ministero in una dichiarazione,” la Cina prenderà attivamente in considerazione la possibilità di riprendere l’approvazione di importazione ed esportazione e altri lavori correlati “.

Gli esperti hanno detto che gli Stati Uniti dovevano assumersi una certa responsabilità per non avere abbastanza scimmie da ricerca.

I bilanci dei centri nazionali dei primati sono rimasti invariati o sono diminuiti per oltre un decennio. Koen Van Rompay, un esperto di malattie infettive presso il California National Primate Research Center, ha detto che il governo federale ha chiesto al centro di espandere le sue colonie riproduttive circa 10 anni fa, ma non gli ha dato maggiori finanziamenti, quindi ha ridimensionato la sua colonia.

“Quello che abbiamo fatto in un certo numero di casi è stato che abbiamo dato alle nostre femmine il controllo delle nascite”, ha detto il dottor Van Rompay. “Quindi ci sarebbero meno bambini nati in primavera.”

In un panel organizzato dal National Institutes of Health nel dicembre 2018, gli scienziati hanno discusso le sfide che devono affrontare la fornitura di primati in America. C’era la consapevolezza allora che “se la Cina decide di chiudere il rubinetto, saremo in grossi guai”, ha detto Jeffrey Roberts, il direttore associato del California National Primate Research Center.

I partecipanti “hanno convenuto che la necessità di allevare macachi cynomolgus a livello nazionale è essenziale e potrebbe mettere a repentaglio la ricerca biomedica negli Stati Uniti nel suo complesso, se non soddisfatta”, secondo un rapporto della riunione. “Hanno sottolineato che potrebbe essere già troppo tardi per rispondere a questa esigenza, ma sarà sicuramente troppo tardi entro pochi mesi”.

Amber Wang e Elsie Chen ha contribuito alla ricerca.

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