Cosa ci hanno insegnato mia madre novantadue anni e la sua coorte in questa elezione

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Cinque anni fa, quando mia madre aveva quasi ottant’anni, si offrì volontaria Hillary Clintonla campagna presidenziale. La maggior parte dei giorni andava in macchina per venti minuti in un parco di uffici a Virginia Beach e faceva telefonate per quattro o cinque ore di seguito. Hillary era la sua candidata – non perché fosse una donna sulla buona strada per fare la storia (mia madre non è sentimentale in quel modo) ma perché anni prima, quando la Clinton stava valutando la possibilità di candidarsi al Senato, mia madre la sentì parlare a un fondo- alzando la cena e fu colpito dalla sua intelligenza, umorismo e, sì, calore. Mio marito, un surrogato di Bernie del 2016, non è riuscito a convincerla a cambiare la sua fedeltà. Era “all in for Hillary”.

La campagna del 2016 ha segnato una svolta per mia madre: è stata la prima in decenni in cui non è andata di porta in porta, esortando gli estranei a votare per qualsiasi candidato le fosse capitato di sostenere. (Un anno, quel candidato era mio zio, un democratico progressista, che stava conducendo una campagna donchisciottesca per il Congresso in un distretto repubblicano conservatore di New York. Inutile dire che ha perso.) Ha detto che era finalmente troppo vecchia per essere una porta battente, un compito in cui era molto brava perché, negli anni, aveva acquisito la capacità di parlare con chiunque, ovunque. Tuttavia, il suo più grande trionfo in campagna è stato arrivare a un raduno nella periferia del Connecticut, dove vivevamo all’epoca, con un’enorme insegna di Jimmy Carter sulla sua Oldsmobile 88 e ricevere un grido dall’attore Paul Newman. Era il 1976. Probabilmente la tenne a fare campagna per i successivi quarant’anni.

Entrambi i miei genitori erano democratici tinti di lana, membri di un gruppo di attivisti locali che spingevano per le riforme nel partito, ma riconoscevano che la democrazia americana non funzionava senza un’opposizione leale e talvolta votavano per i repubblicani. La polarizzazione che ora caratterizza la nostra vita politica condivisa non aveva ancora preso piede e il concetto di repubblicano moderato non era un anatema né per il Partito Repubblicano né per i Democratici liberali. Il nostro angolo del Connecticut era rappresentato – e ben rappresentato – da due di questi repubblicani, Lowell Weicker, al Senato, e Stewart McKinney, alla Camera. Loro ei loro compagni di viaggio avevano una certa attrazione gravitazionale nel loro gruppo, e questa era una buona cosa.

Quando ho compiuto diciotto anni, mi sono registrato per votare come democratico. Poi ho scritto al rappresentante McKinney e gli ho detto che l’avevo fatto e ho chiesto un lavoro estivo. Mi ha assunto come assistente del suo addetto stampa. E, sebbene quell’esperienza mi abbia guarito dal desiderio di lavorare sulla collina, è stata un’educazione pratica nel dare e avere politico necessario per soddisfare le esigenze degli elettori. Oggi, mentre guardiamo il leader della maggioranza al Senato Mitch McConnell si rifiuta di riconoscere la legittimità di Joe Biden’s vittoria e incoraggiamento pretese false di frode degli elettori; quando sentiamo rapporti che McConnell, se manterrà la sua posizione di leadership, bloccherà gli incaricati del governo di Biden se li riterrà troppo radicali; e quando solo quattro senatori repubblicani in carica hanno raggiunto il corridoio per congratularsi con il presidente eletto, stiamo assistendo a prove inconfutabili che il Partito Repubblicano di McConnell ha scarso interesse per il governo. È difficile vedere come funziona un sistema bipartitico quando l’ideologia che anima uno di loro è il nichilismo. In realtà, non è vero. Abbiamo prove empiriche degli ultimi quattro anni: funziona nominalmente, ma questo è tutto. Purtroppo, norme democratiche non vengono rianimati automaticamente dall’elezione di un presidente democratico, anche se è un inizio.

L’8 novembre 2016 mia madre è andata all’ufficio della campagna di Clinton per il suo ultimo turno. Il Volte lesse quel giorno con il suo caffè mattutino calcolato che Hillary aveva fatto un’ottantacinque per cento di possibilità di vincere la Presidenza. (Il giornale paragonava la sua possibilità di perdere a un calciatore della NFL che mancava un field goal di trentasette yard). Tutti in ufficio erano storditi, mi disse mia madre quando tornò a casa quel pomeriggio. I giovani con cui aveva lavorato per mesi l’hanno esortata a tornare quella sera per una festa di guardia e per la celebrazione della vittoria. “Non vado”, ha detto. “Vincerà.” A quel tempo, pensavo che stesse coprendo le sue scommesse per non sfortunarlo. Ma, per mesi, mi aveva detto che la maggior parte delle donne giovani e di mezza età che chiamava (e che pensava fossero bianche) le dicevano che stavano votando per briscola, o almeno che non voterebbero per Clinton. “Non capisco”, diceva spesso, ma, la notte in cui quei sentimenti contavano, lo capì. È rimasta a casa e ha guardato Trump entrare in carica.

Mia madre è un’americana di prima generazione. Entrambi i suoi genitori sono venuti in questo paese dall’Europa, all’inizio del secolo scorso. È nata un anno prima della Grande Depressione ed è diventata maggiorenne durante la Seconda Guerra Mondiale. La sua era la generazione che piantò giardini della vittoria, comprò titoli di guerra e mandò i propri cari all’estero per combattere il nazismo e il fascismo. Avevano una comprensione più viscerale di ciò che era in gioco nel 2020 rispetto a molti di noi. Avevano già visto uomini come Trump prima. L’idea che le loro vite sarebbero state segnate da uomini forti razzisti e autoritari era quasi insopportabile. (Sebbene Trump avesse ancora gli anziani a livello nazionale, a rapporto post-elettorale della Brookings Institution osserva che c’è stato “meno sostegno repubblicano tra i segmenti più anziani della popolazione” rispetto al 2016; tra i bianchi di età compresa tra i quarantacinque ei sessantaquattro anni, il sostegno a Trump è sceso di nove punti percentuali dal 2016. Non ci sono stati sondaggi di uscita per i novantenni, per quanto ne so.)

Il pandemia– e la politicizzazione della salute pubblica da parte di Trump – significava che non potevamo stare con mia madre per festeggiare il suo compleanno e che non poteva partecipare al matrimonio di sua nipote. Il suo gruppo di libri è andato in pausa, il suo gruppo di mah-jong è stato messo da parte e la palestra municipale dove ha camminato la maggior parte delle mattine è stata chiusa. L’isolamento è stato estremo, ma lei non si lamenta, né lo sono i suoi amici. Sospetto che la loro giovinezza li abbia preparati a comportarsi nell’interesse pubblico. La loro generazione potrebbe essere l’ultima con un’esperienza vissuta di cordialità, sebbene il gruppi di mutuo soccorso generato dalla pandemia potrebbe ancora rivelarsi istruttivo per il resto di noi. Quando ho postato, su Twitter, che mia madre di novantadue anni aveva aspettato due ore per votare durante la votazione anticipata di Virginia, il tweet ha ricevuto più di quarantaquattromila like. I commenti principali erano di ringraziamento.

Molte persone considerano questa elezione la più significativa della loro vita. Dissero che votavano per il futuro, per i loro figli e nipoti, per la salute del pianeta, per la sopravvivenza della democrazia. Ma, per quelli di noi con parenti e amici di una certa età, votavamo anche per loro.


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