Il mondo ha bisogno di siringhe. È saltato dentro per fare 5,900 al minuto.

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BALLABGARH, India – Alla fine di novembre, un’e-mail urgente è apparsa nella posta in arrivo di Hindustan Syringes & Medical Devices, uno dei più grandi produttori di siringhe al mondo.

Era dell’UNICEF, l’agenzia delle Nazioni Unite per i bambini, e cercava disperatamente siringhe. Non solo uno andrebbe bene. Queste siringhe devono essere più piccole del normale. Dovevano rompersi se usati una seconda volta, per prevenire la diffusione di malattie attraverso il riciclaggio accidentale.

Soprattutto, l’UNICEF ne aveva bisogno in grandi quantità. Adesso.

“Ho pensato, ‘Nessun problema'”, ha detto Rajiv Nath, amministratore delegato della società, che ha investito milioni di dollari nella preparazione delle sue fabbriche di siringhe per l’assalto della vaccinazione. “Potremmo consegnarlo forse più velocemente di chiunque altro.”

Mentre i paesi si sforzano di assicurarsi dosi di vaccino sufficienti per porre fine all’epidemia di Covid-19, si sta svolgendo una seconda corsa per le siringhe. I vaccini non sono poi così utili se gli operatori sanitari non hanno un modo per iniettarli nelle persone.

“Molti paesi sono stati colti alla sprovvista”, ha detto Ingrid Katz, direttore associato dell’Harvard Global Health Institute. “Sembra un’ironia fondamentale che i paesi di tutto il mondo non siano stati completamente preparati per ottenere questo tipo di siringhe”.

Il mondo ha bisogno tra gli otto miliardi e i 10 miliardi di siringhe solo per le vaccinazioni Covid-19, dicono gli esperti. Negli anni precedenti, solo dal 5% al ​​10% dei 16 miliardi di siringhe stimati utilizzati in tutto il mondo erano destinati alla vaccinazione e all’immunizzazione, ha affermato Prashant Yadav, senior fellow del Center for Global Development, un think tank a Washington ed esperto di salute. catene di fornitura di cure.

Le nazioni più ricche come gli Stati Uniti, la Gran Bretagna, la Francia e la Germania hanno pompato miliardi di dollari di denaro dei contribuenti nello sviluppo dei vaccini, ma pochi investimenti pubblici sono andati per espandere la produzione di siringhe, ha detto il signor Yadav.

“Non mi preoccupo solo della capacità complessiva di produzione delle siringhe, ma anche della capacità per i tipi specifici di siringhe”, ha affermato, “e se le siringhe si troverebbero già nei luoghi in cui sono necessarie”.

Non tutte le siringhe del mondo sono adatte al compito.

Per massimizzare la produzione da una fiala del vaccino Pfizer, ad esempio, una siringa deve trasportare una dose esatta di 0,3 millilitri. Le siringhe devono inoltre avere uno spazio morto ridotto – la distanza infinitesimale tra lo stantuffo e l’ago dopo che la dose è stata completamente iniettata – per ridurre al minimo gli sprechi.

Il settore è cresciuto per soddisfare la domanda. Lo ha detto Becton Dickinson, che ha sede nel New Jersey e un importante produttore di siringhe spenderà $ 1,2 miliardi in quattro anni per espandere la capacità in parte di affrontare le pandemie.

Gli Stati Uniti sono il più grande fornitore di siringhe al mondo per vendite, secondo Fitch Solutions, una società di ricerca. Gli Stati Uniti e la Cina sono testa a testa nelle esportazioni, con spedizioni annuali combinate per un valore di 1,7 miliardi di dollari. Mentre l’India è un piccolo attore a livello globale, con solo $ 32 milioni di esportazioni nel 2019, il signor Nath di Hindustan Syringes vede una grande opportunità.

Ciascuna delle sue siringhe vende per soli tre centesimi, ma il suo investimento totale è considerevole. Ha investito quasi $ 15 milioni per produrre in serie siringhe speciali, pari a circa un sesto delle sue vendite annuali, prima ancora che gli ordini di acquisto fossero in vista. A maggio, ha ordinato nuovi stampi da fornitori in Italia, Germania e Giappone per realizzare una varietà di fusti e stantuffi per le sue siringhe.

Il signor Nath ha aggiunto 500 lavoratori alle sue linee di produzione, che tirano fuori più di 5.900 siringhe al minuto nelle fabbriche sparse su 11 acri in un polveroso distretto industriale fuori Nuova Delhi. Con la domenica e i giorni festivi chiusi, la società sforna quasi 2,5 miliardi all’anno, anche se prevede di arrivare a tre miliardi entro luglio.

Hindustan Syringes ha una lunga storia nella fornitura di programmi di immunizzazione dell’UNICEF in alcuni dei paesi più poveri, dove il riutilizzo delle siringhe è comune e una delle principali fonti di infezioni mortali, tra cui l’HIV e l’epatite.

Alla fine di dicembre, quando l’Organizzazione mondiale della sanità ha autorizzato il vaccino di Pfizer per uso di emergenza, Robert Matthews, un contract manager dell’UNICEF a Copenaghen, e il suo team avevano bisogno di trovare un produttore in grado di produrre milioni di siringhe.

“Abbiamo risposto, ‘Oh, caro!'”, Ha detto Matthews, mentre cercavano una siringa che soddisfacesse le specifiche dell’OMS e fosse compatta per la spedizione. Il prodotto di Hindustan Syringes, ha detto, è stato il primo.

L’azienda inizierà presto a spedire 3,2 milioni di quelle siringhe, ha detto l’UNICEF, a condizione che superino un altro controllo di qualità.

Il signor Nath ha venduto 15 milioni di siringhe al governo giapponese, ha detto, e oltre 400 milioni all’India per la sua campagna di inoculazione Covid-19, uno dei più grandi al mondo. Altri sono in linea, tra cui l’UNICEF, per il quale si è offerto di produrre circa 240 milioni in più, e il Brasile, ha detto.

All’interno dello stabilimento n. 6 dell’azienda, le macchine rivestite di vernice gialla ronzano mentre schizzano fuori barili di plastica e stantuffi. Altre macchine, da Bergamo, Italia, assemblano ogni componente, compresi gli aghi, monitorati da sensori e telecamere. I lavoratori in tute protettive blu ispezionano i vassoi pieni di siringhe prima di scaricarli in casse che portano a mano in un’area di confezionamento accanto.

Per aumentare l’efficienza, il signor Nath si affida al design di una siringa di Marc Why, un inventore britannico di iniezioni di sicurezza e la sua capacità di produrre internamente tutti i componenti. Hindustan Syringes produce i suoi aghi da strisce di acciaio inossidabile importate dal Giappone. Le strisce vengono arricciate in cilindri e saldate alla giunzione, quindi allungate e tagliate in sottili tubi capillari, che vengono incollati a macchina su mozzi di plastica. Per rendere i colpi meno dolorosi, vengono immersi in una soluzione di silicone.

Il business delle siringhe è un “succhiasangue”, ha detto il signor Nath, dove i costi iniziali sono astronomici e i profitti marginali. Se la domanda delle sue siringhe diminuirà anche della metà nei prossimi anni, perderà quasi tutti i 15 milioni di dollari che ha investito.

È chiaramente un’operazione frugale. Il tappeto blu nell’ufficio del signor Nath sembra vecchio quanto la sua scrivania o il lampadario di vetro vicino alle scale, infissi che suo padre ha messo in atto nel 1984, prima di cedere l’azienda al signor Nath e alla sua famiglia.

Un’azienda di famiglia è esattamente come gli piace. Nessun azionista, nessuna interferenza, nessuna preoccupazione. Nel 1995, quando il signor Nath aveva bisogno di soldi per aumentare la produzione e acquistare molte nuove macchine, cercò per la prima volta capitale privato. Se fosse stato così oggi, ha detto, non sarebbe in grado di seguire il suo istinto e produrre le sue siringhe su questa scala enorme.

“Dormi bene la notte”, disse il signor Nath. “È meglio essere un pesce grosso in un piccolo stagno.”

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