Quando il disegno di legge arriverà in Europa, “Come faremo a pagare per tutto questo?”

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PARIGI – Per quasi sei mesi Philippe Boreal e 120 dei suoi compagni di lavoro sono stati pagati per restare a casa dal lavoro in un lussuoso hotel di Cannes che è stato costretto a chiudere per la pandemia.

Il signor Boreal, un bidello da 20 anni, è grato per gli aiuti, finanziati dal governo francese nell’ambito di un ampio piano per salvare le persone e le imprese dalla calamità economica. Ma mentre la crisi del Covid-19 si trascina, si chiede quanto a lungo possa durare la generosità.

“Ad un certo punto ti chiedi: ‘Come faremo a pagare per tutto questo?'” Ha chiesto il signor Boreal, che sta raccogliendo oltre l’80 per cento del suo stipendio, permettendogli di pagare le bollette essenziali e di acquistare cibo per sua moglie e figlia adolescente. Quasi tutti gli altri hotel sul lungomare di Cannes mantengono il personale in permessi finanziati dallo stato, così come innumerevoli aziende in tutta Europa.

“Il conto sembra così grande”, ha detto il signor Boreal. “E continua a crescere.”

Per le famiglie che cercano di far quadrare il proprio bilancio ogni mese, il fatto che i paesi europei abbiano debiti per trilioni di euro è vertiginoso. Nella sola Francia, il debito nazionale ha superato i 2,7 trilioni di euro (3,2 trilioni di dollari) e presto supererà 120 percento dell’economia.

Ma i governi sono tutt’altro che preoccupati di accumulare debiti in questo momento, poiché i tassi di interesse più bassi consentono loro di non badare a spese per proteggere le loro economie dalla pandemia.

E spendono lo fanno.

Miliardi di euro vengono impiegati per nazionalizzare i libri paga, sopprimere i fallimenti ed evitare la disoccupazione di massa. Altri trilioni vengono stanziati per stimoli futuri per alimentare una ripresa disperatamente necessaria.

L’Unione Europea ha ha ribaltato le sue politiche per finanziare la generosità, rompendo con decenni di rigorosi limiti sui deficit e superando la viscerale resistenza tedesca all’alto debito.

I mantra di austerità guidati dalla Germania hanno dominato l’Europa durante la crisi del debito del 2010, quando le spese dissolute in Grecia, Italia e altri paesi della zona euro meridionale hanno spinto il blocco valutario verso una rottura.

La pandemia, che ha ha ucciso oltre 450.000 persone in Europa, è visto come un animale completamente diverso – una minaccia che devasta simultaneamente tutte le economie del mondo. Mentre i funzionari tedeschi inizialmente avevano messo in guardia sulle spese sfrenate per la pandemia, i politici europei concordano sul fatto che sarebbe una follia tagliare la spesa o aumentare le tasse ora per pagare i debiti contratti per contrastare le ricadute economiche.

Quei debiti stanno salendo a livelli mai visti dalla seconda guerra mondiale. In alcuni paesi europei, il debito sta crescendo così rapidamente da superare le dimensioni delle economie nazionali.

Ma i tassi di interesse per molte nazioni ricche sono intorno allo zero a causa di anni di bassa inflazione. Mentre l’ammontare del debito che i paesi hanno assunto è cresciuto, l’importo che i governi pagano per pagare il debito non lo è.

Quindi, dopotutto, può esserci qualcosa come un pranzo gratis? Nell’attuale insolito mondo a interessi zero, forse sì.

I governi stanno prendendo in prestito pesantemente, emettendo un mucchio sempre crescente di obbligazioni. La Banca centrale europea sta aiutando acquisto di grossi pezzi di quel debito, spingendo ancora più in basso i tassi di interesse già bassi e creando una montagna di denaro a buon mercato da sfruttare per i paesi.

Negli Stati Uniti, il presidente Biden sta perseguendo una strategia aggressiva per combattere il bilancio della pandemia con a Piano di aiuti economici da $ 1,9 trilioni. Mentre il debito nazionale ora è grande quasi quanto l’economia, dicono i sostenitori che i benefici di una spesa elevata ora superano i costi di un debito più elevato.

In Europa, la spesa in caso di pandemia si è finora concentrata principalmente su persone e imprese che fluttuavano durante la crisi. Per Boreal e milioni di persone come lui in tutta Europa, il sostegno è stato vitale per sopravvivere attraverso una ripresa sputacchiante che ora minaccia di trasformarsi in un doppia recessione.

“Senza l’aiuto, le cose andrebbero molto peggio”, ha detto il signor Boreal, che riceve uno stipendio al netto delle tasse di 1.700 euro (circa 2.050 dollari) al mese durante il congedo, finanziato dallo stato. “Ci sta permettendo di superare la pandemia e speriamo di tornare presto al lavoro”.

Per ora, tale spesa è conveniente. E il debito pubblico potrebbe non dover mai essere completamente rimborsato se le banche centrali continuano ad acquistarlo. I paesi possono essenzialmente rinnovare il proprio debito a tassi di interesse bassi, un’operazione simile al rifinanziamento di un mutuo.

La Banca centrale europea ha effettivamente prestato i governi della zona euro circa 1.200 miliardi di euro l’anno scorso e si è impegnato a continuare per tutta l’estate. Il debito pubblico nell’area dell’euro potrebbe aumento fino a 4 trilioni di euro entro la fine del 2023, secondo l’Institut Montaigne, un think tank indipendente a Parigi.

“Se non c’è il rischio di un ritorno dell’inflazione, allora il cielo è il limite per il debito”, ha detto Nicolas Véron, un senior fellow del Peterson Institute for International Economics di Washington.

E questo indica il rischio in questa strategia. Alcuni economisti temono che l’inflazione ei tassi di interesse potrebbero aumentare se gli investimenti di stimolo rilanciano la crescita troppo rapidamente, costringendo le banche centrali a frenare le politiche di denaro facile. Se i costi del prestito aumentano, i paesi più deboli potrebbero cadere in una trappola del debito, lottando per pagare ciò che devono.

“Se l’inflazione inizia a tornare ma non c’è crescita, la situazione diventa molto più complicata”, ha affermato Simon Tilford, direttore di Oracle Partnership, una società di pianificazione strategica a Londra.

E se il debito si accumula anno dopo anno, i governi avranno più difficoltà a stimolare la loro economia quando si avvicinerà la prossima recessione.

Per le persone incaricate di guidare le loro economie attraverso la pandemia, quei problemi sembrano lontani.

“Dobbiamo rimborsare il debito, ovviamente, e elaborare una strategia per estinguere il debito”, ha detto Bruno Le Maire in un’intervista a un piccolo gruppo di giornalisti. “Ma non faremo nulla prima che la crescita ritorni – sarebbe folle.”

Affinché la strategia funzioni, l’Europa deve agire rapidamente per garantire una robusta ripresa, avvertono gli economisti. Mentre i leader hanno approvato un importo di 750 miliardi di euro (857 miliardi di dollari) affare di stimolo l’anno scorso, i paesi non hanno scatenato gli stimoli alla spesa con la stessa rapidità con cui gli Stati Uniti devono avviare una ripresa e creare posti di lavoro.

“Con i tassi di interesse ai minimi storici, la cosa più intelligente che possiamo fare è agire in grande”, ha detto ai senatori la nuova segretaria al Tesoro, Janet L. Yellen, durante la sua audizione di conferma, aggiungendo che non farlo rischierebbe di confondere una ripresa.

Al contrario, “la maggior parte di ciò che è stato fatto in Europa è il sostegno alla sopravvivenza”, ha detto Holger Schmieding, capo economista presso Berenberg Bank a Londra. “Le politiche attuali da sole non riporteranno la crescita”.

Il Fondo monetario internazionale si aspetta che la crescita riprenda quest’anno al 5,1% negli Stati Uniti, dove il Congresso ha autorizzato un pacchetto da 900 miliardi di dollari a fine dicembre. L’Europa rimarrà indietro con un rimbalzo del 4,2%, ha detto il fondo.

Poiché una variante più contagiosa del virus attraversa l’Europa, innescando nuovi blocchi, i recuperi che erano previsti già durante l’estate potrebbero subire ritardi, con implicazioni per le finanze nazionali. Il interrompere l’implementazione dei vaccini aggiunge un’ulteriore complicazione alle speranze di espansione economica.

Thomas Flammang, 28 anni, ingegnere dei materiali presso una società di consulenza aerospaziale a Rouen, non si fa illusioni sulla debolezza della ripresa.

Durante i suoi primi mesi di licenza, ha continuato ad aspettarsi che le cose tornassero alla normalità. Bloccato a casa, fece lunghe passeggiate e riprese a leggere. Ma man mano che le settimane si trasformavano in mesi, i registri degli ordini dell’azienda non raccoglievano mai abbastanza da consentirgli di tornare al lavoro.

Senza una piena riapertura dell’economia, è probabile che le cose peggiorino. “Per ora, la mia azienda ha salvato i nostri posti di lavoro”, ha detto Flammang. Ma se le cose non si rianimano, ha detto, i licenziamenti potrebbero essere inevitabili.

Vede poca luce alla fine del tunnel.

“La nostra generazione dovrà pagare per molte cose: i baby boomer che vanno in pensione, il costo della crisi climatica”, ha detto Flammang.

“E ora stiamo usando la stampa per la pandemia, e dovremo ripagare tutti questi aiuti”, ha detto. “È esasperante se ci pensi.”

Antonella Francini ha contribuito alla segnalazione.

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