Come possiamo continuare a mantenere le scuole relativamente al sicuro dal Coronavirus?

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Alla fine di marzo, le scuole superiori pubbliche di New York hanno riaperto per l’istruzione di persona. Le scuole elementari offrono lezioni di persona da dicembre, le scuole medie da febbraio. Il distretto scolastico più grande del paese è riuscito a fornire più ore di scuola rispetto a molti altri distretti che avrebbero potuto sembrare meglio attrezzati per il compito. Ma, quasi tre mesi dopo che i vaccini sono diventati disponibili per gli insegnanti, meno della metà – circa sessantacinquemila, su circa centoquarantasettemila dipendenti del Dipartimento dell’Istruzione – ha ricevuto almeno una prima iniezione di vaccino.

Per gran parte dell’anno passato, la trasmissione a scuola di il coronavirus non è stato particolarmente preoccupante per gli specialisti in malattie infettive. I dati sembravano mostrare che i bambini vengono infettati a un tasso relativamente basso. Ciò potrebbe cambiare, tuttavia, con l’avvento di varianti più infettive del virus, come Peter Hotez, un microbiologo pediatrico e specialista in vaccini presso il Baylor College of Medicine, mi ha detto. La variante B.1.1.7, o Regno Unito, ad esempio, sembra causare malattie più gravi nei giovani rispetto alla versione originale del virus e ha un rischio di trasmissione più elevato. Non esistono molti dati basati sull’età sulla variante B.1.526 più recente, che ora è la variante più diffusa a New York. Il tasso di positività nelle scuole è rimasto basso durante l’autunno, anche se i casi sono aumentati in tutta la città, e sebbene sia aumentato gradualmente, rimane ancora al di sotto dell’uno per cento. (A metà marzo, mio ​​figlio di nove anni, il mio partner e io siamo tutti risultati positivi al coronavirus, con mio figlio il primo a mostrare i sintomi.)

Un modo per abbassare COVID-I rischi correlati nelle scuole consistono nell’assicurare che quante più persone possibile all’interno degli edifici scolastici siano vaccinate. Con i vaccini non ancora approvati per bambini e adolescenti, spetta agli adulti che lavorano negli edifici scolastici renderli il più sicuri possibile. “Questo deve essere trasmesso al personale e agli insegnanti, la tua fortuna potrebbe esaurirsi”, ha detto Hotez. Michael Mulgrew, il presidente della Federazione Unita degli Insegnanti, mi ha detto che i rappresentanti sindacali di New York City hanno istruito gli insegnanti sul vaccino e aiutato a fissare gli appuntamenti da gennaio. Ma la città, lo stato e i governi federali non hanno intrapreso una campagna per convincere il personale scolastico a vaccinarsi.

Saad B. Omer, un epidemiologo che dirige lo Yale Institute for Global Health, mi ha detto che i tassi di rifiuto tra alcuni dei gruppi che hanno avuto accesso ai vaccini più a lungo: alcuni operatori sanitari, membri delle forze armate e case di cura personale: sono alti. “Possono essere il canarino nella miniera di carbone”, ha detto Omer; i tassi di vaccinazione in questi gruppi possono prevedere i tassi tra gli altri, compresi gli insegnanti. L’apparente esitazione tra alcuni operatori sanitari è particolarmente preoccupante, poiché i membri di questo gruppo sono le fonti più affidabili di informazioni relative ai vaccini. La riluttanza tra i loro ranghi, ha detto Omer, segnala il pericolo di un “plateau vaccinale”.

Le scuole occupano un posto particolare nella conversazione sulla pandemia. Per molti bambini e genitori, la mancanza di una scuola di persona è stata una delle maggiori perdite della pandemia. Per quelli di noi abbastanza fortunati da avere accesso ad alcune istruzioni di persona, è stata un’ancora di salvezza. Ho perso il conto del numero di volte in cui la scuola di mio figlio ha chiuso parzialmente o completamente per dieci o quattordici giorni, a causa di un caso nella sua classe o di due casi non correlati nella scuola, ma le settimane in cui ha potuto frequentare persona è stata la più semplice e sana degli ultimi mesi. (Lunedì, il sindaco Bill de Blasio ha annunciato che la città avrebbe posto fine alla sua politica che impone la chiusura di dieci giorni di qualsiasi scuola con due casi non correlati.) Per molte famiglie, la scuola è stata il contatto più frequente e prolungato con le persone al di fuori delle loro famiglie. Le scuole sono state anche più sicure di quasi tutti gli altri spazi pubblici.

Tuttavia, se i tassi di vaccinazione tra il personale scolastico rimangono bassi rispetto ad altri gruppi e se circolano varianti più infettive, le scuole potrebbero perdere il loro status di porto relativamente sicuro. E le scuole sono diverse dalle altre strutture congregate, perché, a differenza dei residenti nelle case di cura, dei pazienti ospedalieri o degli studenti universitari, i bambini piccoli non possono essere vaccinati. Non possono contribuire a proteggere il gruppo scegliendo l’immunità – solo gli adulti nell’edificio possono farlo fino a quando i vaccini pediatrici per tutte le fasce d’età non saranno approvati.

Una possibile soluzione è un mandato di vaccinazione. Omer e altri specialisti della sanità pubblica stavano lavorando su quadri di requisiti per i vaccini prima della pandemia, in particolare in relazione ai focolai di morbillo. Nel luglio 2019, Omer e due dei suoi collaboratori, gli scienziati sociali Cornelia Betsch, dell’Università di Erfurt, in Germania, e Julie Leask, dell’Università di Sydney, che lavorano entrambi sulla comunicazione medica, hanno pubblicato un articolo in Natura sollecitando cautela nell’introduzione della vaccinazione obbligatoria. Gli autori hanno avvertito che i mandati sui vaccini eccessivamente punitivi o restrittivi potrebbero ritorcersi contro. Ad esempio, quando la California ha eliminato le esenzioni non mediche dai requisiti di vaccinazione infantile, molti genitori hanno ottenuto esenzioni mediche o hanno optato per l’istruzione domestica dei propri figli. Omer mi ha detto che pensa che i mandati sui vaccini dovrebbero essere un’opzione nella lotta contro COVID-19, ma solo a seguito di una campagna concertata per la vaccinazione volontaria. “I mandati non ti portano dal cinquanta per cento a cento”, ha detto. “Ma possono essere utili per passare da settanta a novanta”.

Hotez è lo sviluppatore di vaccini (ha un file COVID-19 vaccino attualmente in sperimentazione clinica) e anche da molto tempo attivista contro la disinformazione del vaccino. L’anno scorso, la ricerca a cui ha contribuito ha mostrato che due gruppi senza molta sovrapposizione hanno mostrato i più alti livelli di esitazione nei confronti dei vaccini: i neri americani e i repubblicani conservatori. (L’esitazione tra i neri americani da allora abbassato.) In risposta a questi risultati, Hotez è diventato un regolare nei talk show radiofonici che avrebbero raggiunto le persone meno propense a fidarsi dei vaccini. Quello che ha scoperto, mi ha detto, è che i chiamanti conservatori presumevano che il governo avrebbe istituito un mandato sui vaccini: erano già in battaglia con quest’uomo di paglia. Richiedere la vaccinazione, mi ha detto Hotez, sarebbe, in questa fase, “colpire l’orso”. “I mandati possono diventare necessari, ma ora direi: ‘Non spingere troppo'”, ha detto. “Potrebbe essere controproducente.” Un mandato, egli ritiene, affermerebbe le aspettative anti-big-governo di alcuni dei più accesi oppositori dei vaccini, piuttosto che cambiare idea.

In definitiva, è il Dipartimento della Salute statale che imporrebbe un mandato di vaccinazione nelle scuole. Al momento, esso richiede tutti i bambini devono fornire la prova di una serie di vaccinazioni, dalla poliomielite all’epatite B – non sono consentite esenzioni non mediche – ma non richiede alcuna vaccinazione del personale scolastico. Jill Montag, una portavoce del DOH, mi ha detto via e-mail che, in pratica, lo stato richiedeva principalmente ai bambini, non agli adulti, di ricevere i vaccini. In effetti, lo stato impone severi requisiti di vaccinazione sugli studenti adulti negli istituti post-secondari: chiunque sia nato nel 1957 o successivamente deve mostrare la prova della vaccinazione contro morbillo, parotite e rosolia. (Montag non ha risposto a un’e-mail di follow-up; in risposta a una domanda di verifica dei fatti, ha fatto riferimento alla sua precedente dichiarazione.) Hotez mi ha detto che si aspettava che una pluralità di college e università richiedessero la vaccinazione degli studenti contro COVID-19 prima della caduta; Rutgers, l’università statale del New Jersey, annunciato tale requisito il 25 marzo.

Secondo Omer, uno dei principali ostacoli a una vaccinazione efficace è l’incapacità dei governi statali e cittadini americani di utilizzare le competenze esistenti per condurre campagne di vaccinazione. “Non si rendono conto che è necessaria la scienza per la comunicazione del vaccino”, ha detto. I ricercatori hanno accumulato una grande quantità di dati sulle strategie che funzionano, comprese indicazioni su messaggistica, organizzazione e regolamentazione. Una campagna chiara ed efficace comporterebbe la creazione di luoghi di vaccinazione accessibili e accoglienti. I complicati sistemi di iscrizione online per New York City e lo stato non sono nessuna di queste cose, e nemmeno lo sono siti di vaccinazione giganti e fuori mano, come il Javits Center. Coinvolge anche strategie di comunicazione collaborativa. Gli studi dimostrano, ad esempio, che un pediatra che dice “Vaccino Johnny oggi” o “È ora del vaccino di Johnny” è meno probabile che finisca per ricevere un’iniezione nel braccio di Johnny rispetto a uno che chiede “Cosa ne pensi sulla vaccinazione di Johnny in questa visita? “

“È interessante notare che l’OMS è stata più ricettiva” nell’adozione di strategie di comunicazione raccomandate dai ricercatori di quanto lo siano stati i funzionari americani, ha detto Omer. L’approccio casuale alle campagne di vaccinazione può essere un prodotto di quella che Omer ha generosamente chiamato “una robusta piazza pubblica”, una conversazione, in gran parte svolta nelle pagine editoriali, che giustappone le opinioni degli esperti con quelle di persone che hanno poca o nessuna esperienza in l’epidemiologia delle malattie infettive. Questi includono Scott Atlas, un radiologo le cui opinioni contrarian sulla pandemia gli hanno fatto guadagnare l’ex presidente Donald Trumpl’orecchio, e Marty Makary, un chirurgo che, meno di due mesi fa, sostenuto nel giornale di Wall Street che gli Stati Uniti avrebbero ottenuto l’immunità di gregge entro aprile.

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