Il film che merita il jazz

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Il mondo del jazz ha un debito di gratitudine nei confronti del regista Bertrand Tavernier, scomparso il 25 marzo, all’età di settantanove anni. La carriera dell’autore francese includeva film stilisticamente disparati come “A Sunday in the Country” e “Death Watch”, ma il suo lavoro caratteristico potrebbe essere il lunatico e impressionistico “‘Round Midnight”, del 1986, su un musicista jazz americano invecchiato nel diciannove anni. -Parigi anni Cinquanta e l’ammirante fan che fa amicizia e lo aiuta. È ironico (e forse appropriato) che ci sia voluto un regista straniero per rendere giustizia a una forma d’arte americana per eccellenza. “’Round Midnight” è il film che il jazz merita.

I film sul jazz americano tendono ad assomigliare ai “film dello spavento” nelle classi di guida, racconti di avvertimento che mostrano cosa succede quando non seguiamo le regole. Da “The Jazz Singer”, nel 1927, fino allo scorso anno “Il fondo nero di Ma Rainey” e “Gli Stati Uniti contro Billie Holiday, “La storia che Hollywood ha raccontato sul jazz è una storia che coinvolge caricature esagerate, le vite dei suoi geni piene di criminalità, libido in fuga, autodistruzione sfrenata e follia ossessiva. Se il cinema americano ha un messaggio da trasmettere, sembra che i musicisti jazz siano dei guai, meglio osservarli da una distanza di sicurezza (leggi: moralmente superiore). Sono creature esotiche, dicono questi film. Non sono come noi.

“‘Round Midnight” è l’eccezione. Tavernier tratta l’ambiente jazz con rispetto, sottigliezza e moderazione. (Ha anche co-scritto la sceneggiatura, con David Rayfiel.) Non c’è nessun dramma surriscaldato da trovare qui. Là è una storia d’amore, ma, piuttosto che un ammonimento di disavventure sessuali, è platonica – ed è tra due uomini. Che uno di loro sia nero e l’altro sia bianco non tiene conto apertamente della loro relazione, un promemoria che l’opportunità di lavorare regolarmente non era l’unica ragione per cui molti grandi artisti jazz afroamericani fuggirono in Europa in quell’epoca. (Il film è stato ispirato, in parte, da Francis Paudras “Danza degli infedeli“, Un resoconto degli anni di espatrio in Francia del pianista Bud Powell).

Il film elegiaco di Tavernier ci mostra scene di musicisti come persone reali e tridimensionali: che ogni sera fanno le loro cose, parlano della vita, ascoltano dischi, condividono pasti, fanno passeggiate. Sono divertenti e imperfetti, imperfetti ma dignitosi. Alcuni tropi compaiono – il personaggio centrale lotta con la dipendenza da alcol, e c’è un manager newyorkese che parla velocemente (interpretato da Martin Scorsese) – ma questi sono trattati con un tocco morbido.

La decisione migliore di Tavernier è stata quella di affidare il ruolo principale alla leggenda del sassofono Dexter Gordon, che infonde in ogni fotogramma in cui appare una sorta di innocente gravità. (Il suo accolito è interpretato da François Cluzet.) Sebbene fosse solo nei primi anni sessanta quando il film è stato girato, Gordon era “molto vecchio per la sua età”, mi ha detto il produttore del film, Irwin Winkler. Sembra antico, e non di questo mondo. Il suo personaggio interagisce con la realtà quotidiana tanto quanto gli viene richiesto: effettuare un ordine, introdurre una melodia, offrire un po ‘di gentile saggezza a un bambino piccolo. Ma che si tratti di parlare, suonare o semplicemente a riposo, ciò che Gordon trasuda di più è il distacco filosofico, la malinconica consapevolezza che la vita che ha scelto richiede che tenga separata una parte di se stesso, pronto ad ascoltare il richiamo della sua musa palco ogni notte. “La mia vita è musica. Il mio amore è la musica. Ed è ventiquattro ore al giorno “, dice il personaggio di Gordon. La sua interpretazione dei pesi massimi e stanca del mondo è quella di qualcuno che sa che i suoi giorni sono contati, come Robert Ryan, nell’adattamento di John Frankenheimer di “The Iceman Cometh”, o Richard Farnsworth, in “The Straight Story” di David Lynch.

Sebbene Gordon interpreti l’immaginario Dale Turner, sappiamo sempre chi è veramente e siamo fortunati ad avere la sua interpretazione magnetica catturata per i posteri. (Gordon è morto meno di quattro anni dopo l’uscita del film.) Quando ha sentito invocare i nomi di alcuni dei suoi suonatori di sax tenore preferiti (“Lester Young…………. Ben Webster”). Count Basie e Charlie Parker, questi sono meta-momenti emozionanti che si aggiungono alla verosimiglianza del film. Tavernier ha definito il film “incredibilmente emozionante da girare, perché il confine tra la vita e la finzione è sempre stato completamente sottile”.

Gordon non aveva mai interpretato un ruolo drammatico in un film, e la sua unica esperienza di recitazione era stata in una produzione di Los Angeles dell’opera teatrale di Jack Gelber “The Connection”, un quarto di secolo prima, in cui interpretava un musicista jazz con il vizio della droga. Ma la sua vedova, Maxine Gordon, mi ha detto che “Dexter ha sempre considerato di salire sul palco come una performance e come una recitazione. Era pronto quando è stato selezionato per il film e sapeva di dover fare ciò che altri grandi artisti non avevano mai avuto l’opportunità di fare “. Gordon ha ricevuto una nomination all’Oscar per il suo lavoro e Marlon Brando gli ha scritto per dirgli che era la prima volta in quindici anni che aveva imparato qualcosa di nuovo sulla recitazione.

L’intero film è come una ballata pigra e languida eseguita da un insieme di maestri. Nelle interviste rilasciate da Tavernier dopo l’uscita del film, ha parlato delle difficoltà di catturare “il modo bizzarro ed enigmatico in cui i musicisti jazz si relazionano tra loro. Fanno sembrare i personaggi di Pinter. . . spiegatori eccessivi. ” Ha risolto questo problema consentendo a Gordon e ai suoi colleghi musicisti (un cast di musicisti del jazz che includeva Ron Carter, Wayne Shorter, Herbie Hancock, Tony Williams, Freddie Hubbard e Billy Higgins) di impostare il ritmo delle scene. Li lasciò rilassarsi. Ha dato loro spazio e poi ha lasciato che lo riempissero. A volte, ci sono pause lunghe e vuote, “allo stesso modo in cui nel jazz le note che le persone non suonano sono importanti quanto le note che suonano”, ha detto Tavernier.

Tutte le esibizioni musicali tranne una sono state girate dal vivo e sono state meravigliosamente catturate, con lunghe strisce di immobilità della telecamera che si soffermano sulla concentrazione introspettiva dei giocatori che stanno creando in tempo reale e del pubblico che li sta ammirando. Tavernier è stato attento a popolare queste scene con autentici fan del jazz e persone di quel mondo piuttosto che con comparse di film, per consentire scene di reazione autentiche. “Volevo quel genere di cose in cui non accade nulla”, ha osservato. “Solo persone che ascoltano.”

È il tipo di ritmo cinematografico che è stato quasi eliminato nell’era di Netflix; niente telecamere vorticose o frenetiche riprese di salti qui – solo riprese lunghe, pensierose e lente di musicisti al lavoro. Vediamo i gesti senza parole di Gordon ancora e ancora, le sue reazioni a ciò che suonano i suoi compagni di band, il piacere che prova nei colori che scelgono nelle loro composizioni e nei loro assoli. Vediamo la gioia dei musicisti che fanno musica semplicemente insieme: i sorrisi, il contatto visivo, il linguaggio del corpo. Sembra autentico perché lo è.

“Sono rimasto impressionato dall’approccio”, mi ha detto Ron Carter. “Così spesso, vedi musicisti interpretati da attori che non sanno nemmeno come tenere correttamente i loro strumenti” (anche se si è affrettato a individuare Chadwick Boseman per aver suonato correttamente la sua tromba in “Ma Rainey’s Black Bottom”). A un orecchio inesperto, il jazz può suonare casuale come un dipinto a goccia di Jackson Pollock, ma l’intimità visiva che Tavernier cattura rende il mistero di un ensemble jazz universalmente accessibile.

Ero un adolescente quando è uscito “‘Round Midnight”, ho appena iniziato a esplorare il jazz come ascoltatore, e ricordo le rivelazioni che mi ha riservato sulla vita che circonda questa musica, così in contrasto con i valori presentati dal mio educazione omogenea e mobile verso l’alto. Questi musicisti non guadagnavano molti soldi, guidavano auto fantasiose o non avevano molto in termini di comodità. Vivevano in stanze piccole e scarsamente arredate, mangiavano pasti cucinati in casa e vivevano con modestia. Ma apparentemente erano in possesso di una calma interiore che trovavo allettante. I loro spiriti sembravano vitali, le loro anime intatte. Ricordo di aver pensato tra me e me: “Voglio farlo”.

Avendo trascorso la maggior parte della mia vita adulta come musicista e bandleader, posso dire che quasi tutti gli altri film jazz che ho visto dipingono una realtà che non riconosco. Sebbene sia vero che la storia di questa musica è disseminata di lotte, comportamenti scorretti e difficoltà, quale professione non lo è? Gli esseri umani sono umani. Per ogni Buddy Bolden, Lester Young o Anita O’Day, ci sono un numero qualsiasi di musicisti jazz meno conosciuti e meno celebrati come dediti alla loro arte, meno l’auto-tortura. Quelli che conosco – quelli con capacità di resistenza, i giocatori di prima scelta che hanno sempre un lavoro – sono per lo più un gruppo tranquillo, persone umili dedite al proprio mestiere. Sono buoni amici, genitori devoti, fratelli amorevoli e partner leali che svolgono il loro lavoro con l’atteggiamento positivo, una solida etica del lavoro e un sano senso dell’umorismo che sono i tratti distintivi di ogni professionista in carriera. Quelli che purtroppo sottoscrivono l’idea di Hollywood che la grande arte richiede sofferenza, quelli che progettano il caos quando le loro vite diventano troppo tranquille, generalmente non durano. Come mi ha detto il violinista Charlie Burnham, un uomo che lo fa da più di mezzo secolo, “La vita del jazz non è molto diversa da qualsiasi altro tipo di vita”.

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