Dentro il COVID-19 Surge indiano | Il New Yorker

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Rajat Arora, un cardiologo interventista, è l’amministratore delegato dello Yashoda Hospital and Research Center, un sistema medico che gestisce diversi ospedali a Nuova Delhi e dintorni. Nell’ultimo anno, Arora e il suo team hanno designato due ospedali specifici per i loro sistemi COVID-19 pazienti. Situato nella città di Ghaziabad, appena ad est di Delhi, l’ospedale di cui si occupa Arora è grande e moderno, con una gamma completa di sottospecialità; ne ha duecentoquaranta COVID posti letto, di cui sessantacinque in terapia intensiva per adulti e quindici in terapia intensiva pediatrica

India, come il resto del mondo, ha lottato con il coronavirus. Il numero di pazienti presso il COVID l’ospedale ha raggiunto i centotrenta in autunno. Tuttavia, nel dicembre del 2020, la vita a Delhi era quasi tornata alla normalità. I templi erano stati aperti al culto, le manifestazioni politiche erano riprese e le celebri celebrazioni nuziali dell’India erano tornate. Di Arora COVID l’ospedale non è mai stato allungato oltre le sue capacità ed era sempre pieno di rifornimenti e farmaci; a febbraio si prendeva cura di meno di dieci pazienti con coronavirus alla volta e molti avevano sintomi di lunga durata COVID, non infezione acuta. Il resto dell’ospedale forniva assistenza cardiaca, interventi chirurgici opzionali e servizi di travaglio e parto. È stata una sorpresa per Arora, quindi, quando ha contratto il virus, a fine gennaio. “Tutti hanno detto,”COVID è andato – dove diavolo sei arrivato COVID? Questo è un momento così casuale da ottenere COVID,’ ” lui mi ha detto. Tutt’intorno a lui, ha ricordato, si era diffuso un senso di trionfo: la gente chiedeva: “Siamo immuni a questa malattia?” e “Abbiamo vinto la guerra?”

Per Arora, come per molti indiani, l’apocalittico COVIDL’impennata -19 che il paese deve affrontare è stata inaspettata. A marzo, i casi hanno iniziato a crescere nello stato occidentale del Maharashtra, sede di Mumbai. “Abbiamo pensato che sarebbe stata come la prima ondata”, ha detto Arora. “Pensavamo che le cose sarebbero migliorate, ma sarebbero state praticamente gestibili. Ragioni sempre sulla base della tua esperienza passata. ” Oggi, l’India ospita la peggiore epidemia di coronavirus al mondo: una crisi medica e umanitaria di dimensioni non ancora viste durante la pandemia. Sebbene i numeri di casi riportati siano nell’ordine delle centinaia di migliaia, alcuni esperti stimano che milioni di indiani vengano infettati ogni giorno; migliaia stanno morendo, con più morti che vanno innumerevoli o non dichiarate. Più di un test per il coronavirus su cinque risulta positivo, un indicatore di test insufficienti e di diffusione virale dilagante. Gli ospedali stanno finendo l’ossigeno, il personale e i letti; roghi funebri improvvisati bruciano per tutta la notte mentre i crematori vengono inondati di cadaveri.

Arora, come i leader di altri ospedali indiani, ora sente regolarmente che le scorte ei farmaci essenziali potrebbero esaurirsi nel suo ospedale in giorni o ore, se non l’hanno già fatto. Lavora costantemente con i telefoni per procurarsi ciò che è necessario per il basic COVID-19 cura: ossigeno, ventilatori, farmaci immunosoppressori, farmaci antivirali, e simili. Giorno e notte, queste chiamate sono intervallate da suppliche di pazienti sempre più disperati o delle loro famiglie, che chiedono e talvolta mendicano il ricovero. Quasi sempre, Arora deve rifiutare. Il suo ospedale può accogliere una trentina di pazienti al giorno, in base al numero di dimissioni e decessi; stima che lui e altri amministratori ospedalieri ricevano più di mille richieste al giorno. Attualmente è ammessa la cugina di Arora, una donna sulla trentina. Dopo l’arrivo, aveva bisogno di dosi crescenti di ossigeno e aveva bisogno di cure a livello di terapia intensiva, ma Arora non era in grado di procurarle un letto fino a quando non era trascorsa quasi mezza giornata. “Non c’è niente che possiamo fare fino a quando qualcuno non migliora o qualcuno muore”, ha detto. “Se costruissi un ospedale da mille letti oggi, sarebbe pieno in un’ora.”

Non di rado, Arora riceve messaggi da famiglie di pazienti a cui ha rifiutato l’ammissione e che in seguito sono deceduti. L’altro giorno, la persona amata di un uomo di trentanove anni in buona salute ha scritto ad Arora che se le avesse concesso solo due minuti del suo tempo l’uomo sarebbe sopravvissuto. Non molto tempo dopo, Arora ha ricevuto un messaggio dal figlio di un altro uomo: “Mio padre ci ha lasciato”, ha scritto. “Ti ho pregato dottore.” La scorsa settimana, una giovane ragazza lo ha chiamato nel cuore della notte per conto di suo padre, il cui respiro si stava rapidamente deteriorando. La terapia intensiva era piena di capacità e Arora non poteva ammetterlo. Il giorno successivo, la ragazza disse ad Arora che suo padre era morto e che ora sua madre stava lottando per respirare. Arora ha curato la madre al pronto soccorso ed è sopravvissuta.

Oltre alla carenza di letti, l’ospedale di Arora non ha abbastanza farmaci. Forniture del farmaco immunomodulatore tocilizumab, che viene somministrato ai pazienti per il trattamento di tempesta del sistema immunitario che possono devastare i polmoni e altri organi, scarseggiano. La scarsità del farmaco antivirale remdesivir gli ha conferito uno status quasi mitico. Alcuni studi hanno scoperto che il farmaco conferisce un modesto beneficio, abbreviandone la durata COVID-19 sintomi di pochi giorni, ma altri suggeriscono che non sia migliore di un placebo. (Viene fornito di routine negli Stati Uniti, ma l’OMS lo sconsiglia.) Tuttavia, “tutti ne sono disperati”, ha detto Arora. “Non abbiamo molto altro nel nostro armamentario.” Stima che il suo ospedale abbia abbastanza remdesivir per circa un quarto dei pazienti idonei. In alcuni ospedali indiani, i pazienti sono in grado, persino incoraggiati, di portare scarse medicine e provviste, se possono procurarsele; alcuni dei pazienti di Arora si sono rivolti al mercato nero, pagando migliaia di dollari per una fiala di remdesivir, solo per scoprire che è contraffatto. “Le famiglie comprano queste fiale, disperate per salvare i loro cari”, ha detto Arora. “Poi scopriamo che sono pieni di acqua di cocco e latte.”

La storia della pandemia indiana è misteriosa e familiare. Per gran parte dello scorso anno, la più grande democrazia del mondo, con una popolazione di circa 1,4 miliardi di abitanti su una massa continentale pari a un terzo delle dimensioni degli Stati Uniti, è sfuggita al peggio. I ricercatori sono avanzati ogni sorta di teorie per spiegare questo risultato. Sottolineano che l’India è un paese giovane, con un’età media di ventotto anni; che ha istituito un blocco precoce e rigoroso; che ha sottostimato casi e morti; e che gli indiani potrebbero aver avuto un certo livello di immunità preesistente al nuovo coronavirus, a causa dell’esposizione a virus simili in passato. Gli studi hanno indicato, in modo perplesso, che più della metà dei residenti in alcuni densi centri urbani era stata precedentemente infettata, anche se i loro ospedali non si erano riempiti. Nessuna di queste spiegazioni è stata completamente dimostrata e, singolarmente o in combinazione, potrebbero non spiegare il motivo per cui l’India è stata risparmiata l’anno scorso. Quel dibattito probabilmente continuerà per molto tempo a venire.

Le ragioni dell’attuale impennata del paese, d’altro canto, sembrano chiare. Dal nuovo anno, c’è stato un sostanziale allentamento delle precauzioni per la salute pubblica. L’uso della maschera è diminuito; eventi sportivi, manifestazioni politiche e feste religiose hanno avvicinato un gran numero di persone. Mancando un senso di urgenza, la campagna di vaccinazione del paese è proceduta lentamente: l’India è il principale produttore mondiale di vaccini per una vasta gamma di malattie, ma ha completamente immunizzato circa il due per cento della sua popolazione contro il COVID-19.

Molti presumono che l’ascesa di varianti più contagiose sta accelerando il danno. Quasi certamente, B.1.1.7, originariamente identificato nel Regno Unito e ora dominante in molti paesi, inclusi gli Stati Uniti, sta contribuendo alla diffusione virale dell’India. Ma una nuova variante, nota come B.1.617, ha anche catturato i titoli e l’attenzione degli scienziati e del pubblico in generale. La forma predominante della variante, chiamata fuorviante “doppio mutante” – ha almeno tredici mutazioni – è stata rilevata per la prima volta a dicembre. B.1.617 ha diverse mutazioni sulla sua proteina spike, tra cui E484Q e L452R, che sembrano aumentare la capacità del virus di legarsi ed entrare nelle cellule umane e che possono migliorare la sua capacità di eludere il sistema immunitario. Alcuni scienziati hanno ipotizzato che un’altra mutazione, P681R, potrebbe migliorare la capacità della variante di infettare le cellule.

Tuttavia, il ruolo svolto da B.1.617 nella crisi indiana è incerto. L’India ha sequenziato solo l’uno per cento circa di test positivi sul coronavirus, rendendo le affermazioni sul contributo relativo delle varianti difficili da districare da altri fattori, come un aumento delle riunioni senza restrizioni in un paese densamente popolato con capacità del sistema sanitario limitato. In ogni caso, Covaxin, il vaccino COVID-19 sviluppato internamente in India, sembra funzionare contro B.1.1.7 e B.1.617. Arora mi ha detto che, sebbene diversi medici completamente vaccinati nel suo ospedale abbiano recentemente contratto il virus, nessuno ha sviluppato una malattia grave, esattamente il tipo di protezione che i vaccini sono progettati per fornire.

La scorsa settimana, l’amministrazione Biden ha annunciato che gli Stati Uniti avrebbero inviato un pacchetto di aiuti da cento milioni di dollari in India, inclusi kit di test, ventilatori, bombole di ossigeno e DPI. Gli Stati Uniti hanno anche rimosso le restrizioni sull’esportazione di materie prime per i vaccini in modo che l’India possa aumentare la sua produzione. Lo scorso fine settimana, siringhe, generatori di ossigeno e ventilatori versato in da tutta Europa e a centocinquantamila dosi dello Sputnik V, il vaccino russo, è atterrato a Hyderabad. La diaspora indiana si è impegnata decine di milioni di dollari in aiuto.

Resta da vedere se questi interventi saranno sufficienti. In un paese grande, diversificato e burocraticamente complesso come l’India, le sfide logistiche legate alla conversione degli aiuti in impatto non possono essere sopravvalutate. Nel frattempo, l’esperienza indiana tiene una lezione più profonda per il mondo, specialmente per i paesi ricchi che hanno accumulato vaccini e rifornimenti. La costellazione di forze che ha portato alla crisi dell’India – stanchezza pandemica, allentamento prematuro delle precauzioni, varianti più trasmissibili, scorte di vaccini limitate, infrastrutture sanitarie deboli – non è unica; è l’impostazione predefinita nella maggior parte del mondo. In assenza di un cambiamento di paradigma nel nostro approccio, non c’è motivo di credere che ciò che sta accadendo in India oggi non accadrà da qualche altra parte domani.

Quando abbiamo parlato, Arora mi ha detto che la maggior parte dei pazienti arriva al suo ospedale in taxi o in veicoli guidati dalle loro famiglie. Pochi possono permettersi il lusso di un’ambulanza, o perché nessuna è disponibile o perché le aziende private ce l’hanno aumento dei prezzi in mezzo a una domanda infinita. Quando arrivano, molti pazienti si soffermano nei pronto soccorso, dove possono ricevere un po ‘di ossigeno – e un minimo di sollievo – anche se alla fine viene rifiutato loro il ricovero in ospedale. In altri ospedali, le persone sono morte nel parcheggio.

Mentre gli ospedali, i pronto soccorso e le strade si riempiono di sempre più giovani COVID-19 pazienti, ha detto Arora, una disperazione divorante e inesorabile ha preso piede tra gli operatori sanitari. All’ospedale di Arora, anche la terapia intensiva pediatrica è ora piena, con bambini di appena sei anni che lottano per respirare. (In India, più bambini che nella prima ondata ora sembrano essere ammalarsi; i dati sono limitati e non è chiaro se vi sia una percentuale maggiore di bambini che si ammalano, o solo un numero complessivo più alto.) Molti dei deceduti sono persone di mezza età o più giovani.

“Il nostro staff sta lottando”, ha detto Arora. “Molti sono sull’orlo di un crollo completo. Ogni giorno vengono a lavorare e non vedono altro che la morte. Tornano a casa e la loro stessa famiglia è arrivata COVID e non riesco a respirare o sono morto. Questa è la situazione. Non c’è fine in vista. “


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