Seconda indagine a Victoria’s Secret, ma i dipendenti si chiedono cosa sia cambiato

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È passato più di un anno da quando L Brands, il proprietario di Victoria’s Secret, ha detto che stava assumendo uno studio legale per indagare sulla sua fondatrice miliardaria Leslie H. Wexner. stretti legami al criminale sessuale condannato Jeffrey Epstein, ma nessun risultato è stato reso pubblico e la recensione è sembrata svanire dalla vista.

Forse un nuovo studio legale se la caverà meglio.

Dopo l’arresto del signor Epstein nel luglio 2019, le rivelazioni sul suo potere travolgente sulla fortuna del magnate della vendita al dettaglio e su come avrebbe potuto usare il suo legame con il gigante della biancheria intima per depredare le donne hanno spinto la società a dichiarare rapidamente di aver assunto avvocati per condurre un “approfondito” revisione ”della questione.

La società ha arruolato Davis Polk & Wardwell, lo studio legale white-shoe a cui si era affidata per anni per la consulenza legale e che un tempo aveva assunto la moglie del signor Wexner, Abigail. Ma da allora non è stato rilasciato nulla sulla portata dell’indagine e molti ex dipendenti di Victoria’s Secret, inclusi due che avevano interagito con il signor Epstein, hanno affermato di non essere mai stati contattati dagli avvocati.

Ora è stata avviata una seconda indagine in azienda. Una causa per azionisti intentata a maggio suggeriva che Davis Polk fosse troppo vicino a L Brands per essere veramente indipendente. L’azionista ha dichiarato di aver chiesto al consiglio di amministrazione a febbraio di sostituire Davis Polk o di assumere un’altra società come “assegno” per la revisione del rapporto tra il signor Wexner e il signor Epstein.

Il mese scorso, almeno cinque attuali ed ex dipendenti di Victoria’s Secret sono stati sorpresi di avere notizie da un nuovo avvocato senza affiliazione a Davis Polk. Sarah K. Eddy, partner del dipartimento contenzioso di Wachtell, Lipton, Rosen & Katz, ha affermato che stava avviando un’indagine separata per conto di due membri del consiglio di L Brands indipendenti: Sarah Nash, che ne è diventata presidente quest’anno, e Anne Sheehan.

In un’e-mail ottenuta dal New York Times, la signora Eddy ha detto che la sua azienda stava indagando “sulle accuse sollevate nelle lettere di richiesta degli azionisti e nei reclami civili riguardanti, tra le altre cose, i collegamenti tra L Brands e Jeffrey Epstein”. Gli ex dipendenti, che hanno parlato a condizione di anonimato citando il timore di ritorsioni, hanno tutti affermato di aver ricevuto telefonate ed e-mail simili. I reclami degli azionisti hanno anche sollevato preoccupazioni sulle accuse di cattiva condotta e una cultura di molestie e misoginia a L Brands e alla sua centrale elettrica di lingerie, suggerendo che la nuova indagine potrebbe esaminare tali questioni.

La signora Nash, ex dirigente di JPMorgan Chase e amministratore delegato di Novagard Solutions, e la signora Sheehan, esperta di corporate governance, sono entrate a far parte del consiglio di amministrazione di L Brands lo scorso anno dopo che un investitore attivista ha spinto per una maggiore diversità e un minor numero di amministratori con funzioni aziendali e sociali legami con i Wexner.

La signora Eddy ha rifiutato di commentare. Un rappresentante di Davis Polk non ha risposto alle richieste di commento.

La nuova indagine è l’ultima scossa per L Brands e Victoria’s Secret, e arriva mesi dopo la pandemia sventato un piano vendere il marchio di lingerie a una società di private equity. Anche prima delle rivelazioni sul signor Epstein, Victoria’s Secret lo era combattendo un declino pur affrontando le critiche sul fatto che i suoi modelli vestiti di lingerie non fossero al passo con le attuali opinioni sulla bellezza. Ciò ha portato una nuova attenzione sulla sua gestione e sul consiglio di L Brands, che possiede anche Bath & Body Works.

Il signor Wexner, 83 anni, sì cercato di allontanarsi lui stesso dal signor Epstein, morto in prigione lo scorso agosto in quello che è stato dichiarato un suicidio. Ma L Brands ha anche affrontato un intenso controllo sul suo ambiente di lavoro. Un articolo di The Times a febbraio ha mostrato che il signor Wexner e il suo ex chief marketing officer, Ed Razek, presiedevano una cultura radicata di misoginia, bullismo e molestie a L Brands e Victoria’s Secret.

Il signor Wexner si è dimesso dalla carica di CEO e presidente di L Brands a maggio, ma quasi tutti i leader rimanenti di Victoria’s Secret sono uomini che ha assunto o promosso, incluso l’amministratore delegato ad interim del marchio, che è stato nominato a quel ruolo nonostante una relazione extraconiugale con un subalterno divenuto ampiamente conosciuto all’interno dell’azienda. La scarsità di donne in ranghi più alti dell’azienda ha frustrato alcuni dipendenti.

“Quest’anno, abbiamo modificato la nostra governance del consiglio di amministrazione, apportato cambiamenti politici significativi, avviato una solida strategia di diversità e inclusione e migliorato notevolmente la comunicazione con i collaboratori”, ha affermato la signora Nash in una dichiarazione. “È davvero un nuovo giorno per L Brands e sono entusiasta dei progressi che continuiamo a fare per i nostri dipendenti, clienti e comunità che serviamo in tutto il mondo”. Ha detto che era orgogliosa del fatto che metà del suo consiglio fossero ora donne.

Due attuali dipendenti hanno affermato di essere cautamente ottimisti sul fatto che l’indipendenza di Wachtell potrebbe consentire alla nuova indagine di affrontare la cultura del posto di lavoro dell’azienda.

A maggio, il consiglio della società ha dichiarato che Stuart Burgdoerfer, chief financial officer di L Brands per oltre un decennio, sarebbe diventato anche CEO ad interim di Victoria’s Secret. Alcuni dipendenti attuali ed ex si sono chiesti quanto significativamente il signor Burgdoerfer potesse migliorare la cultura dell’azienda. Diversi anni fa, mentre era impegnato in una relazione extraconiugale con un dipendente di L Brands, volantini con entrambe le loro foto furono posizionati sul parabrezza dell’auto in un parcheggio aziendale, dicendo in parte: “Spero che voi due possiate comprare abbastanza lingerie per truccarvi per i danni che avete causato alle vostre famiglie !!! “

La notizia della vicenda e dei volantini si è diffusa in azienda e ha raggiunto almeno un analista di Wall Street. La questione non è mai stata affrontata internamente con personale di base. Il signor Burgdoerfer e il dipendente, che ha lasciato l’azienda quest’anno, si sono recentemente sposati.

Charles McGuigan, direttore operativo di lunga data di L Brands, che è partito a luglio, aveva anche una relazione seria con un dipendente che lavorava nella progettazione e costruzione di negozi. Cinque dipendenti attuali ed ex hanno affermato che la situazione è stata considerata particolarmente grave perché il signor McGuigan ha anche supervisionato le risorse umane per un certo periodo durante la relazione.

Brooke Wilson, una portavoce dell’azienda, ha affermato che i rapporti “sono stati completamente e accuratamente divulgati alle persone appropriate, incluso il consiglio di amministrazione”. Ha detto che non ci sono stati rapporti di segnalazione tra gli individui o violazioni della politica aziendale.

Fino allo scorso anno L Brands aveva fornito agli investitori pochi motivi per lamentarsi. Il signor Wexner aveva in precedenza un’ottima reputazione come CEO più longevo nell’S & P 500 ed è stato una forza importante nel plasmare il centro commerciale americano attraverso L Brands, che un tempo possedeva catene come Abercrombie & Fitch ed Express. Lui e sua moglie sono importanti in Ohio come i maggiori donatori della Ohio State University. (Davis Polk, lo studio legale che la società ha arruolato per la prima volta per le sue indagini, ha contribuito con denaro al Wexner Center for the Arts dell’Ohio State.)

Ma i legami con il signor Epstein, che aveva un controllo insolito sui miliardi del signor Wexner e ottenne beni come una villa di New York e un aereo privato attraverso il loro collegamento, ha intaccato l’eredità del magnate. All’inizio di quest’anno, tre ex dirigenti di L Brands hanno dichiarato al Times che il signor Wexner è stato avvertito a metà degli anni ’90 sui tentativi del signor Epstein di proporsi come reclutatore per i modelli di Victoria’s Secret, ma il CEO non sembrava agire.

A febbraio, L Brands ha annunciato a Piano vendere una quota di maggioranza di Victoria’s Secret alla società di private equity Sycamore Partners, riducendo la società pubblica a Bath & Body Works. Una volta conclusa la vendita, il signor Wexner ha pianificato di dimettersi dalla carica di CEO e presidente di L Brands ma rimanere nel suo consiglio di amministrazione.

Poi la pandemia ha colpito, infliggendo un duro colpo alle catene di centri commerciali, in particolare ai venditori di abbigliamento, e a Sycamore ritirato dall’affare dopo alcuni controversia legale. A maggio, c’è stato uno scambio di management presso Victoria’s Secret e Bath & Body Works, che sono ancora gestite come società separate all’interno dei L Brands quotati in borsa, e la signora Nash ha sostituito il signor Wexner come presidente del consiglio di amministrazione. Il signor Wexner e sua moglie rimangono nel consiglio, ma tre direttori si sono ritirati, tra cui un ex presidente dello Stato dell’Ohio e due che avevano servito per più di tre decenni.

Il morale è stato basso in un anno difficile che ha incluso centinaia di licenziamenti a New York e Columbus legati alla pandemia.

Sebbene le azioni di L Brands siano aumentate del 92% quest’anno fino a lunedì, sono rimaste del 64% al di sotto del picco del 2015.

Mercoledì L Brands riporterà i guadagni trimestrali.

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