Il lavoro solitario e vitale dell’interpretazione medica durante la pandemia del coronavirus

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La scorsa primavera Lourdes Cerna, interprete medico di cinquantotto anni, ha ricevuto una telefonata da un ospedale del Texas. A casa di Cerna, a Los Angeles, l’audio prese vita; dall’altra parte della linea, poteva sentire una donna che faticava a respirare. Un medico al capezzale della donna non ha perso tempo. “Per favore, dille che se non accetta di accendere il ventilatore, non sopravviverà alla giornata”, ha detto.

Cerna ha tradotto in spagnolo la supplica del medico. Quando la donna non ha risposto, il medico ha chiesto a Cerna di provare a parlare con parole sue, chiarendole prima in inglese con il team medico per assicurarsi che non ci fossero contraddizioni. In spagnolo, Cerna e il paziente hanno iniziato una conversazione. Hanno parlato dei nipoti della donna e di come li avrebbe visti se fosse uscita dall’ospedale. Ma Cerna poteva rilevare un’inconfondibile determinazione nella voce del paziente; aveva già deciso. “Questa è la fine”, ha detto la donna. “So che non tornerò.”

Il medico ha offerto farmaci antidolorifici per alleviare la sofferenza della donna, e lei ha accettato di prenderlo, con Cerna che traduceva per tutto il tempo. Il dottore ringraziò Cerna per il suo tempo e la conversazione terminò. A millecinquecento miglia di distanza, Cerna sedeva al suo computer, in attesa della prossima chiamata.

Nel novembre del 2020, quando abbiamo parlato per la prima volta, Cerna si era abituato a tali conversazioni. Dall’inizio del pandemia, ne aveva ricevuti molti COVIDchiamate correlate. Spesso, hanno coinvolto discussioni di fine vita con pazienti i cui polmoni stavano vacillando. Altre volte, ha parlato con parenti in paesi lontani, fornendo le peggiori notizie possibili. Alcune conversazioni erano tranquille e premurose; altri erano bruschi e frettolosi, con l’equipe medica che correva da un elemento all’altro in un elenco interminabile di compiti. Ogni volta, al termine della chiamata, Cerna veniva lasciata sola ad assorbire l’esperienza. “Ne avrei uno dopo l’altro dopo l’altro, e mi sentirei solo triste e svuotato”, ha detto. “Molte volte, piangevo da solo a casa mia, perché non ci sarebbe nessuno con cui parlare.”

Immigrata guatemalteca, Cerna fa parte di una fiorente professione che ha assunto un ruolo fondamentale durante la pandemia. La diffusione del virus è stata particolarmente brutale nelle comunità di immigrati, dove più persone hanno dovuto lavorare fuori casa nonostante il rischio e dove le risorse sanitarie sono scarse. Gli interpreti devono aiutare i pazienti con competenze limitate in inglese a orientarsi nel trattamento e nel sistema sanitario in modo più ampio. Il lavoro è faticoso sia dal punto di vista pratico che emotivo. Per molti pazienti, nel frattempo, un interprete è l’ultima persona con cui parleranno e che capisce quello che stanno dicendo.

La carriera di interprete di Cerna inizia negli anni Ottanta. Lavorava in lavanderia presso la contea di Los Angeles e l’USC Medical Center; quando medici e infermieri scoprirono che era competente in inglese, iniziarono a chiamarla per interpretare per pazienti di lingua spagnola. A quel tempo non c’erano interpreti del personale: per la maggior parte dei pazienti, l’interpretazione era ad hoc o inesistente. Cerna non aveva una formazione in interpretariato medico e non aveva accesso all’istruzione per il lavoro. “Stavo interpretando per Aids i pazienti, l’unità per ustioni, il pronto soccorso – lo chiami tu – tutto senza un’adeguata formazione, senza un’adeguata terminologia medica “, ha detto. “Stavo studiando da solo solo per cercare di capire diversi termini medici.”

Un decennio dopo aver iniziato come interprete medico, Cerna ha frequentato un programma di formazione. Da allora è diventata un’istruttrice a pieno titolo. Il suo livello di istruzione formale è insolito nel campo. Oggi, due organismi nazionali hanno esami di certificazione, ma solo una piccola parte degli interpreti di lavoro li ha sostenuti. Sebbene le organizzazioni sanitarie o le società di interpretariato private possano avere i propri test proprietari, gli interpreti non sono sempre tenuti a sostenerli. Le basse barriere all’ingresso smentiscono l’intensità e la complessità del lavoro.

Per decenni, la legge federale ha garantito l’accesso all’interpretazione medica a qualsiasi paziente con difficoltà di comunicazione in inglese. Ma la realtà è più tesa. Regolamentazione permissiva, mancanza di rimborsi e variazioni nelle competenze e nelle procedure fanno sì che molti pazienti rinunciano ai servizi di interpretariato. I ricercatori hanno scoperto che, quando i pazienti non hanno accesso a un interprete, hanno maggiori probabilità di rimanere in ospedale più a lungo e di essere riammessi in seguito. Un’indagine sui casi di negligenza dipinge un quadro cupo. In un caso storico, degli anni Ottanta, un’interpretazione errata dello spagnolo ha portato i medici a presumere che un paziente di diciotto anni avesse subito un’overdose di droga. In realtà, aveva un’emorragia cerebrale; quando si resero conto del loro errore, era troppo tardi. È rimasto paralizzato dal collo in giù.

Anche prima della pandemia, l’interpretazione medica era un lavoro difficile. Un interprete deve confrontarsi con una serie di dialetti: Cerna mi ha detto che il verbo “ingoiare, “Che usa per significare” ingoiare “quando parla con un madrelingua spagnolo guatemalteco, può essere un insulto per qualcuno che parla spagnolo messicano. Filigata Paitomaleifi Peneueta-Samuelu, un’interprete samoana, ha spiegato che la sua lingua madre non ha parole singole e chiare per alcuni termini medici comuni, come “dialisi” e “vaccinazione”, o anche per alcune parti del corpo, come “colon” e “vescica”. “Per la nostra lingua, devi spiegare qual è il significato di quelle parole”, ha detto.

Al di là del compito della traduzione stessa, c’è il nebuloso lavoro di mediazione culturale. Il libro di saggistica della giornalista Anne Fadiman “Lo spirito ti prende e tu cadi“È spesso assegnato nelle scuole di medicina; segue un bambino Hmong con una grave forma di epilessia mentre lei e la sua famiglia navigano nel sistema medico americano. Fadiman mostra come una carenza di interpreti qualificati affligga la collaborazione tra la famiglia ei loro medici, aggravando la sfiducia culturale e l’incomprensione da entrambe le parti. (La sfiducia può essere profonda: Gleb Velikanov, un interprete medico russo con cui ho parlato, mi ha detto che ha dovuto spiegare ai pazienti che non devono corrompere o implorare il loro medico per il trattamento.) Ma, mentre gli interpreti possono fornire importante contesto culturale, anche il loro codice etico è chiaro: sono lì per tradurre, non per editorializzare. Gli interpreti con cui ho parlato hanno detto di aver preso sul serio questo codice, ma non tutti lo fanno. Nel frattempo, è quasi impossibile per un operatore sanitario verificare l’accuratezza dell’interpretazione per una lingua che non capisce.

Sono residente in medicina d’urgenza e, due anni fa, la mia coorte ha condotto una simulazione che ha evidenziato il grado in cui una cattiva interpretazione può interferire con le cure mediche. Un residente che parlava gujarati ha interpretato il paziente e il nostro team ha utilizzato il servizio telefonico del nostro ospedale per contattare un vero interprete gujarati. Ci sono voluti diversi minuti di avanti e indietro tra l’ospite e l’interprete prima di arrivare alla diagnosi corretta: avvelenamento da monossido di carbonio. Solo al termine della simulazione il residente ha spiegato cosa era successo. Aveva provato più volte a dirci, tramite l’interprete, che stava cucinando su una stufa improvvisata nel suo appartamento quando aveva cominciato a sentirsi stordita. Nel tradurre questo per il resto di noi, l’interprete aveva ripetutamente omesso la parte riguardante la stufa. Quando il “paziente” ha insistito, l’interprete le ha detto: “Chiudi la bocca, i dottori non vogliono sentire parlare della stufa”.

Come medico di pronto soccorso praticante durante la pandemia, ho riscontrato altri problemi con l’interpretazione. A volte ho aspettato più di un’ora per avere un interprete al telefono o ho perso le chiamate dell’interprete a causa della scarsa ricezione. Anche quando il processo funziona senza intoppi, interpretare inevitabilmente fa perdere tempo; si è tentati di prendere scorciatoie di fronte a pressioni schiaccianti. Si potrebbe fare affidamento sui membri della famiglia di un paziente per l’interpretazione, ma è difficile sapere se il membro della famiglia sta traducendo correttamente frasi tecniche o emotivamente complesse. (Un bambino, ad esempio, potrebbe cercare di proteggere un genitore da una diagnosi spaventosa). In alternativa, un medico può provare a usare le proprie abilità linguistiche. Anche questo è rischioso. Nel 2019, alcuni dei miei colleghi hanno chiesto a cinquanta medici di fare un test per misurare la loro competenza in spagnolo medico; in seguito, i partecipanti allo studio hanno svolto un sondaggio. Dei trentadue che avevano fallito il test, il quarantaquattro per cento ha riferito di aver arruolato interpreti spagnoli professionisti “qualche volta”, “raramente” o “mai”. (Dopo aver ricevuto i risultati del test, la metà di questi trentadue ha dichiarato che sarebbe stato “più propenso” a consultare un interprete in futuro.)

Nel 2014, un team di ricercatori di Harvard ha intervistato studenti di medicina e infermieristica e ha scoperto che tutti hanno riferito di aver lavorato con medici che hanno espresso frustrazione per le difficoltà di comunicazione con pazienti che hanno una conoscenza dell’inglese limitata. Alcuni dei comportamenti riportati riflettono un chiaro pregiudizio. Un medico ha liquidato i sintomi di un paziente come “dolore toracico haitiano”, sostenendo che i pazienti haitiani hanno “una percezione diversa del dolore rispetto ad altre persone”. Altri vedevano l’accesso alla lingua come una priorità bassa, un ostacolo per fare le cose. In mezzo a un diluvio di COVID-19 casi, anche i medici che sono profondamente impegnati nell’accesso alla lingua possono trovare proibitivo l’onere aggiuntivo di ottenere interpreti. “La preoccupazione è che le persone stiano tornando a cavarsela”, ha detto Leah Karliner, un medico dell’UCSF che studia l’accesso alle lingue, quando le ho parlato lo scorso ottobre. Questo tipo di lassità era particolarmente grave durante i picchi nei numeri di casi, ha aggiunto Karliner.

Qualche decennio fa, gli ospedali hanno ancora difficoltà a far rispettare le regole per il lavaggio delle mani. La scarsa igiene delle mani tra i medici faceva ammalare i pazienti. Tuttavia, le barriere pratiche e culturali per rendere più diffuso il lavaggio delle mani sembravano stranamente insormontabili. Alla fine, i leader dell’assistenza sanitaria si sono concentrati sul problema, indirizzando i finanziamenti verso gli sforzi per risolverlo. Questi sforzi includevano l’adozione di disinfettanti per le mani a base di alcol più facile da usare, l’installazione di lavandini in posizioni più convenienti e sensori elettronici che monitorano la conformità al lavaggio delle mani. Il governo federale ha anche iniziato a valutare sanzioni per un numero elevato di infezioni contratte in ospedale. L’igiene delle mani rimane una sfida nell’assistenza sanitaria, ma le organizzazioni che hanno implementato questi cambiamenti hanno registrato notevoli miglioramenti.

“Dovremmo trattarlo nello stesso modo in cui trattiamo il lavaggio delle mani”, mi ha detto Alexander Green, un internista del Massachusetts General Hospital e del Family Health Center di Worcester, che ha scritto ampiamente sulle barriere linguistiche nell’assistenza sanitaria, riferendosi all’interpretazione medica . “Questo era un optional e i nostri sistemi non lo rendevano facile da fare. Poi abbiamo appreso che i medici non si lavavano le mani e uccidevano le persone, quindi abbiamo cambiato rotta. Non è diverso. “

Ci sono innovazioni tecnologiche che potrebbero rendere più facile l’interpretazione. Chiamavo gli interpreti usando il mio cellulare; Lo posizionavo sull’altoparlante, quindi mi stringevo accanto al paziente in modo che potessimo sia sentire che essere ascoltati. Ma, l’anno scorso, uno degli ospedali in cui lavoro ha iniziato a distribuire più postazioni di video-interpretazione mobili, essenzialmente iPad su piattaforme mobili, dotate di altoparlanti in grado di riprodurre l’audio più forte del frastuono del pronto soccorso e consentire al paziente e all’interprete di vedersi. Questi tipi di miglioramenti costano denaro e, al di fuori di una manciata di programmi statali di Medicaid e assicurazioni per bambini, il rimborso per l’interpretazione medica è praticamente inesistente. L’interpretazione è ciò che gli esperti di politica chiamano un “mandato non finanziato”: i fornitori sono tenuti per legge a offrire servizi linguistici ma non sono pagati per fornirli. Gli ospedali o le cliniche che servono principalmente pazienti con scarsa conoscenza dell’inglese sono già sottofinanziati rispetto a quelli che servono principalmente persone di lingua inglese.

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