Come una contea di Long Island ha combattuto COVID-19

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Alla fine di gennaio, stavo riempiendo la mia bottiglia al frigorifero dell’acqua dell’ufficio quando Lawrence Eisenstein, l’assessore alla sanità della nostra contea, si è avvicinato per riempire la sua. Tutti in ufficio chiamano Lawrence “Dr. Larry. ” Dopo la scuola di medicina, si è formato come internista specializzato in malattie infettive; in seguito, ha curato pazienti affetti da HIV a Long Island. È diventato commissario sanitario della contea nel 2011. Tre anni dopo, quando a un uomo di New York City è stata diagnosticata l’Ebola, il dottor Larry si è assicurato che la nostra contea, che si trova appena ad est del Queens, avesse le giuste procedure di isolamento e quarantena in posto. Anche in tempi normali, porta una minuscola bottiglia di disinfettante per le mani nella tasca della giacca.

“Doc”, ho detto. “Quanto dovremmo essere preoccupati per questo nuovo coronavirus in Cina?”

“Sarò onesto con te”, ha detto. “Non ho mai sentito i miei contatti al CDC sembrare così preoccupati, e sono passati SARS, MERS, H1N1. ” Fece una pausa. “Questo mi dice che pensano che potrebbe avere un impatto globale significativo”.

Nel mio ufficio, ho iniziato a pensare a come potevamo prepararci. La contea di Nassau, dove sono stato eletto dirigente della contea, nel 2017, ospita oltre 1,3 milioni di persone. Copre quattrocentocinquanta miglia quadrate, estendendosi dai palazzi Gatsbyesque sulla costa nord di Long Island ai quartieri borghesi della costa meridionale. Sebbene sia per lo più benestante, ci sono sacche di povertà e vulnerabilità. Le persone che vivono a New York City spesso immaginano Nassau come un montaggio di spiagge, altalene sul portico e centri commerciali. La mia prospettiva è diversa: il governo che gestisco ha un budget di 3,3 miliardi di dollari e comprende cinquantasei distretti scolastici indipendenti e un complesso mosaico di città, paesi, villaggi e frazioni. La contea è più popolosa di Boston e Atlanta messe insieme.

Un modo in cui pianifichiamo le catastrofi è eseguire esercizi da tavolo: i capi dipartimento e i partner regionali si incontrano in un ambiente tipo aula per spiegare cosa faranno in caso di una tempesta mostruosa o di una sparatoria a scuola. Ho chiamato Tatum Fox, il mio vice per la sicurezza pubblica, e le ho chiesto di organizzare un simile esercizio per il coronavirus. Abbiamo deciso quella che pensavamo fosse una data aggressiva: il 23 marzo. Non sapevamo che, a quel punto, il tempo per gli esercizi sarebbe passato e avremmo combattuto il coronavirus per davvero.

Mesi dopo, durante l’estate, la contea di Nassau avrebbe proseguito le fasi della sua riapertura. All’inizio della caduta, avremmo diagnosticato tra i venti ei quaranta nuovi casi di coronavirus al giorno, ovvero circa un caso ogni quarantacinquemila residenti, un tasso di diffusione virale abbastanza basso da consentirci di iniziare la scuola e di procedere verso una più completa riapertura del la nostra economia. Oggi pensiamo di essere il più preparati possibile per il crescente ondata invernale; stiamo guardando i nostri numeri, che finora sono aumentati solo modestamente, con una gamma completa di protocolli e opzioni di sanità pubblica in atto. Ma imparare a combattere il virus non è stato facile. Prima della pandemia, il nostro governo della contea era concentrato su quelli che pensavamo fossero grandi obiettivi: rivitalizzare i centri urbani, risolvere i problemi di budget, costruire un nuovo stadio per gli isolani. All’improvviso, eravamo in teleconferenza che pianificavano l’acquisto di sacche per cadaveri e il noleggio di camion frigo come obitori temporanei.

Insieme ad altri funzionari eletti in tutto il paese, mi sono trovato al centro di una sorta di crisi che non avevo mai vissuto. All’inizio era come una tempesta oscura, del tipo che puoi sentire anche prima di vedere le nuvole entrare. Alla fine, le nuvole erano tutto ciò che potevamo vedere. In una tale crisi, ogni decisione che prendi influisce sulla vita e sui mezzi di sussistenza dei tuoi elettori. Fai del tuo meglio per bilanciare tutto: parli con gli esperti, esamini i numeri ei modelli e cerchi i migliori consigli. Ma il virus si è mosso con una velocità travolgente. New York City è diventata il centro mondiale del virus, e così è andata male anche a Nassau; i nostri numeri erano i più alti al di fuori di New York City. Da marzo, 52.897 residenti della contea di Nassau sono risultati positivi al virus e 2.226 sono morti. Nei primi giorni, mi ritrovavo a pensare, è un sogno?

Nel corso della primavera e dell’estate, Nassau è riuscita ad appiattire la sua curva; speriamo di mantenerlo piatto durante l’inverno. Ma il virus sta ancora circolando in tutto il paese e, fino a quando gli scienziati non gli daranno un colpo definitivo, con un vaccino o altri trattamenti, tutti i progressi saranno provvisori. Nel frattempo, siamo alle prese con difficoltà economiche su una scala senza precedenti. Abbiamo bisogno di aiuto per le nostre imprese e per i cittadini, molti dei quali sono stati licenziati. Il governo della nostra contea ha bisogno di denaro per funzioni pubbliche di base come la sicurezza, i trasporti, l’asfaltatura di strade e la manutenzione dei parchi, ma abbiamo anche bisogno di denaro per continuare a combattere il virus: per finanziare ulteriori test e tracciamento dei contatti e per mantenere il nostro pubblico in crescita. infrastrutture sanitarie. Stiamo costruendo una diga e l’acqua sta salendo dall’altra parte.

Il coronavirus sembrava arrivare al rallentatore. A febbraio, un mese dopo la nostra conversazione sul dispositivo di raffreddamento dell’acqua, il dottor Larry e il dipartimento sanitario hanno iniziato a monitorare duecentocinquanta persone per i segni del virus. La maggior parte di loro erano viaggiatori provenienti dalla Cina che erano stati identificati dai Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie, che stavano trasmettendo le notizie dei viaggiatori in arrivo ai governi locali. Non appena sono atterrati, li abbiamo contattati, in modo da poterli mettere in quarantena e testarli se hanno sviluppato sintomi. A quel tempo, il nostro dipartimento sanitario impiegava solo sei ricercatori di malattie, per rispondere a malattie come l’epatite e E. coli. Il CDC non aveva ancora dato l’approvazione ai laboratori locali per elaborare i test sul coronavirus, quindi abbiamo dovuto inviare i nostri kit di test al suo laboratorio, ad Atlanta. Centosessanta delle persone che avevamo contattato hanno accettato di isolarsi mentre aspettavamo i risultati. Nessuno dei test è risultato positivo.

Il 25 febbraio, il dottor Larry è venuto dal mio ufficio, dove stavo incontrando i miei migliori collaboratori, Helena Williams e Mike Santeramo, discutendo dei prossimi progetti infrastrutturali della contea. La sua espressione mi disse che avrei dovuto chiudere la porta.

“Potremmo avere un caso positivo”, ha detto. Un insegnante era tornato da un viaggio invernale in Italia e aveva avuto febbre e tosse; era risultata negativa per l’influenza. Ha lavorato alla Elmont Memorial High School, dove, la settimana successiva, avevo intenzione di tenere il mio discorso sullo stato della contea. Qualche giorno prima avrei dovuto incontrare i giornalisti della scuola, per un “discorso preliminare sul posto”. Senza spiegare perché, l’ho rimandato, nel caso in cui il test dell’insegnante fosse risultato positivo e la scuola avesse dovuto chiudere. Ma anche questo è risultato negativo.

È stato solo il 5 marzo che abbiamo ricevuto il nostro primo caso confermato ei suoi dettagli non avrebbero potuto essere più allarmanti. Un uomo di quarantadue anni di Uniondale, che lavorava in un ospedale locale e aveva un lavoro secondario che portava persone all’aeroporto, ebbe febbre e tosse; il suo medico ha deciso di dargli un COVID-19 test. Il team di investigatori sulle malattie del nostro dipartimento sanitario si è avviato. Quand’è stato l’ultima volta al lavoro? Come ci è arrivato li? Chi viveva con lui? Era stato a qualche riunione? Gli investigatori hanno scoperto che non aveva viaggiato. Questa era una notizia inquietante: significava che il coronavirus si stava già diffondendo nella comunità, circolando incontrollato.

È sorprendente, dopo mesi di allontanamento sociale, guardare indietro ai miei impegni allora. Solo pochi giorni prima, il 2 marzo, ero andato a Washington, DC, per partecipare a una delle convention di coppia; in uno, la National Association of Counties, mi sono seduto con centinaia di altri funzionari della contea nella sala da ballo del Washington Hilton, mentre il presidente Donald Trump ci ha informato sul coronavirus. (Ha parlato con franchezza e sembrava capire che si trattava di un problema serio. I governi della contea avrebbero avuto un ruolo importante da svolgere, ha detto, perché sanno così tanto dei loro residenti.) Il mio programma dell’11 marzo era altrettanto pieno: dopo l’incontro con giornalisti di “Good Day New York”, per un segmento live all’alba sul coronavirus, e visitando i laboratori di Northwell Health, a Lake Success, per vedere le loro nuove apparecchiature per il test dei virus, mi sono fermato al pranzo del giorno di San Patrizio ospitato dal locale Club Kiwanis, al Garden City Hotel. Quando ho varcato le doppie porte e sono entrato nella sala da ballo, l’evento sembrava più o meno come ogni anno. Ho passato i tavoli, dove tutti erano seduti con indosso cravatte verdi e maglioni; Ho salutato le persone che conoscevo e mi sono presentato a quelle che non conoscevo. Invece di stringere la mano, protendevo il gomito per sbattere: una mossa saggia, pensai, vista la minaccia virale. Tuttavia, non riuscivo a immaginare la portata di ciò che stava per accadere. Non sapevo che il pranzo sarebbe stato il mio ultimo impegno lavorativo senza coronavirus per i mesi a venire.

Quel pomeriggio, ho incontrato il dottor Larry in un edificio dell’amministrazione scolastica, a Garden City, per una conferenza con i sovrintendenti dei distretti scolastici della contea. Seduto a capotavola a forma di boomerang, scrutai i volti dei sovrintendenti, che variavano nell’espressione da preoccupata a molto preoccupata. Dal primo caso confermato, ne sono stati trovati altri, inclusi alcuni nelle scuole. Due autisti di autobus erano risultati positivi. Alcuni distretti, avendo scoperto casi tra insegnanti e personale, avevano chiuso singole scuole; un intero distretto ha chiuso per una settimana, dopo aver scoperto che tutte le sue scuole potevano essere state smascherate, tramite un’insegnante con bambini in età scolare.

Il governo della contea di Nassau non controlla le scuole: ogni distretto stabilisce le proprie politiche. Tuttavia, i soprintendenti sembravano cercarmi una guida. Ho detto loro che avrei sostenuto qualsiasi decisione avessero preso, incluso lo spegnimento. “Conosci le tue scuole e le tue comunità meglio di chiunque altro”, ho detto. “Ma sto seguendo i protocolli CDC per la pandemia influenzale.” Ho spiegato che, secondo quei protocolli, chiudere le scuole è l’ultima cosa che un distretto dovrebbe fare in una pandemia di tipo influenzale: è più facile contenere il virus quando i bambini sono in classe, invece di uscire con gli amici o essere guardati dai loro nonni. Molti bambini si affidano alle scuole per il pranzo e molti operatori sanitari e primi soccorritori dipendono da loro per la cura dei bambini. Secondo questa logica, chiudere le scuole era un passo da compiere solo quando i casi virali erano alle stelle.

In effetti, stavamo già raggiungendo quel punto. Una mattina, presso gli armadietti della palestra, ho ricevuto una telefonata dal dottor Larry. Era appena stato in una teleconferenza con altri funzionari sanitari regionali e aveva appreso che il dipartimento della salute di New York City era così in difficoltà che stava esaminando solo i pazienti ricoverati in ospedale. Ciò significava che, poiché il coronavirus è così spesso asintomatico, la maggior parte delle persone infette in città non veniva testata ei loro contatti non venivano tracciati. A Nassau, stavamo intensificando le nostre operazioni di test e traccia. Dozzine di membri dello staff del nostro dipartimento sanitario, insieme a membri civili del dipartimento di polizia della contea, venivano rapidamente riqualificati come rilevatori di contatti, sospendendo i loro doveri regolari, come il lavoro d’ufficio. Ma il nostro confine con il Queens è lungo più di quindici miglia; molti dei nostri residenti si recano in città. Potevo sentire la frustrazione nella voce del dottor Larry. Così tante delle precauzioni che stavamo prendendo non avrebbero avuto importanza; con la diffusione del virus incontrollata nella porta accanto, tutto il lavoro che stavamo facendo poteva essere rapidamente annullato. (Da allora, l’operazione di test-and-trace di New York City si è notevolmente ampliata.)

Venerdì 13 marzo, due giorni dopo il mio incontro con i soprintendenti scolastici, ho saputo che dichiarare lo stato di emergenza mi avrebbe permesso di chiudere le scuole da solo. Ho deciso che era l’opzione migliore. Sabato ho portato il telefono fuori – cerco di non essere troppo al telefono quando sono in giro con la mia famiglia – e mi sono seduto sul dondolo del portico, la mia giacca si è chiusa con la zip contro il freddo e ho parlato con il dottor Larry, dirigenti scolastici , e Governatore Andrew Cuomo su come funzionerebbero le chiusure delle scuole. Li ho annunciati il ​​giorno dopo, in una conferenza stampa. Poche ore dopo, durante la sua conferenza stampa, il Governatore Cuomo ha annunciato che avrebbe chiuso le scuole in tutto lo stato.

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