Il futuro dei vaccini dipende da qualcosa che scarseggia: le scimmie da laboratorio

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Mark Lewis era alla disperata ricerca di scimmie. Milioni di vite umane erano a rischio in tutto il mondo.

Lewis, l’amministratore delegato di Bioqual, era responsabile della fornitura delle tute da laboratorio ad aziende farmaceutiche come Moderna Y Johnson & Johnson, che necessitava di animali per sviluppare i loro vaccini contro COVID-19. Tuttavia, quando il coronavirus ha investito gli Stati Uniti l’anno scorso, non c’erano quasi scimmie allevate appositamente per questo scopo nel mondo.

In assenza di una fornitura di scimmie per scopi scientifici, che può costare più di 10.000 dollari ciascuna, quasi una dozzina di aziende hanno dovuto fare tutto il possibile per trovare questi tipi di animali nel pieno della pandemia.

“Abbiamo perso il lavoro perché non potevamo fornire gli animali in quel periodo”, ha detto Lewis.

Il mondo ha bisogno di scimmie, primati con DNA molto simile a quello umano, per sviluppare vaccini contro COVID-19. Tuttavia, un recente divieto alla vendita di fauna selvatica dalla Cina, il principale fornitore di animali da laboratorio, ha esacerbato una carenza globale causata dalla domanda inaspettata della pandemia.

L’ultima carenza ha ravvivato il dibattito sulla creazione di una riserva strategica per le scimmie negli Stati Uniti, una riserva di emergenza simile alle riserve di petrolio e cereali mantenute dal governo.

Mentre nuove varianti del coronavirus minacciano di rendere obsoleto l’attuale lotto di vaccini, gli scienziati si stanno affrettando a trovare nuove fonti di scimmie e gli Stati Uniti stanno rivalutando la loro dipendenza dalla Cina, rivale con le proprie ambizioni biotecnologiche.

La pandemia ha reso chiaro il controllo della Cina sulla fornitura di prodotti di emergenza, tra cui maschere e il droghe di cui gli Stati Uniti hanno bisogno in una crisi.

Scienziati americani hanno cercato strutture sia private che finanziate dal governo nel sud-est asiatico e Mauritius, una minuscola isola nel sud-est dell’Africa, per una fornitura dei loro soggetti di studio preferiti, i macachi Rhesus e Cynomolgus, noti anche come macachi dalla coda lunga.

Tuttavia, nessun paese può compensare la fornitura dalla Cina. Prima della pandemia, nel 2019, la Cina ha fornito oltre il 60% dei 33.818 primati, per lo più macachi Cynomolgus, importati negli Stati Uniti, secondo le stime degli analisti basate sui dati dei Centers for Control and Management. Disease Prevention.

Gli Stati Uniti hanno fino a 25.000 scimmie da laboratorio – per lo più macachi Rhesus dalla faccia rosa – nei suoi sette centri di primati. Dall’inizio della pandemia, tra i 600 e gli 800 di quegli animali sono stati oggetto di ricerca sul coronavirus.

Secondo gli scienziati, le scimmie sono gli esemplari ideali per indagare sui vaccini COVID-19 prima che vengano testati sugli esseri umani. I primati condividono più del 90% del nostro DNA e grazie alla loro biologia possono essere testati con tamponi nasali e scansionati con i polmoni. Gli scienziati dicono che è quasi impossibile trovare un sostituto per testare i vaccini COVID-19, sebbene farmaci come desametasone, lo steroide che l’ex presidente Donald Trump usava per curarsi, sono stati testati sui criceti.

In passato, gli Stati Uniti si sono rivolti all’India per una fornitura di macachi Rhesus. Ma nel 1978, l’India ha interrotto le sue esportazioni dopo che la stampa indiana ha riferito che le tute sono state utilizzate nei test militari negli Stati Uniti. Le aziende farmaceutiche cercavano un’alternativa.

Alla fine hanno raggiunto la Cina.

La pandemia ha interrotto quella che era stata una relazione decennale tra scienziati americani e fornitori cinesi.

“La chiusura del mercato cinese ha costretto tutti a rivolgersi a un minor numero di animali disponibili”, ha detto Lewis.

Negli anni lo sono state anche diverse compagnie aeree, comprese quelle americane rifiutato di trasportare animali utilizzato nella ricerca medica a causa dell’opposizione degli attivisti per i diritti degli animali.

Nel frattempo, il prezzo di una scimmia cynomolgus è più che raddoppiato rispetto a un anno fa, superando ampiamente i $ 10.000, secondo Lewis. Gli scienziati che ricercano cure per altre malattie, come l’Alzheimer e l’AIDS, affermano che il loro lavoro è stato ritardato, poiché i ricercatori del coronavirus hanno la priorità di lavorare con gli animali.

A causa della carenza, sempre più scienziati americani hanno iniziato a chiedere al governo di garantire un approvvigionamento costante degli animali.

Skip Bohm, vicedirettore e capo veterinario presso il National Primate Research Center della Tulane University, situato appena fuori New Orleans, ha osservato che il dibattito intorno a una riserva strategica di scimmie è iniziato circa 10 anni fa tra i direttori dei centri nazionali di ricerca sui primati. Tuttavia, non è mai stata creata una riserva a causa della quantità di denaro e del tempo necessari per avviare un programma di allevamento.

“La nostra idea era qualcosa come una riserva strategica di petrolio, nel senso che c’è molto, molto carburante là fuori che viene utilizzato solo in caso di emergenza”, ha detto Bohm.

Tuttavia, con la scoperta di nuove varianti del virus che potrebbero riavviare la corsa per un vaccino, gli scienziati affermano che il governo deve agire immediatamente per creare la riserva.

“La riserva strategica delle scimmie è proprio ciò di cui abbiamo bisogno per affrontare il COVID, e semplicemente non ce l’abbiamo”, ha detto Keith Reeves, ricercatore principale presso il Center for Virology and Vaccine Research presso la Harvard Medical School.

Tuttavia, una forte riserva strategica potrebbe non essere in grado di soddisfare la domanda stratosferica di animali da laboratorio, come hanno capito i ricercatori in Cina. Anche con una riserva di circa 45.000 scimmie sotto il controllo del governo, i ricercatori cinesi affermano di essere anche alle prese con la carenza.

I ricercatori raccolgono spesso centinaia di campioni da una singola scimmia, i cui tessuti possono essere congelati per anni e studiati per lunghi periodi. Gli scienziati affermano di ottenere il massimo da ogni animale, ma le scimmie infettate da COVID-19 non possono tornare a vivere con altri animali sani e alla fine devono essere soppresse.

A gennaio, Shen Weiguo, CEO del Shanghai Tech Venture Capital Group, ha detto ai legislatori locali che le tre grandi società biomediche della città avevano bisogno – e non avevano – 2.750 scimmie di ricerca l’anno scorso, secondo un rapporto dei media. Il deficit dovrebbe crescere del 15% all’anno nei prossimi cinque anni, ha detto Shen.

Hubei Topgene Biotechnology alleva scimmie per la propria ricerca e per l’esportazione. In precedenza, gli Stati Uniti erano la loro principale destinazione di esportazione, ma attualmente la società non ha abbastanza animali per condurre i propri esperimenti, ha affermato Yan Shuo, direttore delle vendite.

“Ora, non è nemmeno una questione di soldi”, ha detto Yan. “Non abbiamo nemmeno scimmie da vendere all’estero.”

Gli Stati Uniti hanno sette centri di ricerca sui primati a livello nazionale, dove gli animali, quando non sono coinvolti nella ricerca, vivono in colonie con accesso all’aria aperta e attività di arricchimento. Le strutture sono affiliate con le università e finanziate dal National Institutes of Health. Per anni, gli attivisti per il benessere degli animali hanno accusato i centri di abusi, come separare i giovani dalle loro madri.

Matthew R. Bailey, presidente della National Association for Biomedical Research, ha detto che si stava preparando a presentare il problema della carenza di scimmie all’amministrazione Biden. Bailey ha detto che la decisione della Cina all’inizio della pandemia di fermare le esportazioni “è stata probabilmente una prudente manovra di emergenza”, ma ha suggerito che la Cina potrebbe esportare di nuovo perché è ormai noto come il virus si diffonde.

Il ministero degli Esteri cinese ha dichiarato che il divieto non aveva obiettivi specifici, nessuna specie e nessun paese.

“Man mano che la situazione internazionale migliora e le condizioni per l’importazione e l’esportazione sono soddisfatte, la Cina peserà in dettaglio approvando la ripresa delle importazioni e delle esportazioni e altre attività correlate”, ha detto il ministero in un comunicato.

Gli esperti hanno detto che gli Stati Uniti dovevano assumersi la responsabilità di non avere abbastanza scimmie da ricerca.

I bilanci per i centri nazionali dei primati sono stabili o in calo da oltre un decennio. Koen Van Rompay, un esperto di malattie infettive presso il California National Primate Research Center, ha detto che il governo federale ha chiesto al centro di espandere le sue colonie riproduttive circa dieci anni fa, ma non gli ha dato ulteriori finanziamenti, quindi alla fine la colonia è diminuita.

“Quello che abbiamo fatto in diversi casi è stato dare alle nostre femmine il controllo delle nascite”, ha detto Van Rompay. “In questo modo, in primavera sono nati meno giovani”.

In un panel organizzato dal National Institutes of Health nel dicembre 2018, gli scienziati hanno discusso le sfide che devono affrontare la fornitura di primati in America. Si è poi capito che “se la Cina decide di chiudere il rubinetto, saremo in guai seri”, ha detto Jeffrey Roberts, direttore associato del California National Primate Research Center.

I partecipanti “hanno convenuto che la necessità di allevare macachi cynomolgus nel paese è essenziale e potrebbe mettere a repentaglio la ricerca biomedica negli Stati Uniti nel suo complesso, se non soddisfatta”, secondo un rapporto della riunione. “Hanno sottolineato che potrebbe essere già troppo tardi per rispondere a questa esigenza, ma certamente lo sarà tra pochi mesi”.


Amber Wang Y Elsie Chen ha collaborato alle indagini.

Sui-Lee Wee è un corrispondente del New York Times a Singapore. Ha coperto la Cina per quasi un decennio e scrive su questioni sociali, genere, sorveglianza genetica, assistenza sanitaria e intersezione tra demografia ed economia. @suilee



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