Perché i migliori economisti citano un tasso di disoccupazione superiore a quello dichiarato

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Il tasso di disoccupazione ufficiale americano è diminuito drasticamente dopo essere salito alle stelle lo scorso anno, ma i massimi funzionari economici del governo citano sempre più una cifra diversa, che colloca il tasso di disoccupazione a quasi il 10%, ben al di sopra della sua lettura ufficiale del 6,3% e che corrisponde approssimativamente al picco del 2009.

Questa enfasi su una statistica alternativa, sposata da leader tra cui il presidente della Federal Reserve Jerome H. Powell e il segretario al Tesoro Janet Yellen, sottolinea sia la natura molto insolita dello shock del coronavirus sia un cambiamento di lunga data nel modo in cui gli economisti pensano alla debolezza del mercato del lavoro.

Il Bureau of Labor Statistics calcola quanti americani stanno attivamente cercando lavoro o sono in licenziamento temporaneo a metà di ogni mese. Quel numero, preso come quota della forza lavoro civile, è indicato come tasso di disoccupazione ufficiale.

Ma gli economisti si sono preoccupati per anni che, facendo affidamento sul tasso dei titoli, ignorassero le persone che non avrebbero dovuto, compresi gli aspiranti dipendenti che non si candidano attivamente per lavorare perché sono scoraggiati o perché stanno aspettando l’opportunità giusta. L’analisi di una lista più completa di misure del mercato del lavoro – non solo il tasso di disoccupazione – è entrata in grande stile dopo la recessione che si è protratta dal 2007 al 2009.

La conversazione in corso fa un passo avanti. I principali responsabili politici stanno quasi abbandonando il tasso di disoccupazione principale come punto di riferimento in mezzo alla pandemia, piuttosto che minimizzarne la completezza. Ciò evidenzia le sfide uniche della misurazione del mercato del lavoro colpito dal coronavirus e suggerisce che i responsabili politici probabilmente esiteranno a dichiarare la vittoria solo perché il mercato del lavoro sembra guarito in superficie.

“Abbiamo un tasso di disoccupazione che, se correttamente misurato in un certo senso, è davvero vicino al 10 per cento”, ha detto la signora Yellen alla CNBC giovedì. Una settimana prima, il signor Powell ha citato la stessa cifra in un discorso sui danni persistenti del mercato del lavoro.

Il signor Powell è stato chiaro nel dire che modifica il tasso di disoccupazione per un semplice motivo: sta lasciando fuori un sacco di persone.

“I tassi di disoccupazione pubblicati durante il Covid hanno drammaticamente sottovalutato il deterioramento del mercato del lavoro”, ha detto Powell durante quel discorso. Le persone hanno abbandonato rapidamente il lavoro quando l’economia è stata chiusa, e con molti ristoranti, bar e hotel chiusi, non c’è posto per molti lavoratori formati nel servizio di lavoro da applicare.

Inserisci la nuova metrica su misura. Per arrivare alla cifra del 10%, gli economisti della Fed stanno aggiungendo due grandi gruppi.

Contano coloro che sono stati erroneamente classificati come “occupati ma non al lavoro” nel rapporto del Dipartimento del Lavoro, ma che in realtà sono temporaneamente licenziati. Quindi, aggiungono di nuovo le persone che hanno perso il lavoro dallo scorso febbraio e non si candidano attivamente per un lavoro in questo momento, in modo che siano ufficialmente conteggiate come al di fuori del pool di lavoro.

Il secondo gruppo è molto più numeroso e aggiunge quasi 3 punti percentuali al tasso di disoccupazione rinnovato.

“Quello che stanno cercando di fare con questo tasso di disoccupazione è che stanno dicendo – guarda, non siamo ancora arrivati”, ha detto Claudia Sahm, ex economista della Fed che ora scrive colonne, anche per il New York Times. “È così incoraggiante vederli trovare un modo per trasformarlo in una statistica che le persone capiscono”.

Non è chiaro se tutte le persone che hanno lasciato il lavoro e non sono attualmente alla ricerca di nuovi rientreranno nel mercato del lavoro quando la crisi finirà, ma il fatto che i responsabili politici siano così espliciti nell’incorporarli nelle misure di debolezza del mercato del lavoro segna un cambiamento sottile ma importante.

Dopo la crisi del 2008, la signora Yellen è stata la più importante sostenitrice di prendere in considerazione molte misure quando si cerca di giudicare la forza del mercato del lavoro. Nel 2013, quando era vicepresidente della Fed, ha tenuto un discorso stendere un cruscotto di punti di dati – inclusa una misura più ampia spesso chiamata “tasso di sottoccupazione” – a cui ha guardato per determinare se il mercato del lavoro potesse essere veramente considerato forte.

Ma anche se ha enfatizzato una vasta gamma di dati come vicepresidente e poi presidente della Fed, la disoccupazione principale è rimasta la stella polare per la maggior parte degli economisti, quasi universalmente indicata come un indicatore di quanto il mercato del lavoro si fosse avvicinato alla “piena occupazione”. E mentre gli economisti hanno notato che la quota della popolazione che lavora o fa domanda per un lavoro era diminuita dopo la crisi finanziaria, molti non si aspettavano che la cifra si sarebbe ripresa molto.

I lavoratori americani li hanno sorpresi. Man mano che l’economia cresceva costantemente, le persone cominciavano ad arrivare dai margini. E grazie in parte a quell’esperienza, questa volta potrebbe essere diverso.

I funzionari economici, incluso il signor Powell, aggiungono l’intera popolazione di persone che hanno lasciato il mercato del lavoro da febbraio alla loro cifra di “disoccupazione”, piuttosto che suggerire che alcune di queste persone potrebbero rimanere senza lavoro in modo permanente.

Il signor Powell, a volte, riconosce che potrebbe essere difficile per alcune persone che oggi sono senza lavoro trovare facilmente un nuovo lavoro se il loro lavoro su navi da crociera o casinò non torna mai più. Ma in genere si concentra sui modi per costruire un ponte in modo che queste persone possano trovare nuove carriere, non sull’adeguamento delle aspettative della Fed in modo che i funzionari accettino una disoccupazione permanente leggermente più alta come coerente con la “piena occupazione”.

Potrebbe essere importante per la politica dei tassi di interesse. I funzionari della Fed sono stati chiari sul fatto che intendono lasciare i tassi ufficiali al minimo – dove sono destinati a sostenere l’economia – fino a quando le condizioni del mercato del lavoro non corrisponderanno alle loro “valutazioni di massima occupazione” e l’inflazione sarà al 2% e sulla buona strada per superarla per a volte.

Ciò significa che anche se l’inflazione si alza temporaneamente quest’anno, cosa che gli economisti si aspettano che accada in quanto misurata rispetto a letture molto deboli dello scorso anno, la Fed probabilmente esaminerà quel pop temporaneo, in attesa di ridurre il supporto della politica monetaria fino al il mercato del lavoro è più sano.

È probabile che questo ragionamento emerga questa settimana, come testimonia il signor Powell davanti ai legislatori del Senato e della Camera martedì e mercoledì. I rendimenti a più lungo termine nel mercato obbligazionario sono aumentati come investitori iniziare ad aspettarsi una maggiore inflazione, quindi potrebbe affrontare domande su come la banca centrale stia bilanciando le preoccupazioni del mercato del lavoro da un lato e le preoccupazioni sull’alimentazione dell’eccesso economico dall’altro.

È probabile che dia la priorità al sostegno alla crescita, come ha sempre fatto nelle ultime apparizioni. I suoi colleghi si sono uniti a lui nel minimizzare le preoccupazioni sull’inflazione.

In effetti, la statistica più terribile che il signor Powell e la signora Yellen stanno usando potrebbe aggiungere urgenza alla loro spinta per continui soccorsi, inclusa una maggiore spesa dal Congresso.

“Dato il numero di persone che hanno perso il lavoro e la probabilità che alcune faticheranno a trovare lavoro nell’economia post-pandemia, raggiungere e sostenere la massima occupazione richiederà qualcosa di più di una politica monetaria di sostegno”, ha detto Powell all’inizio di questo mese. “Richiederà un impegno a livello di società, con contributi provenienti da tutto il governo e dal settore privato”.

Ella Koeze, Ben Casselman e Alan Rappeport hanno contribuito al reporting.

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