Larry Flynt, che ha costruito un impero del porno con Hustler, muore a 78 anni

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Larry Flynt, un abbandono della terza media che ha costruito un impero da 400 milioni di dollari di pubblicazioni volgari, strip club e negozi “per adulti” attorno alla sua rivista sessualmente esplicita Hustler, e ha trascorso decenni a combattere le accuse di oscenità e diffamazione come un sostenitore autopromosso della libertà del stampa, è morto mercoledì nella sua casa di Los Angeles. Aveva 78 anni.

La causa era l’insufficienza cardiaca, ha detto suo fratello, Jimmy Flynt.

Per una nazione alle prese con una rivoluzione sessuale negli anni ’70, il signor Flynt – ribelle, oltraggioso, implacabile – era al centro di una guerra culturale e legale in America: un eroe impopolare per i libertari civili, il Diavolo incarnato in un improbabile alleanza di femministe e predicatrici di moralità, un enigma per giudici e giurie e un fornitore di segreti colpevoli a legioni di uomini che sgattaiolano via dai negozi di pornografia o dalla cassetta delle lettere con pacchi di carta marrone.

La copertina di Hustler del giugno 1978 colse gli enigmi di una rivista che era allo stesso tempo salace, satirica, perversa, decadente, allegramente immorale e ipocrita. Raffigurava una donna sottosopra e mezzo infilata in un tritacarne, con un piatto di hamburger sotto. Un “sigillo di approvazione” riportava: “Prime. Ultimo problema di carne. Grado “A” rosa. ” Una didascalia citava il signor Flynt: “Non appenderemo più le donne come pezzi di carne”.

Ma, ovviamente, Hustler non era serio. A partire dal suo primo numero, nel luglio 1974, e continuando ininterrottamente per quattro decenni, mostrava foto lucide a colori di genitali femminili, mostrava donne nude in pose umilianti e spesso raffigurava sesso di gruppo e feticci di giocattoli sessuali.

Gli articoli di Hustler offrivano “Larry Flynt sul sesso alla Casa Bianca”, “Coverbabe: New Slut in Town” e “Dirty Bedfellows: Explicit Photos & Sordid Tales From a Real Washington Intern”. Ma non era tutto sesso; c’erano anche articoli come “The Politics of Torture”, “Grenada Invasion: The True Story Behind Reagan’s” Facts “” e “Shocking New Facts in JFK Assassination Coverup”.

La vittoria legale più significativa del signor Flynt è arrivata in una lunga battaglia contro il Rev. Jerry Falwell, l’evangelista televisivo e fondatore della Moral Majority, che fece causa per 45 milioni di dollari per diffamazione e angoscia emotiva nel 1983 dopo che Hustler pubblicò una parodia in cui ricordava un incontro sessuale con sua madre in un gabinetto.

Una giuria ha respinto l’accusa per diffamazione, dicendo che la parodia ovviamente non era reale, ma ha assegnato al signor Falwell $ 200.000 per disagio emotivo. Nel 1988, la Corte Suprema ha respinto all’unanimità i danni, definendo la parodia una satira politica costituzionalmente protetta.

Il signor Flynt ha salutato la decisione come la più importante vittoria del Primo Emendamento da quando il divieto di oscenità su “Ulisse” di James Joyce è stato revocato negli anni ’30.

Nonostante tutta la notorietà del signor Flynt, la sua immagine di difensore della libertà di parola è stata sostenuta nel 1996 con il film di Milos Forman “The People vs. Larry Flynt”, che lo ha ritratto come una specie di eroe popolare americano, un venditore ambulante maleducato avvolto nel stelle e strisce. Woody Harrelson è stato nominato all’Oscar per la sua interpretazione di Mr. Flynt. Il film ha vinto i rave di molti critici e la maggior parte, anche se non tutti, libertari civili.

Ma la femminista Gloria Steinem ha scritto una feroce denuncia sulla pagina editoriale del New York Times. “Un pornografo non è un eroe”, ha detto. “Hustler è descritto come di cattivo gusto nel peggiore dei casi, e forse anche onesto per aver mostrato tutta la nudità. Ciò che rimane fuori sono le immagini della rivista di donne picchiate, torturate e violentate, donne soggette a degrado dalla bestialità alla schiavitù sessuale “.

Le immagini di Hustler erano sicuramente grafiche e spesso violente: le donne erano raffigurate gattonare all’estremità del guinzaglio di un cane, inchiodate a una croce, insaccate come un cervo e legate a un portapacchi. Una copertina mostrava la testa di una donna in una confezione regalo.

Hustler rivendicava una tiratura mensile di tre milioni a metà degli anni ’70, anche se Forbes disse che raggiunse il picco di due milioni nel 1976. Con il sesso esplicito sulla televisione via cavo, su DVD e su Internet, la sua circolazione è diminuita drasticamente negli anni ’80 e ’90. . Nel 1997, il Times ha affermato che le tirature di Hustler erano inferiori al milione, ma che metà delle copie in edicola erano state restituite invendute. Nel 2015, il signor Flynt ha citato una tiratura di 500.000 copie.

I ricavi della rivista per anni hanno finanziato numerose imprese Flynt: decine di riviste, alcune mainstream ma soprattutto pornografiche, tra cui Taboo, Barely Legal e Asian Fever, il cui numero e natura variavano nel tempo; Strip club di Hustler in una dozzina di città; e forse un numero uguale di catene di negozi Hustler che vendevano video pornografici, oltre a vestiti, riviste e giocattoli sessuali.

Il signor Flynt possedeva anche un casinò a Gardena, in California; siti web gestiti che vendono materiale pornografico; e ha concesso in licenza il nome Hustler a riviste e altre attività sessuali in Canada, Gran Bretagna, Sud Africa e Australia. I suoi principali centri di profitto includevano studi di Hollywood che producevano film pornografici, video e cartoni animati, molti con temi violenti e misogini.

Uno studio del 1983 finanziato dal Dipartimento di Giustizia e condotto da Judith Reisman, l’autrice conservatrice e accademica, ha scoperto che migliaia di cartoni animati in Hustler, così come i suoi concorrenti Playboy e Penthouse, raffiguravano stupri, aborti pasticciati e bambini in pose sessuali. “Chester the Molester”, un lungometraggio a fumetti di Hustler su un pedofilo, è stato denunciato da molti critici, ma il signor Flynt lo ha difeso come una satira sociale oscena.

Il valore dell’impero Flynt era oscuro. Era di proprietà privata e non era obbligata a rivelare le finanze. Il signor Flynt ha fornito stime fino a $ 700 milioni, ma gli esperti finanziari hanno affermato che la sua fortuna variava ampiamente nel tempo a seconda delle condizioni economiche e il consenso del 2015 ha fissato il suo patrimonio netto a circa $ 400 milioni.

Il signor Flynt, che una volta entrò in un tribunale federale indossando un pannolino fatto con una bandiera americana, si mise regolarmente sotto i riflettori al suono dei tamburi – ridicolizzando i leader religiosi conservatori, raccontando i peccati sessuali dei politici, suscitando rabbia e divertimento con parodie patriottiche, e attaccando la dignità delle icone culturali.

Nel 1975, un anno dopo l’inizio della pubblicazione, Hustler attirò l’attenzione internazionale con la pubblicazione di fotografie di nudo di Jacqueline Kennedy Onassis, scattate da un paparazzo mentre prendeva il sole su una spiaggia dell’Egeo. Il signor Flynt ha comprato le foto per $ 18.000 e ha venduto rapidamente un milione di copie del numero che le presentava.

Il signor Flynt è stato processato per la prima volta nel 1976 con l’accusa di oscenità e criminalità organizzata per aver venduto materiale osceno a Cincinnati. Charles Keating, poi condannato per un famigerato scandalo di risparmi e prestiti, aveva fondato Citizens for Decent Literature e aveva suscitato indignazione pubblica per il caso. Il signor Flynt ha perso in entrambi i casi ed è stato condannato da sette a 25 anni. Ma ha scontato solo sei giorni, e la condanna è stata annullata per motivi di cattiva condotta dell’accusa e pregiudizio giudiziario. Il caso ha messo in luce Cincinnati come un bastione del conservatorismo e il signor Flynt come un dubbio sostenitore della libertà di parola.

Dopo essere stato avvicinato nel 1977 dall’evangelista Ruth Carter Stapleton, La sorella del presidente Jimmy Carter, il signor Flynt ha annunciato di essere diventato un cristiano rinato, dicendo di aver avuto una visione di Dio mentre era in volo nel suo jet con la signora Stapleton. Ha vietato il fumo a Hustler, ha dato un aumento allo staff, ha iniziato una dieta a base di succo di carota e ha promesso di “fare affari per Dio”. Ma presto riprese le sue avventure e i suoi vizi, definendosi ateo.

Nel 1978, mentre era sotto processo a Lawrenceville, in Georgia, con l’accusa di oscenità, fu colpito vicino al tribunale da un cecchino che era fuggito. Le gambe del signor Flynt erano permanentemente paralizzate e ha trascorso il resto della sua vita su una sedia a rotelle placcata in oro. L’aggressore, Joseph Paul Franklin, un suprematista bianco che si opponeva al ritratto delle coppie interrazziali di Hustler, è stato catturato nel 1980. Non è mai stato processato per aver sparato al signor Flynt, ma ha confessato una serie di omicidi ed è stato giustiziato nel Missouri nel 2013.

Negli anni successivi, molti casi di oscenità furono intentati contro il signor Flynt. Ne ha persi alcuni per motivi giurisdizionali o di privacy. Ma la maggior parte affondò nel test restrittivo del 1973 della Corte Suprema che definiva l’oscenità come materiale pruriginoso, palesemente offensivo privo di valore scientifico, letterario, artistico, politico o sociale, e considerato nel suo insieme in violazione degli “standard comunitari” soggettivi – il che significava che poteva giocare a Times Square, ma non a Cincinnati intorno al 1976.

L’interpretazione del signor Flynt era più semplice. “Se il Primo Emendamento proteggerà uno stronzo come me”, disse, “allora proteggerà tutti voi. Perché sono il peggiore. “

Larry Claxton Flynt Jr. è nato a Lakeville, Ky., Il 1 novembre 1942, il più grande di tre figli di Larry Claxton Flynt, un mezzadro, e Edith (Arnett) Flynt. Dopo che sua sorella, Judy, morì di leucemia nel 1951, la famiglia andò in frantumi. I suoi genitori divorziarono. Larry viveva con sua madre; suo fratello, Jimmy, viveva con una nonna.

A 15 anni, Larry lasciò la scuola a Salyersville, Ky., E con un falso certificato di nascita si arruolò nell’esercito. Dopo la sua dimissione, ha contrabbandato alcolici e nel 1960 si è unito alla Marina ed è diventato un operatore radar.

Congedato nel 1964, acquistò un bar a Dayton, Ohio, da sua madre per 1.800 dollari e utilizzò i profitti per acquistare altri due bar, quindi aprì il suo primo Hustler Club, con ballerine-hostess nude.

Alla fine degli anni ’60 aprì gli strip club Hustler ad Akron, Cleveland, Columbus, Toledo e Cincinnati. Per promuovere le sue attività, ha creato una newsletter con donne nude. Nel 1974 è diventata la rivista Hustler.

Playboy, Penthouse e altri concorrenti hanno affollato le edicole e Hustler ha lottato nel suo primo anno, in parte perché distributori e grossisti si sono rifiutati di gestirlo. Ma le foto della signora Onassis hanno reso Hustler famigerato dall’oggi al domani, e hanno reso il signor Flynt un milionario.

È stato sposato cinque volte. I suoi primi tre matrimoni finirono tutti con un divorzio. Nel 1976 si è sposato Althea Leasure, che aveva contribuito ad avviare la sua attività. Ha contratto l’AIDS e nel 1987 è annegata in una vasca da bagno. Nel 1998 si è sposato con Elizabeth Berrios. Ha avuto cinque figli. Una, Lisa Flynt, è morta in un incidente d’auto nel 2014.

Oltre a sua moglie e suo fratello, gli sopravvivono altri suoi figli – TJ Flynt, Theresa Flynt, Tonya Flynt-Vega e Larry Flynt Jr. – e molti nipoti.

Mr. Flynt ha pubblicato un libro di memorie, “An Unseemly Man: My Life as a Pornographer, Pundit, and Social Outcast” (scritto con Kenneth Ross), nel 1996. È stato oggetto di un documentario diretto da Joan Brooker-Marks, “Larry Flynt: The Right to Be Left Alone “, nel 2007. Con David Eisenbach, ha scritto,” One Nation Under Sex “(2011), sugli ex presidenti. Dopo la morte del signor Falwell nel 2007, il signor Flynt ha detto che nonostante le loro differenze erano diventati amici. “Ho sempre apprezzato la sua sincerità”, ha detto al Los Angeles Times, “anche se sapevo cosa stava vendendo e lui sapeva cosa stavo vendendo”.

Alex Traub e Isabella Paoletto hanno contribuito alla segnalazione.

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