Senza backpackers a raccoglierli, i raccolti marciscono in Australia

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SHEPPARTON, Australia – Peter Hall ha passato una mano sulle mele Gala che si trovavano in una cassa di legno nel suo frutteto nel sud-est dell’Australia, lamentando la sfumatura gialla della frutta che idealmente sarebbe rossa e verde croccante.

Con i confini chiusi ai backpackers che fanno gran parte del lavoro agricolo del paese, il signor Hall era a corto di 15 lavoratori. Questo lo aveva lasciato correre contro il tempo. Solo un paio di giorni in più sull’albero e le mele possono essere relegate a succhi a basso profitto.

“Non abbiamo mai affrontato una carenza di lavoratori come questa nei miei 40 anni”, ha detto il signor Hall. “Sospetto che per ogni lotto di raccolto non arriveremo in tempo.”

“È straordinariamente frustrante”, ha aggiunto.

La pandemia ha interrotto i ritmi del lavoro e della migrazione in tutto il mondo. In Europa occidentale, ad esempio, i confini sono stati rafforzati all’inizio dello scorso anno, tenendosi fuori lavoratori stagionali dell’Europa orientale.

Ma nell’isolata Australia, la pandemia ha inferto un colpo particolarmente forte, mettendo a nudo le fondamenta instabili della sua industria agricola, un goliath in crescita da 54 miliardi di dollari all’anno che per anni è stato sostenuto dal lavoro di giovani stranieri transitori.

Le misure per tenere il coronavirus fuori dal paese hanno lasciato l’Australia con un deficit di 26.000 lavoratori agricoli, secondo la principale associazione agricola della nazione. Di conseguenza, decine di milioni di dollari di raccolti sono andati sprecati da costa a costa.

Nello stato di Victoria, file di spinaci novelli e rucola, noti anche come rucola, sono stati arati nuovamente nella terra e le pesche sono state inviate al trituratore. Nel Queensland, i coltivatori di agrumi hanno demolito acri di alberi e lasciato i mirtilli a marcire. E nell’Australia occidentale, i cocomeri sono stati tagliati e scavati sotto.

Questa enorme distruzione ha alimentato le crescenti richieste all’Australia di ripensare a come garantire la manodopera agricola, con molti che spingono per una revisione dell’immigrazione che darebbe ai lavoratori agricoli un percorso verso la residenza permanente.

Il sistema attuale non è mai stato concepito come una soluzione permanente alle lotte sindacali decennali degli agricoltori. Ma con l’espansione dell’industria e il minor numero di australiani disposti a raccogliere i raccolti, il cosiddetto programma per backpacker ha offerto un’ancora di salvezza.

Dal 2005, il governo ha guidato i giovani viaggiatori verso le aziende agricole offrendo estensioni dei visti per vacanze-lavoro da un anno a due per coloro che hanno completato tre mesi di lavoro in agricoltura. I viaggiatori con lo zaino possono guadagnare estensioni lavorando in altri settori come l’edilizia o l’estrazione mineraria, ma il 90% lo fa attraverso il lavoro agricolo.

In un anno normale, più di 200.000 viaggiatori con lo zaino sarebbero venuti in Australia, rappresentando l’80% della forza lavoro del paese, secondo i gruppi industriali. Ora, secondo i dati del governo, nel Paese ce ne sono solo 45.000.

I tentativi di colmare la carenza di manodopera con gli australiani disoccupati sono stati in gran parte infruttuosi. Solo 350 candidati si è iscritto a un programma del governo federale che offre sussidi di 6.000 dollari australiani, o circa $ 4.600, per lavorare nelle aree rurali. Un’ultima proposta da parte di un governo statale a utilizzare il lavoro carcerario è stato accantonato dopo un tumulto da parte dei contadini.

Quindi il governo federale ha portato in volo lavoratori dalle vicine isole del Pacifico, che hanno in gran parte evitato la pandemia. Fa parte di un programma esistente che è una delle principali fonti di aiuto dell’Australia al Pacifico.

Con le restrizioni alle frontiere, gli accordi a volte sono stati complicati.

A gennaio, dopo mesi di sollecitazioni da parte del governo federale e di gruppi industriali, Victoria ha accettato di assumere 1.500 lavoratori delle isole del Pacifico. Devono prima mettere in quarantena per due settimane sull’isola di Tasmania prima di essere volati a Victoria. In cambio, 330 abitanti della Tasmania bloccati all’estero potranno tornare attraverso gli hotel di quarantena del Victoria.

A livello nazionale, solo circa 2.400 lavoratori sono stati trasportati in aereo nel paese da quando le frontiere sono state chiuse, secondo la National Farmers ‘Federation.

Per anni, i gruppi industriali hanno insistito per un visto agricolo dedicato, ma l’idea ha più volte incontrato ostacoli.

L’ultima volta che è stato seriamente sollevato, nel 2018, è ha causato allarme nelle nazioni insulari del Pacifico che ha detto che potrebbe deviare i soldi dai loro lavoratori. Alcuni accademici hanno affermato che una tale mossa potrebbe diminuire l’influenza dell’Australia nella regione, consentendo alla Cina di fare maggiori incursioni.

L’idea è stata tranquillamente accantonata.

Una forza lavoro dedicata e stabile andrebbe a vantaggio non solo degli agricoltori. Secondo ricercatori e sindacati, potrebbe anche ridurre gli abusi che sono diventati dilaganti nell’ambito del sistema del lavoro temporaneo.

“La forza lavoro era facilmente sfruttabile e non c’erano protezioni”, ha detto Joanna Howe, esperta di migrazione temporanea per lavoro presso l’Università di Adelaide, del visto per vacanza-lavoro. “Ha ridotto i salari e le condizioni del settore. La non conformità è diventata la norma e, di conseguenza, i locali hanno lasciato il settore “.

Gli abusi, esposti in una serie di resoconti dei media negli ultimi anni, hanno coperto la gamma.

“Abbiamo assistito a casi di abusi sessuali, violenza fisica, passaporti presi contro la volontà delle persone”, ha detto Dan Walton, segretario dell’Australian Workers ‘Union. “Abbiamo visto ogni forma di pratica di lavoro fraudolenta, dal furto di salari, trattenute alla fonte, false detrazioni prese dalla paga delle persone”.

Kiah Fowler, 23 anni, una viaggiatrice con lo zaino in spalla dalla Pennsylvania, è arrivata a Bundaberg, nel Queensland, nel marzo 2020 per raccogliere fragole dopo aver perso il suo lavoro di ospitalità altrove nel Queensland.

“Ci sono degli agricoltori meravigliosi, ma mi è capitato di atterrare in una regione che è nota per lo sfruttamento dei backpacker”, ha detto. “Ero alla disperata ricerca di soldi e pensavo che non potesse essere così grave come la gente diceva che fosse. Era.”

L’appaltatore per cui lavorava le pagava 19 dollari australiani l’ora, o 14,75 dollari – al di sotto del salario minimo occasionale di 24 dollari australiani – e le offriva solo da due a quattro ore di lavoro al giorno, ha detto. Lo stesso imprenditore le faceva pagare 210 dollari australiani a settimana per stare in una casa angusta con altri nove viaggiatori con lo zaino.

Lei e gli altri viaggiatori con lo zaino, ha detto, erano consapevoli di essere sfruttati, “ma durante Covid, molti di noi dicevano, ‘Che scelta abbiamo?'” Alla fine, ha lasciato il lavoro.

Ben Rogers, il direttore generale per le relazioni sul posto di lavoro e gli affari legali presso la National Farmers ‘Federation, ha riconosciuto che la reputazione del settore per il sottopagamento e il maltrattamento dei lavoratori non era del tutto dismessa.

Ma ha aggiunto che l’organizzazione sta facendo il possibile attraverso programmi di garanzia della qualità e chiede nuove norme per le assunzioni.

Ci sono speranze che affrontare questi problemi possa aiutare a riportare alcuni australiani nel settore. Gli agricoltori parlano di cambiare il modo in cui il settore viene visto, a partire dalla scuola, e di progressi tecnologici che lo renderebbero meno laborioso.

L’Australian Workers ‘Union ha presentato una sfida alla Fair Work Commission per imporre un salario minimo del settore. Ritiene che una base salariale ridurrebbe la probabilità di pagamenti insufficienti e incoraggerebbe una forza lavoro più locale.

Ma queste potenziali soluzioni, così come i cambiamenti nelle regole sull’immigrazione, sono lontani anni, se mai dovessero accadere. In questo momento, gli agricoltori stanno lottando con i confini nazionali che sono stati chiusi nel marzo 2020 e difficilmente riapriranno fino al 2022.

L’area intorno a Shepparton, una città a due ore a nord di Melbourne, dove il signor Hall si stava affrettando a raccogliere le sue mele, è una delle più colpite dalla carenza di manodopera.

Di solito, i viaggiatori con zaino e sacco a pelo si affollavano al Victoria Park Lake, nel centro della città, per utilizzare le sue attrezzature gratuite per il barbecue e installare tende e furgoni nel parco. Quest’anno, però, è tranquillo e silenzioso.

Anche gli ostelli sono per lo più vuoti.

Un australiano, Brett Jones, 38 anni, ha detto che sarebbe tornato presto a un lavoro di costruzione.

“Con la costruzione, alla fine ti senti come se avessi realizzato qualcosa, piuttosto che riempire un bidone di pere per qualcuno”, ha detto.

Inoltre, ha ammesso: “Non sono molto bravo a raccogliere la frutta”.

“La mia mente continua a vagare”, ha detto. “Continuo a pensare che debba esserci un modo più semplice per fare soldi.”

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