Un firewall digitale in Myanmar, costruito con pistole e tronchesi

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I soldati del Myanmar sono scesi prima dell’alba del 1 febbraio, armati di fucili e tronchesi. Sotto la minaccia delle armi, hanno ordinato ai tecnici degli operatori di telecomunicazioni di spegnere Internet. Per buona misura, i soldati hanno tagliato i fili senza sapere cosa stavano tagliando, secondo un testimone oculare e una persona informata sugli eventi.

I raid nei data center a Yangon e in altre città del Myanmar facevano parte di un attacco coordinato in cui i militari hanno preso il potere, rinchiuso i leader eletti del paese e messo offline la maggior parte dei suoi utenti Internet.

Dal momento che il colpo di stato, i militari hanno ripetutamente spento Internet e tagliato l’accesso ai principali siti di social media, isolando un paese che solo negli ultimi anni si era legato al mondo esterno. Il regime militare ha anche promosso una legislazione che potrebbe criminalizzare le opinioni più miti espresse online.

Finora, il Tatmadaw, come è noto l’esercito birmano, ha fatto affidamento su forme di controllo più rozze per limitare il flusso di informazioni. Ma l’esercito sembra seriamente intenzionato a creare una barriera digitale per filtrare in modo più aggressivo ciò che le persone vedono e fanno online. Lo sviluppo di un tale sistema potrebbe richiedere anni e probabilmente richiederebbe un aiuto esterno da Pechino o Mosca, secondo gli esperti.

Un firewall così completo può anche esigere un prezzo elevato: le interruzioni di Internet dopo il colpo di stato hanno paralizzato un’economia in difficoltà. Interruzioni più lunghe danneggeranno gli interessi delle imprese locali e la fiducia degli investitori stranieri, nonché i vasti interessi commerciali dei militari.

“I militari hanno paura delle attività online delle persone, quindi hanno cercato di bloccare e chiudere Internet”, ha detto Ko Zaw Thurein Tun, presidente di una sezione locale della Myanmar Computer Professionals Association. “Ma ora le transazioni bancarie internazionali si sono fermate e l’economia del Paese è in declino. È come se la loro urina gli annaffiasse la faccia. “

Se i controlli digitali del Myanmar diventassero permanenti, si aggiungerebbero ai muri globali che stanno sempre più dividendo quello che doveva essere un Internet aperto e senza confini. I blocchi offrirebbero anche nuove prove del fatto che più paesi stanno guardando al modello autoritario della Cina per domare Internet. Due settimane dopo il colpo di stato, Cambogia, che è sotto l’influenza economica della Cina, ha anche svelato i suoi ampi controlli su Internet.

Persino i politici negli Stati Uniti e in Europa stanno stabilendo le proprie regole, sebbene queste siano molto meno severe. I tecnologi temono che tali mosse possano alla fine distruggere Internet, minando efficacemente le reti online che collegano il mondo.

La gente del Myanmar può essere stata online più tardi della maggior parte degli altri, ma il loro entusiasmo per Internet ha lo zelo dei convertiti. Le comunicazioni su Facebook e Twitter, insieme alle app di messaggistica sicure, hanno unito milioni di persone contro il colpo di stato.

Le proteste quotidiane di piazza contro i militari hanno preso forza negli ultimi giorni, nonostante i timori di una sanguinosa repressione. I manifestanti si sono radunati nelle missioni diplomatiche cinesi in Myanmar, accusando Pechino di esportare gli strumenti dell’autoritarismo al suo vicino più piccolo.

Huawei e ZTE, due importanti società cinesi, hanno costruito gran parte della rete di telecomunicazioni del Myanmar, soprattutto quando le sanzioni finanziarie occidentali hanno reso difficile per altre società straniere operare nel paese.

I due operatori di telecomunicazioni di proprietà straniera del Myanmar, Telenor e Ooredo, hanno ottemperato a numerose richieste dei militari, comprese le istruzioni per interrompere Internet ogni notte durante la scorsa settimana e bloccare siti Web specifici, come Facebook, Twitter e Instagram.

Per tutto il tempo, il militare ha posto ufficiali del suo corpo di segnalazione a capo del dipartimento delle poste e delle telecomunicazioni, secondo due persone che conoscono il personale del dipartimento.

Una bozza di 36 pagine legge sulla sicurezza informatica che è stato distribuito alle telecomunicazioni e ai fornitori di servizi Internet la settimana dopo il colpo di stato delinea regole draconiane che darebbero ai militari poteri radicali per bloccare i siti web e tagliare l’accesso agli utenti ritenuti problematici. La legge consentirebbe inoltre al governo un ampio accesso ai dati degli utenti, che prevede che i fornitori di Internet debbano archiviare per tre anni.

“La legge sulla sicurezza informatica è solo una legge per arrestare le persone che sono online”, ha affermato Ma Htaike Htaike Aung, direttore esecutivo di MIDO, un gruppo della società civile che segue la tecnologia in Myanmar. “Se andrà avanti, l’economia digitale sarà sparita nel nostro paese”.

Quando la bozza della legge è stata inviata per un commento alle telecomunicazioni straniere, i rappresentanti delle società sono stati informati dalle autorità che rifiutare la legge non era un’opzione, secondo due persone a conoscenza delle conversazioni.

Quelle persone e altre persone a conoscenza dei tentativi in ​​corso di repressione di Internet in Myanmar hanno parlato al New York Times sulla condizione di anonimato a causa della sensibilità del nuovo regime.

Il progetto di legge sulla sicurezza informatica segue uno sforzo durato anni all’interno del paese per sviluppare capacità di sorveglianza, spesso seguendo i suggerimenti della Cina. L’anno scorso, Telenor, una società di proprietà norvegese, ha espresso preoccupazione per una spinta del governo per registrare le identità delle persone che acquistano servizi di telefonia mobile, che consentirebbe alle autorità di collegare i nomi ai numeri di telefono.

La campagna in Myanmar finora non ha avuto successo, sebbene abbia somiglianze con le politiche di registrazione del nome reale della Cina, che sono diventate una chiave di volta dello stato di sorveglianza di Pechino. Il programma rifletteva le ambizioni del Myanmar, ma anche quanto fosse lontano dal realizzare qualcosa di simile a quello che ha fatto la Cina.

Negli ultimi anni, le telecamere di sorveglianza Huawei realizzate per tracciare auto e persone sono state installate anche nelle più grandi città del paese e nella capitale sottopopolata Naypyidaw. Un alto funzionario della sicurezza informatica in Myanmar ha recentemente mostrato foto di tale tecnologia di monitoraggio stradale sulla sua pagina Facebook personale.

Un portavoce di Huawei ha rifiutato di commentare i sistemi.

Per ora, anche se le proteste anti-cinesi aumentano per i timori di un afflusso di apparecchiature ad alta tecnologia, il Tatmadaw ha ordinato alle società di telecomunicazioni di utilizzare metodi meno sofisticati per ostacolare l’accesso a Internet. Il metodo di scelta è quello di separare gli indirizzi dei siti web dalla serie di numeri di cui un computer ha bisogno per cercare siti specifici, una pratica simile a elencare un numero sbagliato sotto il nome di una persona in una rubrica telefonica.

Gli utenti di Internet più esperti aggirano i blocchi con reti private virtuali o VPN Ma nell’ultima settimana, l’accesso ad alcune popolari VPN gratuite in Myanmar è stato ostacolato. E i servizi a pagamento, che sono più difficili da bloccare, sono inaccessibili per la maggior parte delle persone nel paese, a cui mancano anche le carte di credito internazionali necessarie per acquistarli.

Tuttavia, per uno dei paesi più poveri dell’Asia, il Myanmar ha sviluppato un comando tecnico sorprendentemente robusto. Negli ultimi dieci anni, migliaia di ufficiali militari hanno studiato in Russia, dove sono stati istruiti nelle ultime tecnologie dell’informazione, secondo i dati educativi del Myanmar e della Russia.

Nel 2018, il Ministero dei trasporti e delle telecomunicazioni, che all’epoca era sotto un governo ibrido civile-militare, ha dirottato 4,5 milioni di dollari da un fondo di emergenza da utilizzare per un team di monitoraggio dei social media che “mira a prevenire fonti straniere che interferiscono e istigano disordini in Myanmar”.

Migliaia di cyber soldati operano sotto comando militare, hanno detto esperti di tecnologia in Myanmar. Ogni mattina, dopo la chiusura notturna di Internet, vengono bloccati più siti Web e VPN, a dimostrazione dell’operosità dei soldati.

“Vediamo un esercito che ha utilizzato metodi analogici per decenni, ma sta anche cercando di abbracciare la nuova tecnologia”, ha detto Hunter Marston, un ricercatore del sud-est asiatico presso la Australian National University. “Anche se per ora è applicato in modo casuale, stanno creando un sistema per spazzare via chiunque pubblichi qualcosa anche solo lontanamente minaccioso per il regime”.

Il signor Zaw Thurein Tun, della Myanmar Computer Professionals Association, ha detto che era seduto a casa, navigando in Internet poco dopo il colpo di stato, quando un gruppo di uomini è arrivato per arrestarlo. Altri attivisti digitali erano già stati arrestati in tutto il paese. Egli corse.

Ora si è nascosto ma sta aiutando a dirigere una campagna di disobbedienza civile contro i militari. Il signor Zaw Thurein Tun ha detto di essere preoccupato per il fatto che il Tatmadaw stia assemblando, mattone dopo mattone digitale, il proprio firewall.

“Allora tutti noi saremo di nuovo nella completa oscurità”, ha detto.

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