Il prossimo campo di battaglia improbabile di Big Tech: North Dakota

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Il mese scorso, un lobbista si è rivolto a Kyle Davison, un senatore dello stato del Nord Dakota, con una proposta insolita: una legge per impedire ad Apple e Google di costringere le società nello stato a consegnare una quota delle loro vendite di app.

Il signor Davison, un repubblicano, era concentrato sulle fatture relative a un programma di alfabetizzazione da 200.000 dollari e sui documenti di nascita per i senzatetto. Ma era incuriosito dalle argomentazioni del lobbista secondo cui i giganti della tecnologia stavano danneggiando le piccole imprese e pensava che una legge del genere potesse attirare le aziende tecnologiche nel Nord Dakota. Così lui l’ha introdotto.

“Mi ha detto che questo potrebbe essere grande. Ma per me, questo significa che il giornale locale arriverà con una telecamera “, ha detto il signor Davison, 60 anni. “Non sarei sincero se dicessi che mi aspettavo la reazione.”

Al Campidoglio di Bismarck, una torre Art Déco di 21 piani che è l’edificio più alto dello stato, la scorsa settimana un’udienza sul disegno di legge ha richiamato avvocati di Washington, giornali del Nord Dakota e dirigenti della Silicon Valley. A schierarsi con Apple e Google c’era Americans for Prosperity, il gruppo conservatore finanziato dalla famiglia Koch. Dall’altra parte c’era la Camera di Commercio di Fargo. Una persona ha chiamato dall’Alaska.

I sostenitori del disegno di legge hanno affermato che aiuterebbe le aziende più piccole e danneggerebbe solo i ricavi di Apple e Google. Il capo ingegnere della privacy di Apple, Erik Neuenschwander, ha testimoniato che il disegno di legge “minaccia di distruggere iPhone come lo conoscete”.

Il North Dakota fa parte di un nuovo fronte nella battaglia per Big Tech e il suo potere. Frustrati dalla mancanza di azione da parte dei tribunali, dei regolatori e del Congresso, i rivali tecnologici e i critici stanno rivolgendo la loro attenzione ai legislatori statali, spingendo progetti di legge che cercano di tassare le più grandi società tecnologiche, frenare il loro potere e limitare il loro controllo su Internet.

New York lo è considerando un conto ciò renderebbe più facile per lo stato perseguire casi di antitrust contro le grandi società tecnologiche. Legislatori in Florida questo mese misure proposte, sostenuto dal governatore, ciò limiterebbe il modo in cui le società di social media potrebbero controllare i contenuti sui loro siti. E venerdì, nel Maryland ha promulgato una legge che tasserà gli annunci online venduti da aziende come Facebook, Google e Amazon. Il Connecticut e l’Indiana stanno esaminando bollette simili.

Le lotte di stato rappresentano un problema spinoso per le società tecnologiche, le cui legioni di avvocati e lobbisti sono addestrate per estinguere le minacce a Washington e nei tribunali. Le 50 legislature statali sono diverse e imprevedibili, con repubblicani e democratici che si schierano contro Big Tech.

Il disegno di legge del North Dakota si concentra sulle pratiche di Apple e Google di prendendo un taglio fino al 30 percento dalle vendite di molte app sugli smartphone, una politica che ha portato le aziende a un totale di 33 miliardi di dollari l’anno scorso, secondo le stime di Sensor Tower, una società di dati per app.

Alcune aziende più piccole hanno affermato che Apple e Google costringono i produttori di app a pagare una commissione artificialmente alta solo a causa del loro assoluto dominio. Il software delle due società è alla base di quasi tutti gli smartphone del mondo.

Il disegno di legge proibirebbe ad Apple e Google di richiedere alle app di utilizzare i loro sistemi di pagamento, che consentono loro di riscuotere le commissioni.

Richiederebbe inoltre ad Apple e Google di consentire agli utenti dei loro smartphone di scaricare app dall’esterno dei loro app store di punta, anche se il signor Davison ha affermato che stava cercando di rimuovere tale disposizione per alleviare alcune delle preoccupazioni dei suoi colleghi. Google consente già tali download, ma Apple no.

I 47 senatori del North Dakota voteranno sulla misura questa settimana dopo l’inizio del dibattito lunedì. La tempistica è accelerata perché il legislatore si riunisce per soli 80 giorni ogni due anni. Se la maggioranza vota sì, il disegno di legge passerà alla Camera.

Se il disegno di legge fallisce, la lotta tra Apple e Google sembrerebbe tutt’altro che finita. I legislatori della Georgia e dell’Arizona stanno prendendo in considerazione una legislazione per gli app store quasi identica e Andy Vargas, un rappresentante dello stato in Massachusetts, ha detto che prevede di introdurre una legge comparabile questa settimana. I lobbisti hanno detto che stavano anche spingendo per le fatture degli app store in Wisconsin e Minnesota.

Una portavoce di Apple ha affermato che la maggior parte delle app per iPhone erano gratuite e non hanno pagato alcuna commissione. Ha aggiunto che la maggior parte delle aziende del Nord Dakota che condividevano i ricavi con Apple guadagnavano meno di 1 milione di dollari all’anno dalle loro app, il che significa che pagano ad Apple il 15% di alcune vendite, invece del 30%. Mela ha abbassato il tasso per le aziende più piccole l’anno scorso in mezzo al controllo delle sue politiche sull’App Store.

Google non ha risposto a una richiesta di commento.

Il signor Davison ha detto di aver ricevuto il progetto di legge da Lacee Bjork Anderson, un lobbista della Odney Public Affairs a Bismarck. La signora Anderson ha dichiarato in un’intervista di essere stata assunta da Epic Games, il creatore del popolare gioco Fortnite e l’attore in azioni legali contro Apple e Google sui criteri delle app. Ha detto che anche lei veniva pagata dal Coalizione per l’equità delle app, un gruppo di aziende, tra cui Epic, Spotify e Match Group, che ha protestato contro le commissioni delle app e sta guidando la spinta per le fatture degli app store.

“Guarda, siamo uno stato molto conservatore”, ha detto la signora Anderson, una repubblicana. “Ma siamo anche uno stato da cui proviene Teddy Roosevelt, e non esiste un trustbuster più grande”. (Roosevelt, l’ex presidente, è nato a New York ma in seguito possedeva un ranch nel North Dakota.)

Tuttavia, ha ammesso che il disegno di legge potrebbe non avere abbastanza voti per essere approvato, cosa che ha attribuito alla confusione tra alcuni senatori e alle pressioni aggressive da parte di Apple.

“Stanno organizzando chiamate Zoom con ogni senatore”, ha detto. “Questo non gioca necessariamente bene qui – avere dirigenti o lobbisti della California che cercano di dire alla gente cosa fare”.

Il senatore di stato Jerry Klein, il repubblicano che guida il comitato che ha gestito il disegno di legge, ha convenuto che la presenza di Apple si faceva sentire alla Statehouse. Ha detto che si è opposto alla legislazione in gran parte perché Apple ei suoi lobbisti hanno avvertito che il disegno di legge potrebbe mettere a rischio i Dakota del Nord di attacchi informatici e rendere il Nord Dakota soggetto a costose cause legali. Temeva inoltre che interferire in un accordo tra due società private sarebbe dannoso per gli affari.

Il signor Klein, 69 anni, proprietario di un negozio di alimentari in pensione della piccola Fessenden, ha detto che alcuni dei suoi colleghi erano anche cauti nel far passare un disegno di legge incentrato su “piattaforme di distribuzione di applicazioni digitali” e “sistemi di pagamento in-application” quando faticavano a capire effetti.

“Tutto ciò che le persone qui sanno è che hanno il telefono collegato, è alimentato, possono scattare foto e mostrare foto dei loro nipoti”, ha detto. “Questo va oltre alcuni di noi.”

Eppure alcuni produttori di app hanno molto a che fare con la legislazione. David Heinemeier Hansson, un imprenditore tecnologico danese che ha lottato per evitare le commissioni di Apple con il suo app di posta elettronica, Hey, ha affermato che il disegno di legge potrebbe essere un duro colpo per le politiche di Apple, anche se si applicherebbe solo alle società del Nord Dakota.

Ha detto che se il disegno di legge fosse approvato, era pronto ad aprire uffici nel Nord Dakota. E ha predetto che se trasferirsi lì significava evitare di pagare ad Apple il 30 percento delle vendite, molte altre società si sarebbero unite a lui.

“Non devi essere così grande come una società di software prima che il 30 percento dei tuoi ricavi sia il tuo più grande elemento pubblicitario”, ha detto. Ha aggiunto di non essere mai stato nel Nord Dakota, dove l’altro giorno la temperatura è scesa a meno 18 gradi Fahrenheit, “ma ho sentito che è adorabile”.

Il signor Heinemeier Hansson ha detto che non stava scommettendo sull’adozione della legge da parte del Nord Dakota, ma ha detto che il fatto che il disegno di legge stia attirando l’attenzione e ricevendo un voto incoraggerebbe altri stati a prendere in considerazione misure simili.

“Ecco perché Apple si è presentata con la grande immagine spaventosa che questo avrebbe messo fine all’iPhone come lo conosciamo”, ha detto. “Ovviamente non finirebbe l’iPhone come lo conosciamo, se questo passasse nel Nord Dakota. Hanno paura che, qualunque sia lo stato che apre per primo le chiuse, le chiuse saranno poi aperte “.

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