Una lotta per salvare un campus aziendale intrecciato con la natura

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Spesso scoppiano proteste per proposte di demolizione o addirittura di alterazione di edifici storici. Le minacce all’architettura paesaggistica di solito ricevono molta meno attenzione.

Ma le cose stanno cambiando in un sobborgo di Seattle, dove uno sviluppatore progetta di costruire nel campus aziendale che George H. Weyerhaeuser ha creato per l’azienda di legname e prodotti in legno della sua famiglia a partire dalla fine degli anni ’60.

Il sito, che il Comune di Federal Way ha annesso nel 1994, è stato lodato nel corso degli anni per il modo pionieristico di intrecciare edificio e paesaggio. Oggi, è coinvolto in controversie sui piani per costruire enormi magazzini che, secondo gli oppositori, avrebbero interrotto l’equilibrio con la natura, ma che il nuovo proprietario della proprietà dice che sono necessari per pagare il restauro dell’edificio della sede e la manutenzione dei terreni.

Nei decenni successivi alla seconda guerra mondiale, le aziende lasciarono le città affollate per erigere edifici portagioielli su strisce di prato incontaminate in tutta la periferia. Ma il signor Weyerhaeuser, presidente e amministratore delegato della sua azienda, voleva che la sua sede si fondesse con la natura piuttosto che risaltare.

Il campus, progettato dall’architetto Edward Charles Bassett e l’architetto paesaggista Peter Walker, caratterizzato da un basso edificio in un prato tra le colline boscose. Le terrazze ricoperte di edera sul fronte dell’edificio scendevano a cascata fino a un lago e i sentieri si snodavano tra gli alberi. I membri del pubblico sono stati ammessi nel campus, che è diventato un luogo popolare per il volo degli aquiloni, le passeggiate con i cani e il birdwatching.

È un momento di cambiamento per le sedi aziendali suburbane del dopoguerra come il campus di Weyerhaeuser. Prima della pandemia, molte proprietà erano già state vendute e in alcuni casi reinventato per nuovi usi, spesso perché i proprietari originali hanno alzato la posta e sono tornati in città, luoghi ritenuti più attraenti per i giovani lavoratori di talento che speravano di attrarre. Il costo per la manutenzione di campus di grandi dimensioni era un altro fattore. Tuttavia, la stragrande maggioranza degli uffici negli Stati Uniti rimane in periferia.

La pandemia non ha colpito il mercato degli uffici nei sobborghi così duramente come nelle aree urbane, ha detto Ian Anderson, direttore senior della ricerca e analisi presso CBRE, una società di servizi immobiliari. Ma il successo del lavoro a distanza ha messo in discussione la necessità di grandi uffici centrali in cui i dipendenti si riuniscono ogni giorno.

In mezzo allo sconvolgimento, conservazionisti, storici e altri lanciano l’allarme sulle minacce ai campus aziendali storici. E i casi sollevano interrogativi su come gestire in modo sensibile il cambiamento su questi siti e chi è responsabile della loro conservazione.

Altrove, i siti hanno languito poiché le società che li hanno creati hanno cessato l’attività o si sono fuse con altre.

Bell Labs – una struttura di ricerca del 1962 anch’essa progettata da Saarinen in un campus ovale a Holmdel, NJ – fu chiusa e destinata alla demolizione. Ma gli ex dipendenti e altri si sono mobilitati per salvare l’edificio di due milioni di piedi quadrati. Ora è un progetto ad uso misto che funge da centro città.

Ma la conversione di Bell Labs, supervisionata da Somerset Development, ha comportato il sacrificio di oltre 200 acri del campus. Somerset ha venduto la terra al costruttore di case Toll Brothers, che ha costruito case a schiera e ville.

“Nella conservazione, gravitiamo sugli edifici”, ha detto Liz Waytkus, direttore esecutivo di Docomomo US, che si concentra sul design moderno. “I paesaggi sono più difficili da difendere, anche se il pubblico ha più un legame con loro”.

Questo è stato chiaro quando PepsiCo ha chiuso il file giardino di sculture nel suo campus ad Purchase, NY Il giardino, che ha opere di Alexander Calder e Alberto Giacometti, aveva attirato più di 100.000 visitatori all’anno, ma è stato chiuso nel 2012 per una ristrutturazione degli edifici del 1967. Dopo la ristrutturazione, PepsiCo non ha riaperto immediatamente il giardino, citando problemi di sicurezza, che hanno suscitato proteste. L’azienda alla fine ha fatto rientrare il pubblico, ma su base limitata.

Il campus Weyerhaeuser, inaugurato nel 1971, è stato uno dei primi quartieri generali di grandi aziende suburbane sulla costa occidentale. Nel tempo, l’azienda ha aggiunto funzionalità al sito: un giardino di rododendri e un museo dei bonsai all’estremità sud, un centro tecnico a nord.

Nel 2016 l’azienda si è trasferito a Seattle e ha venduto i 425 acri per circa 70 milioni di dollari all’Industrial Realty Group, un’azienda con sede a Los Angeles specializzata in progetti di riutilizzo adattivo.

Industrial Realty vuole recuperare il proprio investimento. Ha venduto dei terreni, ribattezzato il campus Parco aziendale di Woodbridge ed è stato commercializzare l’edificio della sede centrale di cinque piani – un primo esempio di un luogo di lavoro a pianta aperta e quindi innovativo all’interno come lo era all’esterno – per i potenziali inquilini dell’ufficio.

Ma Industrial Realty si è rapidamente opposta a un piano per costruire un impianto ittico in un lotto boschivo vicino alla sede. I residenti locali hanno riempito gli incontri e alla fine l’accordo è fallito.

Industrial Realty ha ottenuto l’approvazione per un magazzino di 226.000 piedi quadrati sul sito, tuttavia. E ora l’azienda propone di erigere un altro magazzino accanto ad esso e altri tre edifici vicino al centro tecnico – piani che “trasformerebbero una proprietà storica e iconica in una zona industriale”, ha detto Lori Sechrist, presidente del gruppo no profit. Salva il campus di Weyerhaeuser.

Il gruppo di difesa è andato in tribunale per cercare di fermare il primo sviluppo, citando preoccupazioni per danni ambientali, traffico e danni al sito storico. I contributori finanziari a Save Weyerhaeuser includono il signor Weyerhaeuser, che non è più coinvolto nell’azienda.

“Proposte da un centesimo”, ha detto il signor Weyerhaeuser, 94 anni, degli edifici progettati.

Ma Dana A. Ostenson, vicepresidente esecutivo di Industrial Realty, ha ribattuto che i piani di sviluppo erano responsabili. “Siamo interessati a preservare il campus e soprattutto a creare un campus che consentirà il supporto dell’edificio della sede”, ha detto. I nuovi edifici, ha aggiunto il Sig. Ostenson, avrebbero paraurti di alberi.

Anche i magazzini di Industrial Realty, che porterebbero posti di lavoro e entrate fiscali, hanno sostenitori, incluso il camera di commercio locale.

Organizzazioni statali e nazionali si sono unite a Save Weyerhaeuser nel chiedere a Industrial Realty di ridurre al minimo la sua impronta. Nasce la Cultural Landscape Foundation, un gruppo di educazione e difesa una campagna di scrittura di lettere che ha portato appassionate suppliche. Il Washington Trust for Historic Preservation ha nominato il campus per il fiducia nazionale elenco annuale dei luoghi a rischio di estinzione.

Alcuni degli edifici sono proposti per zone umide, richiedendo una revisione da parte del Corpo degli Ingegneri dell’Esercito. E poiché il campus è idoneo per l’inserimento nel Registro nazionale dei luoghi storici, i funzionari della conservazione stanno partecipando alla revisione per aiutare a trovare modi per evitare o ridurre al minimo gli “effetti negativi”.

A monitorare il processo è anche la tribù Puyallup, sulle cui terre ancestrali si trova il campus e la cui riserva si trova nelle vicinanze. I Puyallup sono preoccupati per “l’impatto delle risorse ambientali e culturali”, ha detto Michael Thompson, un portavoce della tribù.

Industrial Realty sta andando avanti e ha in programma di erigere gli edifici secondo le specifiche, ha detto il signor Ostenson. L’azienda sta parlando con biotech e altre società di leasing, ma non ha escluso che gli edifici diventino centri di distribuzione.

Indipendentemente dagli usi finali, gli avversari credono che il nuovo sviluppo semplicemente darebbe un morso troppo grande al sito leggendario.

Il signor Walker, l’architetto paesaggista, ha progettato altre importanti commissioni come il Memoriale dell’11 settembre a New York. Ora 88 anni, è tra coloro che hanno esortato Industrial Realty a costruire nel quadro di un primo piano generale di sviluppo creato per Weyerhaeuser, definendo il campus “una specie in via di estinzione”.

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