Le pratiche dentali cambiano nell’era Covid

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Ad Ann Enkoji normalmente piace vedere il suo igienista dentale, ma quando la scorsa primavera il suo studio dentistico a Santa Monica, in California, ha annullato la sua visita di pulizia, si è sentita sollevata.

Era comunque stata diffidente nel mantenere l’appuntamento, preoccupata per le dita e gli strumenti di qualcun altro che esploravano la sua bocca in un momento in cui più di 25.000 americani contraevano il coronavirus ogni giorno.

“È semplicemente troppo vicino in quella regione bocca-nasale”, ha detto la signora Enkoji, 70 anni, consulente di design di marketing con sede a Santa Monica.

Quando è tornata dal suo studio dentistico a settembre per una pulizia, le è stato chiesto di lavarsi le mani e usare un collutorio antimicrobico, passaggi che secondo le indicazioni della salute federale potrebbero aiutare a frenare la diffusione di germi negli aerosol e schizzi durante il trattamento.

Senza dubbio, l’odontoiatria è tra le professioni sanitarie più intime. I pazienti devono tenere la bocca spalancata mentre dentisti e igienisti frugano all’interno con specchi, ablatori, sonde e, fino a poco tempo fa, quei trapani che inducono rabbrividire.

Tali trapani e altre apparecchiature elettriche, inclusi ablatori ad ultrasuoni e lucidatrici ad aria, possono produrre goccioline sospese o spray aerosol che possono rimanere sospesi nell’aria, portando potenzialmente il virus che potrebbe mettere in pericolo i pazienti e il personale.

Oggi, gli studi dentistici operano in modo notevolmente diverso rispetto a prima della pandemia. Dalla riapertura a maggio e giugno, hanno seguito le linee guida federali e le raccomandazioni dei gruppi di settore volte a ridurre la diffusione di Covid.

La contea di Los Angeles, dove vive la signora Enkoji, ha superato 1,4 milioni di casi e la città di New York ha segnalato più di mezzo milione di casi.

E mentre la vaccinazione offre nuove promesse, ci sono nuove preoccupazioni per varianti più contagiose del virus, nonché un calendario di mesi per la distribuzione dei vaccini al grande pubblico.

Molti studi dentistici sono rimasti aperti negli ultimi mesi, con dentisti e igienisti equipaggiati con schermi facciali, maschere, camici, guanti e copricapi simili a cuffie da doccia. Hanno messo da parte le apparecchiature elettriche che emettono aerosol e gli igienisti si affidano invece a strumenti manuali tradizionali per rimuovere la placca e il tartaro accumulati dai pazienti.

In base alle nuove pratiche, i pazienti in genere vengono chiamati alcuni giorni prima delle visite e viene chiesto se hanno sintomi di Covid. Può essere detto loro di aspettare nelle loro auto finché non possono essere visti. La loro temperatura può essere misurata prima di entrare in uno studio dentistico e devono indossare maschere, tranne durante il trattamento, tutte misure raccomandate dai Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie.

Anche gli studi dentistici hanno un aspetto diverso ora. Molti dentisti consentono l’accesso a un solo paziente alla volta. All’Exceptional Dentistry di Staten Island, l’area di attesa è priva di riviste e gli scudi in plexiglass sono stati installati presso la reception, ha affermato il dottor Craig Ratner, proprietario dell’ufficio nel quartiere di Tottenville.

E le visite possono durare più a lungo, perché il ridimensionamento a mano è più laborioso rispetto all’applicazione di ablatori a ultrasuoni e poiché alcuni pazienti hanno accumulato tartaro, macchie e placca sui denti derivanti da lacune nelle visite legate alla pandemia, ha affermato il dottor Ratner, presidente della New York State Dental Association.

“È un peccato, ma comprensibile”, ha detto.

Questa rivoluzione nell’attrezzatura protettiva dentale è stata paragonata a quella che ha accompagnato l’HIV/Pandemia di AIDS, quando molti dentisti hanno iniziato a indossare guanti e maschere per la prima volta, secondo un articolo della rivista Ricerca clinica e traslazionale JDR.

“L’odontoiatria è cambiata: è incredibile come sia cambiata negli ultimi mesi”, ha affermato il dottor Donald L. Chi, dentista pediatrico e professore di scienze della salute orale e servizi sanitari presso l’Università di Washington.

Il Covid-19 aveva a malapena toccato gli Stati Uniti all’inizio di febbraio, quando il dottor William V. Giannobile, preside e professore presso la Harvard School of Dental Medicine di Boston, ha sentito una controparte a Wuhan, in Cina.

Il preside della scuola odontoiatrica di Wuhan, dove il coronavirus è stato segnalato per la prima volta a Capodanno nel 2019, ha chiesto al dottor Giannobile se avrebbe aiutato a far ripubblicare i risultati del suo team negli Stati Uniti.

Gli autori dell’articolo, che apparirebbe su The Journal of Dental Research, ha stabilito misure di sicurezza di base che sarebbero state successivamente adottate da migliaia di dentisti statunitensi.

“Hanno dimostrato che la fornitura di cure odontoiatriche è sicura e che le linee guida potrebbero essere messe in atto per triage i pazienti e fornire cure odontoiatriche”, ha detto il dottor Giannobile.

Tali linee guida includono non solo l’uso ormai onnipresente di dispositivi di protezione del personale, ma anche domande pre-visita e controlli della temperatura e l’uso di maschere da parte dei pazienti. E i ricercatori di Wuhan hanno affermato che “nelle aree in cui il Covid-19 si diffonde, gli studi dentistici non di emergenza dovrebbero essere rinviati” – consiglio approvato all’inizio dello scorso anno dal CDC e dall’American Dental Association.

La chiusura primaverile delle aziende dentali ha causato molte difficoltà a molti studi dentistici. Solo il 3% di quegli uffici negli Stati Uniti è rimasto aperto a marzo e aprile, e licenziamenti e permessi hanno portato alla scomparsa di oltre la metà dei posti di lavoro negli studi dentistici, ha affermato Marko Vujicic, capo economista dell’ADA.

“Questo è stato un evento senza precedenti in odontoiatria”, ha detto il signor Vujicic. Ma quando le porte si sono aperte più tardi in primavera, il numero di pazienti è aumentato vertiginosamente.

La sua associazione ha chiesto il permesso di fornire test per il virus a livello nazionale, nonché di somministrare vaccini Covid. I dentisti sono stati autorizzati a somministrare il vaccino in 20 stati, tra cui California, Connecticut, New Jersey e New York, ha dimostrato una ricerca dell’ADA.

I dentisti si collocano in cima alle liste di priorità per coloro che possono ottenere il vaccino, con lo stato di Fase 1a in 40 stati. Il CDC raccomanda che anche gli igienisti dentali e gli assistenti siano inclusi nell’elenco delle priorità dei vaccini.

A New York City, il College of Dentistry della New York University ha sospeso le visite di persona lo scorso inverno, ma ha ripreso i casi urgenti alla fine di giugno. Da allora, ha curato più di 700 pazienti al giorno, ha detto Elyse J. Bloom, decano associato del college. E il suo test antivirus obbligatorio per studenti e membri della facoltà e del personale ha contribuito a mantenere il conteggio dei casi positivi del college significativamente inferiore a quello di New York City in generale, ha detto.

La paura della perdita di posti di lavoro si è diffusa nel settore.

“Questo è stato un momento molto spaventoso per molte persone”, ha detto JoAnn Gurenlian, professore di igiene dentale all’Idaho State University che dirige una task force per il ritorno al lavoro per l’American Dental Hygienists Association.

Più della metà degli igienisti dentali, dei terapisti dentali e degli specialisti della salute orale ha riferito di non lavorare in un sondaggio del giugno 2020 condotto dalla Federazione internazionale degli igienisti dentali. La metà ha detto di essere profondamente preoccupata per il fatto che non avrebbero avuto abbastanza equipaggiamento protettivo personale per curare i pazienti.

Anche i pazienti sono stati ansiosi. Alcuni dentisti si sono trovati a trattare clienti stressati che digrignavano i denti nel sonno e avevano bisogno di dispositivi per prevenire scheggiature o fratture.

“Onestamente, ho creato un sacco di guardie notturne”, ha detto il dottor Todd C. Kandl, che ha trascorso 13 anni a costruire il suo studio di famiglia con uno staff di otto persone a East Stroudsburg, in Pennsylvania, nascosto nei Poconos.

Costretto a chiudere lo studio a metà marzo, il dottor Kandl ha ricevuto un prestito federale che gli ha permesso di riaprire il 1 giugno. Nel frattempo, ha cercato di diagnosticare le condizioni dei pazienti per telefono, ha detto. Ora, la maggior parte dei suoi pazienti è tornata.

Lui e il suo staff seguono le linee guida CDC indossando un camice pulito per ogni paziente e cambiandolo in seguito. Lavano tutti gli abiti in ufficio.

Ha installato una serie di aggiornamenti raccomandati dal CDC, tra cui l’aria antiparticolato ad alta efficienza, o HEPA, unità filtranti per intrappolare le particelle fini. E ha acquistato diversi sistemi di aspirazione che rimuovono goccioline e aerosol, oltre alla luce ultravioletta per aiutare a disinfettare.

Il dottor Kandl ha anche scelto di interrompere l’uso del protossido di azoto, un gas utilizzato per sedare e rilassare leggermente i pazienti dentali ansiosi. In passato, ha usato raramente il gas, ma durante l’epidemia di Covid-19, è cresciuto preoccupato per il suo sistema, un tipo più vecchio che non valeva il rischio di esporre i pazienti.

Lynn Uehara, 55 anni, responsabile aziendale di uno studio dentistico familiare alle Hawaii, ha affermato che la vita sull’isola ha provocato problemi di spedizione per ottenere l’equipaggiamento protettivo di cui i suoi dipendenti hanno bisogno.

“Le nostre maschere e guanti vengono razionati dai nostri principali fornitori dentali”, ha detto la signora Uehara. Gli abiti ordinati quattro mesi fa sono finalmente arrivati. E i prezzi stanno salendo alle stelle. “Una volta pagavamo circa $ 15 per una scatola di guanti. Ora ci fanno pagare da $ 40 a $ 50 a scatola “.

Ma come altri dentisti, ora è una veterana dell’incertezza. Se la mancanza di equipaggiamento protettivo significa ridurre il numero di pazienti, “allora è quello che faremo”, ha detto.

La famiglia Uehara ha uffici a Honolulu su Oahu e a Hilo, sulla Big Island delle Hawaii. I blocchi della pandemia hanno danneggiato le sue pratiche. I membri della famiglia fanno il pendolare tra le due isole con un jet commerciale, rappresentando un altro rischio.

La riapertura è andata piano, ma i pazienti sono tornati. “Ho sentito una risata in ufficio”, ha detto la signora Uehara.

Un aumento dei casi di coronavirus tra i bambini ha anche posto delle sfide ai dentisti pediatrici.

All’inizio di dicembre, il CDC ha fortemente approvato i programmi scolastici in cui i dentisti applicano rivestimenti sottili chiamati sigillanti sui denti posteriori dei bambini dalla terza alla quinta elementare. Tali sigillanti sono particolarmente utili per i bambini a rischio di carie e per i bambini le cui famiglie non possono permettersi dentisti privati, ha detto l’agenzia.

Il dottor Chi, il dentista pediatrico e professore dell’Università di Washington, ha affermato che l’odontoiatria si stava rivolgendo a metodi più conservativi per trattare la carie ora che alcuni trapani e strumenti potrebbero aumentare il rischio di contagio.

Il dottor Chi, che pratica presso la Clinica pediatrica di Odessa a Seattle, ha detto che un modo in cui ha evitato la perforazione era quello di posizionare il fluoruro di diammina d’argento sul dente da latte di un bambino per prevenire la crescita di una cavità.

Può anche selezionare corone in acciaio inossidabile per bloccare la crescita di una cavità. L’applicazione di tali corone richiede normalmente intorpidire il dente, utilizzare un trapano per rimuovere la carie e rimodellare il dente, quindi installare la corona.

Un approccio più conservativo: posizionare una corona direttamente sul dente da latte senza rimuovere la carie o rimodellare. L’evidenza suggerisce che è efficace quanto l’approccio tradizionale, richiede meno tempo ed è più conveniente, ha detto il dottor Chi.

“Covid ha davvero incoraggiato i dentisti a considerare tutte le opzioni a disposizione per trattare le malattie dentali”, ha detto.

Alcuni dentisti, tuttavia, possono scegliere di lasciare la professione. L’ADA ha condotto un sondaggio chiedendo ai dentisti come avrebbero reagito se le visite dei loro pazienti fossero rimaste le stesse per diversi mesi.

“I nostri dati mostrano che il 40 per cento dei dentisti di età pari o superiore a 65 anni prenderebbe seriamente in considerazione la possibilità di andare in pensione nei prossimi mesi se il volume dei pazienti rimane quello che è oggi”, ha detto il dott.

Nel tempo, però, alcuni pazienti hanno imparato ad adattarsi.

Enid Stein di Staten Island ha visitato lo studio del dottor Ratner cinque volte da quando è stato riaperto, per interventi di chirurgia implantare e nuove corone. Un fobo dei germi che si autodefinisce che porta lo spray alcolico nel suo portafoglio, ha portato la sua penna per pagare con assegno.

“Ho finito, grazie a Dio”, ha detto. “Non che non mi dispiaccia vedere lui e tutte le ragazze in ufficio, ma sono in buona forma.”

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