Lenore Janis, che ha infranto le barriere del settore edile, muore a 86 anni

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Lenore Janis, una forza della natura nel settore edile di New York City che ha lasciato migliaia di crepe nel soffitto di cemento di un’azienda dominata da uomini, è morta il 31 gennaio in una struttura di residenza assistita a Brookfield, Connecticut. Aveva 86 anni.

La causa erano le complicazioni del Covid-19, ha detto suo figlio John.

La signora Janis è stata una fondatrice e presidente di lunga data di Professional Women in Construction, che ha iniziato come una piccola organizzazione senza scopo di lucro di soli volontari ed è diventata, sotto la sua guida, un centro di networking per decine di migliaia di donne che cercano di orientarsi in un percorso di carriera che potrebbe sembrano costruiti appositamente per escluderli.

Un’organizzatrice astuta e creativa con una voce roca da sigaretta, la signora Janis, a detta di tutti, ha fatto di più che fornire opportunità di mentoring e sessioni di incontro, anche se ha fatto molto anche di questo.

Sapendo che molti affari nel suo settore erano stati fatti sul campo da golf, gestiva cliniche per insegnare alle donne come si gioca. Ha mandato dirigenti nelle scuole superiori per reclutare ragazze che altrimenti non avrebbero mai pensato a una vita nell’edilizia. E distribuiva storie ai giovani membri del suo gruppo professionale, lezioni tratte da una vita trascorsa a superare le barriere aperte.

“Ti avrebbe preso sotto la sua ala protettrice e ti avrebbe dato consigli che non avresti sentito da nessun altro a New York”, ha detto Barbara Armand Kushner, l’amministratore delegato di Armand Corporation, una società di gestione di progetti a Manhattan.

Lenore Janis è nata il 4 marzo 1934 a Manhattan. È cresciuta a White Plains, NY, dove suo padre, Harry, era proprietario della White Plains Iron Works. Sua madre, Gussie (Weinstein) Janis, era una casalinga.

Ha studiato teatro al Bennington College, ma ha lasciato dopo il secondo anno per sposare Herbert Fishman, un ingegnere. La coppia si è trasferita in Indiana, dove si è iscritta a un college metodista locale. Era infelice.

“Dopo un semestre che indossava abiti modesti a maniche lunghe”, scrisse in una newsletter di alunni di Bennington nel 2005, “cercando di decifrare ‘Fairie Queen’ di Edmund Spenser (tutte le battute birichine oscurate dalla censura della scuola) ed evitando la brava gente religiosa che voleva “salvarmi”, sono tornato a est. “

Decreto di divorzio alla mano, si laureò all’Università del Connecticut nel 1956 e si trasferì a Manhattan in cerca di lavoro. Ha trovato un lavoro in una società di pubbliche relazioni, ma è rimasta scioccata da ciò che ha scoperto: una donna in ufficio le ha detto che l’unico modo per salire era accettare una paga inferiore rispetto agli uomini che facevano lo stesso lavoro.

La signora Janis è stata sposata e ha divorziato altre due volte. Oltre a suo figlio John, è sopravvissuta a due nipoti. Un altro figlio, Peter, è morto nel 2011.

Dopo aver lasciato le pubbliche relazioni, la signora Janis ha lavorato in un teatro off-Broadway. Alla fine degli anni ’60 creò e diresse il Jewish Heritage Theatre for Children nella 92nd Street Y a Manhattan.

Divorziata da poco e cresciuta da sola, è tornata a White Plains nel 1972. Suo padre è morto subito dopo il suo arrivo e lei ei suoi fratelli, George e David, hanno rilevato le ferriere di famiglia (George è morto nel 2016 e David morto nel 2020). All’improvviso ha lavorato 60 ore alla settimana, gran parte del tempo trascorse guidando nella regione di New York per visitare i cantieri.

“Ultimamente sono stata Janey in questo settore e ho imparato sul lavoro”, ha detto in un’intervista del 2004. “Per anni sono stata l’unica donna a frequentare varie funzioni del settore e spesso sono stata scambiata per qualcuno che doveva essere nel settore della decorazione di interni.”

Nel 1979, ispirata dai guadagni sul posto di lavoro realizzati dalle donne negli anni ’70, ha fondato Era Steel, che prende il nome dall’Equal Rights Amendment, che era allora in attesa di ratifica da due terzi degli stati.

La ratifica non è mai avvenuta e all’inizio del nuovo decennio, la signora Janis ha scoperto che gestire un’impresa edile da donna era più difficile di quanto si aspettasse. Le banche non le prestavano prestiti e, nonostante i suoi anni di esperienza, non riusciva ad accedere alle stanze sul retro dove sviluppatori, banchieri e dirigenti edili – quasi tutti uomini – facevano i loro affari.

Lei e altre 11 donne hanno fondato Professional Women in Construction nel 1980 con l’obiettivo di fare pressioni sui governi delle città e degli stati per aprire il processo di appalto alle imprese di proprietà delle donne, cosa che il governo federale aveva già fatto sotto il presidente Jimmy Carter.

I loro sforzi sono stati ripagati: nel 1983 Mario M. Cuomo, recentemente arrivato nella villa del governatore, ha istituito un ufficio per garantire che più contratti di costruzione andassero a società nello Stato di New York di proprietà di donne.

Nel 1986, il sindaco Edward I. Koch di New York nominò la signora Janis direttrice del Bureau of Building Management della città, la prima donna a mantenere il lavoro. Tra i suoi successi c’era l’installazione di spogliatoi femminili nelle strutture del Dipartimento di igiene. In seguito ha supervisionato progetti speciali nell’Ufficio per l’edilizia della città sotto il sindaco David N. Dinkins.

La signora Janis ha lasciato il governo della città nel 1994 ed è stata nominata presidente di Professional Women in Construction l’anno successivo. Si è ritirata nel 2015, non molto tempo dopo il suo 81 ° compleanno.

Oggi ci sono più donne che lavorano nel settore che mai, sia in sala riunioni che in cantiere. Ma i progressi sono stati lenti e da quando è stata colpita la pandemia c’è stato un forte calo della forza lavoro femminile.

Tuttavia, la signora Janis è rimasta ottimista riguardo al ruolo del suo genere in un settore che, nel tempo, le aveva fatto spazio a malincuore.

“Nel 1980, una donna non poteva sperare in un lavoro manageriale ben retribuito nel settore delle costruzioni”, ha detto nel 2014. “Le donne che cercavano di dirigere imprese edili sono state evitate da banche e fornitori. Gli atteggiamenti sono cambiati: quando una donna entra nella stanza, può anche essere piacevolmente sorpresa di scoprire di non essere l’unica donna al tavolo “.

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