I tempi duri e il futuro incerto di un lavoratore di casinò ad Atlantic City

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Barbarotta ricorda di aver sentito parlare il virus quando era ancora confinato in Asia e in Europa. I camerieri dei banchetti furono tra i primi lavoratori americani colpiti; funzionari della sanità pubblica e politici hanno messo in guardia sui pericoli dei grandi raduni e gli eventi sono stati cancellati. All’inizio dello scorso marzo, all’inizio di quella che normalmente sarebbe stata una delle sue stagioni più impegnative, Barbarotta ha preso un secondo concerto, come barista alla Jim Whelan Boardwalk Hall, per compensare il deficit del casinò. Il suo secondo evento ufficiale presso la sede è stato March Madness; quella era anche l’ultima. Il 16 marzo, il governatore del New Jersey, Phil Murphy, ha ordinato il spegnimento di tutti i casinò. In un mese, la disoccupazione ad Atlantic City spillo da circa il cinque per cento al trentaquattro per cento. In un grafico, questo salto è scioccante; per le strade l’effetto era incommensurabile. Il tasso di povertà della città era già stato vicino al quaranta per cento. Adesso le linee delle banche alimentari si estendevano per miglia. Le piccole imprese hanno chiuso definitivamente. Orrore e disperazione aleggiavano sopra la città in primavera.

Per la prima volta nella sua vita, Barbarotta ha dovuto contare esclusivamente sul sussidio di disoccupazione. Guadagnava circa settecento dollari a settimana, circa la metà o un terzo di quello che guadagnava normalmente. Aveva anche dei risparmi, e così per un po ‘stava bene, anche se dipendere così tanto dal governo la innervosiva. Man mano che le settimane si allungavano in mesi, le spese aumentavano. La sua unione, UNITE QUI! Il Local 54, che rappresenta più di diecimila lavoratori dell’ospitalità nel New Jersey e nella Pennsylvania orientale, ha ospitato ogni mese una grande distribuzione di cibo. Barbarotta si è offerta volontaria per distribuire cibo sia in modo da poter aiutare gli altri e così si sentiva come se stesse lavorando per la scatola che si era portata a casa alla fine della giornata. Ha iniziato a dare la priorità all’affitto, al cibo e alle bollette di Internet, ma è rimasta indietro con le utenze e i pagamenti dell’auto.

Local 54 ha individuato i suoi membri i loro pagamenti sanitari per aprile, maggio e giugno. Normalmente, i soci che lavorano centoventi ore o più in un mese non devono pagare nulla per mantenere la loro assicurazione, una soglia che Barbarotta di solito non aveva problemi a incontrarsi. Ma, se lavoravi meno, dovevi pagare più di sei dollari per ogni ora sotto la soglia. A luglio, il primo mese in cui il suo pagamento non era coperto, Barbarotta doveva quasi ottocento dollari. Lo aggiunse all’elenco delle bollette tra le quali avrebbe dovuto scegliere di pagare.

Tuttavia, sperava: alla fine di giugno, il governatore Murphy aveva annunciato che i casinò avrebbero ricominciato ad aprire. Poi, tre giorni prima della prima riapertura, ha detto che non sarebbe stato permesso cenare al coperto; in giro quattromila lavoratori del casinò chi si aspettava di tornare al lavoro sarebbe rimasto senza lavoro a tempo indeterminato. Alcuni ristoranti sono riusciti a riassumere i camerieri, grazie ai posti a sedere all’aperto, e Barbarotta ha iniziato a chiamare vecchi capi e colleghi di lavoro. “Sai, farò qualsiasi cosa”, ha ricordato di aver detto loro. “Pulirò le stanze, farò tutto ciò di cui hai bisogno.” Ma non c’erano posizioni disponibili. Ha mancato il pagamento dell’assistenza sanitaria per luglio. Guadagnava troppo dalla disoccupazione per qualificarsi per Medicaid. “Ero davvero preoccupata”, ha detto. “Voglio dire, non tanto per me, ma per Lola.” Ha cercato di ottenere un’assicurazione sanitaria pubblica. “Hanno detto che dovevi essere senza assicurazione per tre mesi prima di poter ottenere la copertura statale”, mi ha detto. Ha mancato il pagamento anche per agosto e settembre. Per tutto l’autunno, nel mezzo di una pandemia, lei e sua figlia erano senza assicurazione medica.

Il sindacato di Barbarotta, Local 54, ha notato i suoi membri i pagamenti sanitari per aprile, maggio e giugno e ha ospitato una grande distribuzione di cibo ogni mese.

Nella prima settimana di settembre, il Golden Nugget ha assunto Barbarotta di nuovo per lavorare nella Player’s Lounge, che serve gli high roller del casinò. “Lo stavamo facendo con le maschere, non stavamo toccando il cibo, tutto era igienizzato”, mi ha detto. Ha iniziato a pagare le bollette, compreso il pagamento dell’assistenza sanitaria, anche se la sua copertura non sarebbe tornata attiva fino a dicembre. Quindi i casi di coronavirus sono ricominciati a salire e lo stato ha ordinato restrizioni più severe sui posti a sedere e sugli orari di apertura di ristoranti e casinò. “Sono stato il primo ad andare perché non era il mio dipartimento”, ha detto Barbarotta. Quando ha presentato nuovamente domanda di disoccupazione, ha scoperto che i suoi sussidi erano diminuiti di quasi duecento dollari a settimana: il tasso era stato adeguato al suo reddito più recente. Fu una sorpresa: Barbarotta non sapeva come venissero determinati i sussidi di disoccupazione. Nessuno di questi programmi le era familiare. Sapeva come gestire lunghi turni, cercare concerti secondari e impiegare ore extra; non sapeva come organizzare un mucchio di scartoffie e scegliere esattamente per quali tipi di assistenza governativa era qualificata e come poteva trarne vantaggio al meglio. Con la diminuzione dei sussidi e l’esaurimento dei risparmi, Barbarotta ha dovuto chiedere ai figli più grandi di pagare l’affitto di novembre. “È una sensazione orribile, non essere in grado di pagare le bollette”, mi ha detto. “E non c’è un mese in cui posso pagare tutto. Quindi l’affitto viene pagato, ovviamente, ma non ho pagato la macchina da quattro mesi “.

A dicembre Barbarotta ha iniziato a ricevere SCATTO benefici. Sulla base del suo reddito da disoccupazione, riceve normalmente solo sedici dollari al mese. Ma, da marzo, il New Jersey ha fornito i massimi vantaggi a chiunque si qualifichi per il programma. Ciò significava circa trecentoventi dollari per Barbarotta e sua figlia. Con l’avvicinarsi delle vacanze, la True Spirit Coalition, un gruppo di beneficenza locale, l’ha chiamata al telefono. Negli anni precedenti aveva donato all’organizzazione per aiutare a nutrire le famiglie affamate durante il Ringraziamento e il Natale. “Andrea”, ha ricordato la donna al telefono, qualcuno che conosceva, dicendo, “hai bisogno di qualcosa per Lola?” All’inizio era incredula. “Ero tipo, ‘No!’ Ma non penso nemmeno di essermi resa conto di quanto fosse davvero terribile la mia situazione “, ha detto. “Ho richiamato e ho detto di sì.”

La comprensione di Barbarotta della sua situazione iniziò a cambiare. Quello che aveva considerato un esercizio di pensiero positivo – tutto questo è temporaneo, le cose torneranno presto alla normalità – ora le sembrava un’illusione. “E ora inizi a pensare: ‘Bene, sarà mai lo stesso?’ ” lei disse. «E io non, sai, ho alcuna istruzione. Questo è tutto quello che ho mai fatto. ” Ha iniziato a riconsiderare la sua vita. “I miei figli più grandi sono tipo, ‘Beh, perché devi avere tre camere da letto?’ Beh, non devo, ma è quello che avevo perché potevo permettermelo. Quindi non posso uscirne. Questo è il mio contratto di locazione. Lo stesso con la mia macchina. Non ho bisogno di un pagamento per l’auto di quattrocentocinquanta dollari, ma lo faccio. ” La domanda che si era posta è cambiata da “Come posso gestire tutte le mie spese?” a “Quanto del mio passato posso permettermi di mantenere?”

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