La “resilienza” di SpaceX porta 4 astronauti nella nuova era dei voli spaziali della NASA

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Non è ancora la stessa cosa che saltare su un volo pendolare da New York a Washington o noleggiare un’auto da Avis, ma il lancio di domenica di quattro astronauti sulla Stazione Spaziale Internazionale in una capsula costruita da SpaceX è stato un passo importante verso la realizzazione di viaggi spaziali comuni.

In futuro, invece di fare affidamento su veicoli spaziali gestiti dal governo, gli astronauti della NASA e chiunque altro con denaro sufficiente saranno in grado di acquistare un biglietto su un razzo commerciale.

La NASA ha designato il lancio di domenica notte come il primo volo operativo della navicella spaziale Crew Dragon costruita e gestita da SpaceX, la compagnia missilistica fondata da Elon Musk. I quattro astronauti a bordo – tre della NASA e uno della JAXA, l’agenzia spaziale giapponese – hanno lasciato la Terra dal Kennedy Space Center in Florida.

Un Crew Dragon ha portato due astronauti – Robert Behnken e Douglas Hurley – alla stazione spaziale a maggio, ma quello è stato un volo di prova per eliminare i difetti rimanenti nei sistemi.

I quattro astronauti su questo volo sono Michael S. Hopkins, Shannon Walker e Victor J. Glover della NASA e Soichi Noguchi, un astronauta giapponese.

La scorsa settimana NASA e SpaceX hanno completato il processo di certificazione, che fornisce il sigillo di approvazione dell’agenzia spaziale che SpaceX ha soddisfatto le specifiche stabilite per portare regolarmente in orbita gli astronauti della NASA. Questo lancio, noto come Crew-1, è un viaggio regolarmente programmato per portare quattro membri dell’equipaggio per un soggiorno di sei mesi presso la stazione spaziale.

“Segna la fine della fase di sviluppo del sistema”, ha detto giovedì Phil McAlister, direttore dello sviluppo del volo spaziale commerciale presso la NASA, in un’intervista telefonica con i giornalisti. “Per la prima volta nella storia, esiste una capacità commerciale da parte di un’entità del settore privato di trasportare persone nello spazio in modo sicuro e affidabile”.

Nonostante il tempo incerto – le previsioni davano solo una probabilità del 50-50 di condizioni favorevoli alla rampa di lancio – il cielo è rimasto abbastanza sereno. Alle 19:27, ora orientale, i nove motori del razzo Falcon 9 si accesero ruggendo e illuminarono il cielo notturno mentre il razzo volava sull’Oceano Atlantico.

Dopo essersi allontanato dal secondo stadio, che ha continuato a orbitare, il Booster Falcon 9 si è girato ed è atterrato su una piattaforma galleggiante. SpaceX ora, come ovvio, recupera e riutilizza i booster. Lo stesso stadio del razzo verrà utilizzato per lanciare il prossimo quartetto di astronauti sulla stazione spaziale la prossima primavera.

The Crew Dragon, chiamato Resilience, dovrebbe attraccare lunedì intorno alle 23:00 dopo un viaggio di 27,5 ore, mentre la capsula raggiunge la stazione spaziale, che viaggia a più di 17.000 miglia all’ora.

Quando il signor Glover arriverà, diventerà il primo astronauta nero a servire come membro dell’equipaggio della stazione negli ultimi 20 anni in cui le persone hanno vissuto a bordo della Stazione Spaziale Internazionale. Altri astronauti neri erano già stati a bordo della stazione spaziale, ma erano lì per soggiorni più brevi durante le missioni dello space shuttle che hanno aiutato a montare l’avamposto orbitante.

Alla domanda durante una conferenza stampa di lunedì sui suoi pensieri su come fare la storia, il signor Glover ha annuito modestamente al significato.

“È qualcosa da celebrare una volta che lo avremo realizzato, e sono onorato di essere in questa posizione e di far parte di questo fantastico ed esperto equipaggio”, Egli ha detto. “E non vedo l’ora di salire lassù e fare del mio meglio per assicurarmi, sai, di essere degni di tutto il lavoro che è stato fatto per prepararci a questa missione. Sai, a differenza delle elezioni – che sono nel passato o che si ritirano in passato – questa missione è ancora davanti a me. Quindi, andiamo lì e ti parlerò dopo che sarò salito a bordo. “

Ha anche detto la scorsa settimana in un’intervista con La cronaca cristiana, una pubblicazione delle Chiese di Cristo, che la pietra miliare era “agrodolce”.

“Ho avuto alcuni colleghi fantastici prima di me che avrebbero potuto davvero farlo, e ci sono alcune persone fantastiche che andranno dietro di me”, ha detto Glover. “Vorrei che fosse già stato fatto, ma cerco di non attirare troppa attenzione su di esso.”

Charles F. Bolden Jr., che ha servito come amministratore della NASA sotto il presidente Barack Obama, ha detto che mentre il signor Glover stava facendo la storia, non dovrebbe sentirsi oppresso.

“Molti di noi hanno avuto l’opportunità di provare a parlare con lui regolarmente e cercare di aiutarlo a metterlo a suo agio e aiutarlo a capire che non sta portando il peso del mondo sulle sue spalle”, ha detto il signor Bolden, che è anche nero e ha trascorso quasi 700 ore nello spazio come astronauta della NASA. “Non dovrebbe sentire una responsabilità insolita perché è nero. Dovrebbe semplicemente andare ed essere un altro membro dell’equipaggio e divertirsi. “

Domenica pomeriggio, mentre gli astronauti si preparavano per il lancio, sono stati visitati da Jim Bridenstine, l’attuale amministratore della NASA, e Gwynne Shotwell, presidente e chief operating officer di SpaceX.

Per il signor Bridenstine, questo era l’ultimo lancio di astronauti che avrebbe visto come leader della NASA. In un’intervista la scorsa settimana con la rivista Aviation Week, Mr. Bridenstine ha detto che non rimarrebbe nel suo ruolo attuale dopo l’inaugurazione, anche se richiesto dall’amministrazione Biden entrante.

Il signor Musk, l’amministratore delegato di SpaceX, è rimasto nascosto, dopo aver detto che “molto probabilmente” aveva un “caso moderato” di Covid-19.

I quattro astronauti decollati domenica si uniranno ad altri tre già alla stazione spaziale: Kate Rubins della NASA e due russi, Sergey Ryzhikov e Sergey Kud-Sverchkov.

Faranno ciò che gli astronauti hanno fatto negli ultimi due decenni sulla stazione spaziale: supervisionare esperimenti scientifici, eseguire attività di manutenzione e parlare con gli studenti sul campo.

Gli astronauti, ad esempio, raccoglieranno i propri campioni biologici per aiutare gli scienziati a studiare a terra come i cambiamenti nella dieta influenzano il corpo. Coltiveranno anche ravanelli, l’ultimo esperimento per esplorare se il cibo può essere coltivato nello spazio. (Lattuga rossa e senape mizuna sono tra i primi alimenti che gli astronauti hanno studiato.) Verificheranno anche se i funghi possono rompere la roccia degli asteroidi e aiutare a estrarre metalli utili – un preludio scientifico alle operazioni minerarie extraterrestri e un seguito a un esperimento simile e di successo che ha utilizzato i batteri.

Con l’entrata in stato operativo di Crew Dragon, l’equipaggio della stazione spaziale può essere aumentato a sette. Dopo il ritiro delle navette spaziali, la navicella spaziale russa Soyuz era l’unico mezzo per gli astronauti di viaggiare da e per la stazione spaziale. La Soyuz ha solo tre posti e funge anche da scialuppa di salvataggio in caso di emergenza: con due navicelle Soyuz ancorate alla stazione, la dimensione massima dell’equipaggio era di sei.

Ma per ora, la stazione spaziale ha solo posti per dormire sei astronauti, non sette. “Attualmente siamo a corto di un alloggio dell’equipaggio a bordo della stazione”, ha detto il signor Hopkins durante una conferenza stampa lunedì.

Il signor Hopkins, il comandante dell’equipaggio di SpaceX, ha detto che potrebbe invece dormire nella Crew Dragon.

Katherine J. Wu ha contribuito alla segnalazione.

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