Come Elizabeth Loftus ha cambiato il significato della memoria

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Elizabeth Loftus era in Argentina, a tenere discorsi sulla malleabilità della memoria, nell’ottobre 2018, quando ha saputo che Harvey Weinstein, che era stato recentemente incriminato per stupro e violenza sessuale, voleva parlare con lei. Non riusciva a capire come ricevere chiamate internazionali nella sua camera d’albergo, così ha chiesto se potevano parlare in tre giorni, una volta tornata a casa, in California. In risposta, ha ricevuto una serie di frenetiche e-mail che dicevano che la conversazione non poteva aspettare. Ma, quando Weinstein finalmente riuscì, disse, “in pratica voleva solo chiedere: ‘Come può qualcosa che sembra così consensuale essere trasformato in qualcosa di così sbagliato?’ “

Loftus, professore all’Università della California, a Irvine, è la psicologa femminile più influente del ventesimo secolo, secondo un elenco compilato dal Revisione di psicologia generale. Il suo lavoro ha contribuito a inaugurare un cambiamento di paradigma, rendendo obsoleto il modello archivistico della memoria – l’idea, dominante per gran parte del ventesimo secolo, che i nostri ricordi esistano in una sorta di biblioteca mentale, come rappresentazioni letterali di eventi passati. Secondo Loftus, che ha pubblicato ventiquattro libri e più di seicento giornali, i ricordi vengono ricostruiti, non riprodotti. “La nostra rappresentazione del passato assume una realtà viva e mutevole”, ha scritto. “Non è fisso e immutabile, non è un luogo là dietro che è conservato nella pietra, ma un essere vivente che cambia forma, si espande, si restringe e si espande di nuovo, una creatura simile a un’ameba.”

George A. Miller, uno dei fondatori della psicologia cognitiva, una volta disse in un discorso all’American Psychological Association che il modo per avanzare nel campo era “dare via la psicologia”. Loftus, che ha settantasei anni, adotta una visione simile, cogliendo ogni opportunità per elaborare ciò che lei chiama la “tenda fragile che separa la nostra immaginazione e la nostra memoria”. Negli ultimi quarantacinque anni, ha testimoniato o consultato in più di trecento casi, per conto di persone ingiustamente accusate di rapina e omicidio, nonché per imputati di alto profilo come Bill Cosby, Jerry Sandusky e il Duke lacrosse giocatori accusati di stupro, nel 2006. “Se il movimento MeToo avesse un ufficio, la foto di Beth sarebbe nella lista dei dieci ricercati”, mi ha detto suo fratello Robert.

Ma dopo la conversazione in Argentina e dopo aver letto di più sulle accuse, ha indirizzato Weinstein a un altro ricercatore sulla memoria. Al telefono, ha detto ai suoi avvocati: “È un bullo, e io stesso ho sperimentato quel bullismo”. Non si rese conto che Weinstein era in linea fino a quando non disse: “Mi dispiace se hai sentito che ti stavo facendo il prepotente”.

Ha resistito al lavoro per circa quattro mesi, ma alla fine Weinstein ei suoi avvocati hanno avuto la meglio, convincendola a volare a New York e testimoniare a suo nome, in cambio di quattordicimila dollari, di cui solo diecimila mai pagati. “Ho capito che volevo tirarmi indietro per ragioni egoistiche, e non volevo vivere con quella sensazione su me stessa”, mi ha detto. (L’unica volta che ha rifiutato un caso per motivi di ripugnanza è stata quando si è rifiutata di testimoniare per un uomo accusato di gestire le camere a gas a Treblinka.)

Il 6 febbraio 2020, il giorno prima di testimoniare, ha ricevuto un’e-mail dalla cattedra del dipartimento di psicologia della New York University, dove avrebbe tenuto una conferenza. I suoi biglietti aerei erano già stati acquistati. “Sfortunatamente, a causa di circostanze al di fuori del nostro controllo, è necessario annullare il tuo discorso”, ha scritto il professore. Loftus ha chiesto se l’annullamento fosse dovuto al processo Weinstein; il professore non ha mai risposto.

Loftus non riesce a ricordare l’ultima volta che ha comprato qualcosa che considerava inutile. Al processo di Weinstein, indossava una giacca rossa che ha comprato al Nordstrom Rack per circa ottantacinque dollari e una collana sottile con una piuma d’oro che ha indossato ogni giorno negli ultimi quarant’anni. Mentre attraversava il tribunale, sembrava che stesse lottando per apparire cupa. “Devo ammettere”, mi disse in seguito, “che è affascinante essere, sai, in trincea con il processo del secolo.”

Ha testimoniato per circa un’ora, presentando una ricerca psicologica di base che potrebbe portare una giuria a pensare che incontri sessuali neutrali o deludenti con Weinstein avrebbero potuto assumere un nuovo peso alla luce delle rivelazioni sulla sua storia di predatori. “Se sei esortato a ricordare di più”, ha detto Loftus al processo, “potresti produrre, sai, qualcosa come un’ipotesi o un pensiero, e che poi può iniziare a sembrare un ricordo.”

“Un evento che all’epoca non era traumatico può essere considerato traumatico in seguito?” Ha chiesto l’avvocato di Weinstein.

“Se etichetti qualcosa in un modo particolare, puoi distorcere la memoria di quell’elemento”, ha detto Loftus. “Puoi piantare interi eventi nella mente di persone altrimenti normali e sane.” Ha spiegato che in un esperimento, il suo studio più famoso, aveva convinto gli adulti che, da bambini, si erano persi in un centro commerciale, piangendo. “L’emozione non è una garanzia che tu abbia a che fare con un ricordo autentico”, ha detto.

L’Assistente procuratore distrettuale, Joan Illuzzi, ha contestato l’idea che gli esperimenti condotti in una “situazione fittizia” – priva di contesto, priva di dinamiche di genere e di potere – siano rilevanti per la comprensione del trauma.

“Non tratti le vittime di eventi traumatici, vero?” Ha detto Illuzzi.

“Posso studiarli”, disse Loftus, “ma non tratto nessuno ufficialmente.”

Illuzzi continuò: “E non è vero, nel 1991, che il titolo del suo libro era ‘Testimone per la difesa’?”

“Uno dei miei libri si chiama ‘Testimone per la difesa'”, ha risposto Loftus.

“Hai un libro intitolato” Testimone dell’accusa “?” Chiese Illuzzi. Alcune persone in aula risero.

“No,” disse Loftus, calmo.

La settimana successiva, alla facoltà di giurisprudenza della UC Irvine, dove Loftus tiene lezioni, è passata da una collega specializzata in teoria femminista. “Harvey Weinstein, come hai potuto?” disse il professore. “Come hai potuto!” (Loftus ricorda che la conversazione è avvenuta al tavolo del buffet durante una riunione di facoltà, ma il collega mi ha detto: “So che non è stato così, perché non sarei stato accanto a lei in una fila da buffet.”) Loftus ha detto, “Stavo vacillando. E la presunzione di innocenza? Che ne dici di “gli impopolari meritano di avere una difesa”? “

Non molto tempo dopo, il preside della facoltà di legge ha ricevuto una lettera da un gruppo di studenti di giurisprudenza, che chiedevano che l’amministrazione “affrontasse il problema acuto di Elizabeth F. Loftus”. “Siamo terrorizzati che lei sia una professoressa per futuri psicologi e avvocati e li stia addestrando per traumatizzare e privare ulteriormente i sopravvissuti”, hanno scritto. Gli studenti hanno chiesto che Loftus fosse rimosso dalla facoltà, ma lei continua a insegnare.

Anche i suoi amici e la sua famiglia erano scettici sulla sua decisione di testimoniare per Weinstein. Il suo ex marito, Geoff Loftus (che lei la chiama “wasband”, perché si trattano ancora come una famiglia), professore emerito di psicologia all’Università di Washington, ha detto che pensava: “Oh, Dio, Beth, davvero ? Dai.” Suo fratello David mi ha detto: “Qui queste donne stanno sbocciando in un mondo in cui le persone finalmente le ascolteranno, e poi avranno un professore sul banco dei testimoni – qualcuno che non hanno mai incontrato prima – che dica al giuria che non possono essere creduti. “

“Sono completamente soddisfatta della mia vita”, scrisse Loftus in un diario rilegato in pelle, nel 1958, quando aveva tredici anni. “Ho una personalità piuttosto buona (non noiosa o altro), la mia famiglia è una delle più felici.” È cresciuta a Bel Air, a Los Angeles, e ha trascorso i fine settimana in spiaggia o nelle piscine di amici. Per sei anni scrisse ogni giorno nel suo diario, segnando se il tempo era sereno, nuvoloso o piovoso; registrando complimenti (in un sondaggio delle scuole medie, ha vinto “miglior figura”, “adorabile”, “più comica” e “irresistibile”); e descrivendo la cerchia di ragazzi in espansione con cui chiacchierava al telefono. “La vita è davvero la mia migliore amica”, ha scritto.

Non menzionava quasi mai i suoi genitori, che delineava in termini impersonali: “la famiglia”. Quando ho chiesto a Loftus di descrivere sua madre, Rebecca, è riuscita a escogitare un solo vivido ricordo, di aver comprato una gonna con lei. Il fratello di Loftus, Robert, ha detto che anche lui ha affrontato una “tela vuota”. Mi ha detto: “Non riesco a prendere un aggettivo o un sostantivo per descrivere mia madre. Non c’è niente che mi permetta di dire: “Questo è quello che era come persona”. Non c’è coagulazione, nessuna coerenza. ” Ha un solo ricordo, di quando aveva sette o otto anni, di essere stato davanti alla porta di casa loro e di essersi comportato male: “Stavo aspettando che lei contrastasse la mia disobbedienza con l’applicazione, e non riusciva a rimettersi in sesto. Ricordo di aver pensato, Oh, mio ​​Dio, non può nemmeno essere genitore. Avevo pietà di lei. “

Una sera, quando Loftus era un giovane adolescente, lei e suo padre, un medico, che era spinato e distaccato, stavano guidando per Los Angeles. Si fermarono al semaforo rosso e guardarono una coppia, ridendo, attraversare la strada. “Vedi quelle persone che si divertono?” Disse il padre di Loftus. “Tua madre non può più divertirsi.”

Loftus, visto da bambino, ha pochi vividi ricordi di sua madre, Rebecca.Fonte della fotografia per gentile concessione di Deborah Burdman

I diari di Loftus si leggono come un esercizio per dimostrare che esisteva su un registro emotivo diverso da quello di sua madre. Ha riassunto il suo stato d’animo con descrizioni come “happyville”, “I’m so happy!” e “Tutto è FANTASTICO!” È come se cercasse continuamente di superare se stessa. “Posso onestamente dire che questo è stato uno dei giorni più felici che abbia mai vissuto”, ha scritto in terza media. Pochi giorni dopo, ha raggiunto nuove vette: “Non sono mai stata così felice. Amo il mondo e tutti “.

Loftus ei suoi fratelli non avevano il linguaggio per descrivere ciò che affliggeva la loro madre. Il loro padre sembrava infastidito dalla sua vulnerabilità. Alla fine, i fratelli di Rebecca sono intervenuti e l’hanno mandata in un ospedale psichiatrico privato in Pennsylvania, vicino alla casa di suo fratello, dove è stata curata per la depressione. “La famiglia di mia madre ha incolpato mio padre per essere stato così emotivamente piatto e non disponibile che l’ha portata alla follia”, ha detto Robert. Nel suo diario Loftus, che allora aveva quattordici anni, non menzionò mai l’assenza di sua madre. “La vita è meravigliosa !!” scrisse, dopo che Rebecca era stata via per quattro mesi. “Quando sarò vecchio e solo, almeno saprò che una volta non lo ero!”

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