Il vaccino di AstraZeneca non funziona bene contro la variante del virus in Sud Africa

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Domenica il Sudafrica ha interrotto l’uso del vaccino contro il coronavirus AstraZeneca-Oxford dopo che sono emerse prove che il vaccino non proteggeva i volontari degli studi clinici da malattie lievi o moderate causate dalla variante del virus più contagiosa che è stata vista per la prima volta lì.

I risultati sono stati un colpo devastante per il gli sforzi del paese per combattere la pandemia.

Scienziati in Sud Africa hanno detto domenica che un problema simile si verificava per le persone che erano state infettate da versioni precedenti del coronavirus: l’immunità che hanno acquisito naturalmente non sembrava proteggerle da casi lievi o moderati quando sono state reinfettate dalla variante, nota come B.1.351.

Gli sviluppi, avvenuti quasi una settimana dopo l’arrivo in Sud Africa di un milione di dosi del vaccino AstraZeneca-Oxford, hanno rappresentato un’enorme battuta d’arresto per il paese, dove si sa che più di 46.000 persone sono morte a causa del virus.

Erano anche un altro segno dei pericoli rappresentati da nuove mutazioni nel coronavirus. La variante B.1.351 si è diffusa a almeno 32 paesi, compresi gli Stati Uniti.

Il numero di casi valutati come parte degli studi delineati domenica dagli scienziati sudafricani era basso, rendendo difficile individuare quanto efficace o meno il vaccino potrebbe essere contro la variante.

E poiché i partecipanti alla sperimentazione clinica che sono stati valutati erano relativamente giovani ed era improbabile che si ammalassero gravemente, era impossibile per gli scienziati determinare se la variante interferisse con la capacità del vaccino AstraZeneca-Oxford di proteggere da Covid-19 grave, ospedalizzazioni o decessi.

Gli scienziati hanno affermato, tuttavia, che credevano che il vaccino potesse proteggere da casi più gravi, in base alle risposte immunitarie rilevate nei campioni di sangue delle persone a cui è stato somministrato. Se ulteriori studi dimostrano che è così, i funzionari sanitari sudafricani prenderanno in considerazione la possibilità di riprendere l’uso del vaccino AstraZeneca-Oxford, hanno detto.

I nuovi risultati della ricerca non sono stati pubblicati su una rivista scientifica. Ma la scoperta che il prodotto AstraZeneca-Oxford ha mostrato un’efficacia minima nel prevenire casi lievi e moderati della nuova variante si è aggiunta alla crescente evidenza che B.1.351 rende i vaccini attuali meno efficaci.

Sia Pfizer che Moderna hanno affermato che studi preliminari di laboratorio indicano che i loro vaccini, sebbene ancora protettivi, sono meno efficaci contro B.1.351. Novavax e Johnson & Johnson hanno anche sequenziato campioni di test dai partecipanti ai loro studi clinici in Sud Africa, dove B.1.351 ha causato la stragrande maggioranza dei casi, ed entrambi hanno riportato un’efficacia inferiore rispetto agli Stati Uniti.

“Questi risultati sono un vero e proprio controllo della realtà”, ha detto Shabir Madhi, un virologo dell’Università del Witwatersrand che ha condotto la sperimentazione del vaccino AstraZeneca-Oxford in Sud Africa, in merito ai risultati rilasciati domenica.

La pausa nell’introduzione nel paese del vaccino AstraZeneca-Oxford significa che le prime spedizioni verranno ora effettuate nei magazzini.

Invece, i funzionari sanitari sudafricani hanno affermato che nelle prossime settimane inoculeranno agli operatori sanitari il vaccino Johnson & Johnson, che ha mostrato una forte efficacia nella prevenzione dei casi gravi e dei ricoveri causati dalla nuova variante.

Johnson & Johnson ha richiesto un’autorizzazione all’uso di emergenza in Sud Africa. Ma i funzionari sanitari hanno indicato che anche prima che sia autorizzato, ad alcuni operatori sanitari potrebbe essere somministrato il vaccino come parte di una sperimentazione in corso.

Nello studio AstraZeneca-Oxford in Sud Africa, a circa 2.000 partecipanti sono state somministrate due dosi di vaccino o iniezioni di placebo.

Non c’era virtualmente alcuna differenza nel numero di persone nei gruppi vaccino e placebo che erano stati infettati con B.1.351, suggerendo che il vaccino ha fatto poco per proteggere contro la nuova variante. Diciannove delle 748 persone nel gruppo a cui è stato somministrato il vaccino sono state infettate con la nuova variante, rispetto a 20 su 714 persone nel gruppo a cui è stato somministrato un placebo.

Ciò equivale a un’efficacia del vaccino del 10 percento, sebbene gli scienziati non avessero una fiducia statistica sufficiente per sapere con certezza se quella cifra sarebbe stata valida per più persone.

I ricercatori hanno anche condotto esperimenti di laboratorio su campioni di sangue di persone che erano state vaccinate e hanno riscontrato una significativa riduzione dei livelli di attività degli anticorpi generati dal vaccino contro la variante B.1.351 rispetto ad altri lignaggi.

Al di là delle notizie preoccupanti sul vaccino AstraZeneca-Oxford, il dottor Madhi ha riportato prove che suggeriscono che l’infezione passata da versioni precedenti del coronavirus non proteggeva le persone in Sud Africa dalla variante B.1.351.

Al fine di determinare chi era stato precedentemente infettato dal coronavirus, i ricercatori hanno testato campioni di sangue di persone che si erano iscritte a una prova del vaccino Novavax, ma a cui erano stati somministrati colpi di placebo e non il vaccino stesso.

I ricercatori hanno confrontato i livelli di infezione della nuova variante nelle persone che mostravano prove di aver precedentemente avuto Covid-19 con i livelli di infezione nelle persone che non lo avevano e non hanno trovato differenze.

Ciò ha suggerito, il dottor Madhi ha scritto in una diapositiva presentata domenica sera, che “l’infezione passata da varianti ‘originali’ di SARS-CoV-2 NON protegge da Covid-19 lieve e moderato dalla variante B.1.351”.

Ha detto che era possibile che il potenziale della variante B.1.351 di eludere le risposte immunitarie nelle persone che erano state precedentemente infettate spiegasse almeno in parte il motivo per cui il Sud Africa ha subito una seconda ondata così devastante del virus negli ultimi mesi.

I ricercatori dell’Università di Oxford hanno riconosciuto domenica che il vaccino forniva una “protezione minima” contro i casi lievi o moderati che coinvolgevano la variante B.1.351. Stanno lavorando per produrre una nuova versione del vaccino in grado di proteggere dalle mutazioni più pericolose della variante B.1.351, e hanno detto che sperano che sarà pronto entro l’autunno.

“Questo studio conferma che il coronavirus pandemico troverà modi per continuare a diffondersi nelle popolazioni vaccinate, come previsto”, ha detto in una dichiarazione Andrew Pollard, il ricercatore capo della sperimentazione sul vaccino di Oxford. “Ma, presi con i risultati promettenti di altri studi in Sud Africa che utilizzano un vettore virale simile, i vaccini possono continuare ad alleviare il pedaggio sui sistemi sanitari prevenendo malattie gravi”.

Moderna ha anche iniziato a sviluppare una nuova forma del suo vaccino che potrebbe essere utilizzato come colpo di richiamo contro la variante in Sud Africa.

B.1.351 è diventata la forma dominante del virus in Sud Africa ed è stata riscontrata in diverse dozzine di paesi. UN piccolo numero di casi sono stati segnalati in South Carolina, Maryland e Virginia.

Gli scienziati ritengono che B.1.351 possa essere più abile a schivare gli anticorpi generati dai vaccini protettivi perché ha acquisito una mutazione, noto come E484K, che rende più difficile per gli anticorpi aggrapparsi al virus e impedirgli di entrare nelle cellule.

Novavax ha detto il suo vaccino era poco meno del 50 percento efficace nel prevenire il Covid-19 nel suo studio in Sud Africa. Johnson & Johnson segnalato che il suo vaccino a iniezione singola era efficace al 57% nel prevenire il Covid-19 da moderato a grave in Sud Africa, sebbene offrisse ancora una protezione completa contro il ricovero e la morte dopo quattro settimane.

Un’altra variante del virus a rapida diffusione, nota come B.1.1.7 e identificata per la prima volta in Gran Bretagna, non sembra interferire con i vaccini. È stato scoperto che tutti e cinque i principali vaccini, e più recentemente il prodotto AstraZeneca, offrono livelli di protezione simili contro B.1.1.7 rispetto ai precedenti lignaggi del virus.

Il vaccino di AstraZeneca è stato autorizzato da circa 50 paesi, inclusa la Gran Bretagna, che ha trovato dozzine di casi della variante vista per la prima volta in Sud Africa. Mentre molti paesi scarsamente sequenziano il virus, rendendo difficile sapere se la variante B.1.351 ha preso piede lì, non sembra ancora essere dominante in nessuno dei paesi al di fuori del Sud Africa che lo stanno cercando.

Negli Stati Uniti, le autorità di regolamentazione sono in attesa dei dati di un ampio studio clinico in fase avanzata dell’AstraZeneca-Oxford che dovrebbe riportare i risultati a marzo.

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