Richard Feigen, gallerista e campione d’arte, muore a 90 anni

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Richard L. Feigen, un importante gallerista, commerciante e collezionista la cui influenza nel mondo dell’arte a New York e oltre includeva intermediazione di affari di ogni tipo per musei e magnati mentre difendeva sia i vecchi maestri che i nuovi talenti, è morto il 29 gennaio a Mount Kisco, NY Aveva 90 anni.

Sua figlia, Philippa Feigen Malkin, ha detto che la causa erano le complicazioni del Covid-19.

Il signor Feigen ha partecipato a numerose vendite d’arte da headliner durante i suoi oltre 60 anni di attività. Nelle sue gallerie a Manhattan, Chicago e altrove, ha ospitato innumerevoli mostre, comprese le prime di figure emergenti come l’artista pop Gerald Laing e lo scultore Enrique Castro-Cid. Per anni ha rappresentato l’inafferrabile collagista Ray Johnson, ed era un grande sostenitore dell’assemblagista Joseph Cornell, il pittore e scultore Jean Dubuffet e il pittore e incisore Max Beckmann, che hanno tutti ricevuto mostre nelle sue gallerie.

In vari punti ha avanzato il surrealismo, l’espressionismo tedesco, l’arte italiana dal XIII secolo al periodo barocco e, in particolare, tutto ciò che riguarda i maestri antichi. Un titolo su un articolo del 1987 sul New York Times su di lui e sul suo lavoro per conto dei collezionisti appena coniati dell’epoca diceva semplicemente “Old Masters, New Tycoons”.

Come notava quell’articolo, con il suo interesse per i maestri antichi stava scuotendo un angolo tradizionalmente tranquillo del mercato dell’arte – aveva “portato lo stile e la pressione di Wall Street in un mestiere ancora intriso della nozione di gentilità aristocratica”.

Qualunque artista o genere stesse offrendo o mostrando nelle sue gallerie, il signor Feigen, nonostante avesse poca formazione in arte o storia dell’arte, ha mostrato un acuto istinto per individuare il valore – o, più importante, il valore futuro.

“Richard era sempre all’avanguardia”, ha dichiarato via e-mail Frances FL Beatty, che dal 1980 al 2017 è stata vicepresidente e poi presidente di Richard L. Feigen & Company. “Non gli piaceva essere un seguace; voleva puntare i riflettori sulla grande arte che era sottovalutata. “

Il signor Feigen ha viaggiato in circoli inebrianti, facendo amicizia con artisti e facendo il jet set per lusingare coloro che li collezionavano. Il suo stile di guida duro ha messo fuori uso alcuni dei suoi colleghi più riservati.

“Riesce a far lavorare quattro duchi inglesi, tre finanzieri e due stelle del cinema in una delle sue frasi di lunga data”, si lamentò una volta uno di loro.

Qualunque sia la sua passione del momento, il signor Feigen è arrivato a capire che per apprezzare l’importanza e il valore dell’arte richiedeva sapere come si adattava al suo periodo di tempo.

“Gli artisti che mi piacciono rischiano”, ha detto una storia orale registrato nel 2009 per la Smithsonian Institution’s Archivi di arte americana. “Non stanno dipingendo nello specchietto retrovisore. Stanno dipingendo attraverso il parabrezza. “

Richard Lee Feigen è nato l’8 agosto 1930 a Chicago. Suo padre, Arthur Paul Feigen, era un avvocato e investitore immobiliare, e sua madre, Shirley (Bierman) Feigen, era una casalinga.

Quando aveva circa 10 anni, stava già sviluppando una teoria rudimentale del collezionismo.

“Penso di essere stato interessato al potenziale futuro delle cose”, ha detto nella storia orale.

A 11 o 12 anni, mentre raccontava la storia, acquistò un acquerello dell’artista scozzese Isaac Cruikshank con la caricatura della Rivoluzione francese, che aveva attirato la sua attenzione in un negozio di antiquariato locale. Ha pagato $ 100, ha detto, soldi che aveva guadagnato vendendo tazze da tè con fiori dentro. Perché un bambino dovrebbe comprare una cosa del genere?

“Mi è piaciuto e ho sentito che era sottovalutato in termini di quanto mi sarebbe costato”, ha detto un’intervista del 2019 con Christie’s, il banditore.

Quando era al college alla Yale University, aveva accumulato abbastanza di una collezione da preoccuparsi che i pezzi fossero “in qualche modo messi in pericolo da un gruppo di turbolenti coinquilini”, ha detto nella storia orale. Ha conseguito una laurea nel 1952 e un master presso la Harvard Business School nel 1954.

Era stato preparato per un posto in una compagnia di proprietà di parenti, la Beneficial Standard Life Insurance Company di Los Angeles, ea 25 anni è stato assegnato per avviare la sua divisione investimenti. Ma la sua passione per il collezionismo d’arte continuava a riportarlo a est.

Ha comprato un posto alla Borsa di New York, pensando di poter lavorare a Wall Street e allo stesso tempo perseguire la sua passione per l’arte, ma ciò non si è rivelato fattibile. Nel 1957 si tuffa nel mondo dell’arte con entrambi i piedi, aprendo la Richard Feigen Gallery in Astor Street a Chicago.

“Ho dovuto usare la mia collezione come spettacolo di apertura”, ha ricordato nella storia orale. Si intitolava “Capolavori dell’arte tedesca del XX secolo”, il signor Feigen si era innamorato degli espressionisti tedeschi. Ma presto espone Beckmann, Francis Bacon, lo scultore e pittore rumeno Victor Brauner e altri importanti artisti.

Prese anche a rappresentare alcuni artisti dell’area di Chicago, tra i quali il pittore George Cohen. Il loro desiderio di vedere il loro lavoro a New York, ha detto, è stato uno dei motivi per cui ha aperto la sua prima galleria di New York, sulla East 81st Street, nel 1963.

Nel 1965 ha aperto una seconda galleria di Manhattan, a SoHo, incentrata sull’arte contemporanea. In questo periodo aveva un pezzo di una galleria a Los Angeles e, per quattro anni, all’inizio degli anni ’90, aveva una galleria a Londra. Nel corso degli anni le sue gallerie di New York hanno occupato vari spazi, tra cui quello attuale sulla East 77th Street.

Il signor Feigen si divertiva a lavorare con i suoi artisti, anche quelli volgari come il signor Johnson, che morì, apparentemente per suicidio, nel 1995. Una volta che il signor Johnson si dedicò a una sorta di performance artistica, facendo cadere 60 hot dog da un elicottero sopra Wards Island a New York City. Ha convinto il signor Feigen a ritirare il conto sia per l’elicottero che per i cani.

“Era implacabile nella sua devozione a particolari artisti e movimenti (mai quelli più ovvi)”, ha detto il dottor Beatty.

Mentre mostrava artisti nelle sue gallerie, il signor Feigen si è costruito una reputazione come commerciante di ruote nel mondo dell’arte. Spesso si presentava come l’offerente di una vendita ad alto prezzo nelle grandi case d’asta, e fu persino scelto come una versione di se stesso nel film del 1987 di Oliver Stone, “Wall Street”. Spesso in tali aste rappresentava gli acquirenti che aveva imparato sul valore di investire nell’arte.

“Ci sono pochi clienti già pronti in questo settore, in particolare americani”, ha detto al Times nel 1987. “Devi convertirli”.

I musei si sono rivolti spesso al signor Feigen per importanti acquisizioni. Ma a volte comprava per se stesso, sia per l’inventario delle sue gallerie che per la sua collezione privata, che nel tempo divenne formidabile.

“Non ho mai comprato un grande oggetto per me stesso che potessi permettermi”, ha ammesso nella storia orale. “Non ho mai saputo da dove sarebbero venuti i soldi. Sono riuscito in qualche modo a evocarlo. “

Diverse volte in tarda età il signor Feigen, che alla sua morte viveva a Katonah, NY, vendette pezzi della sua collezione per finanziare il suo pensionamento. Christie’s ha gestito una di queste vendite nel 2019.

“Spero che nessuno di loro venderà”, disse all’epoca, “perché li rivoglio nel mio salotto”.

I matrimoni di Feigen con Sandra Elizabeth Canning nel 1966 e Margaret Culver nel 1998 si sono conclusi con un divorzio. Nel 2007 ha sposato Isabelle Harnoncourt Wisowaty, che gli sopravvive insieme a una figlia, la signora Feigen Malkin, e un figlio, Richard, dal suo primo matrimonio; due figliastre, Stephanie Diana Harnoncourt Wisowaty e Léonie Allison Harnoncourt Wisowaty; un figliastro, Alexander Karl Richard Wisowaty; una sorella, Brenda Sue Feigen; e tre nipoti.

Il signor Feigen, un convinto democratico, ha registrato la storia orale dello Smithsonian nel gennaio 2009, durante gli ultimi giorni dell’amministrazione del presidente George W. Bush, i cui otto anni in carica aveva visto con sgomento da un punto di vista culturale. Ha parlato di amministrazione e di dove l’arte dovrebbe inserirsi nel sistema di valori della società.

“Deve iniziare con una convinzione che non è universale: che le arti siano di fondamentale importanza”, ha detto. “Ora, non tutti sono d’accordo con questo, e alcune persone lo chiamerebbero elitismo. Il fatto è che credo che ciò che ci lasciamo alle spalle in termini di arte sia ciò che conta davvero, e non le bombe che fabbrichiamo, i crateri che scaviamo e le strutture che costruiamo, che col tempo si trasformeranno in pile arrugginite “.

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