Il pianista jazz che utilizza un programma per computer per esibirsi con altri musicisti in quarantena

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Lo scorso aprile, nel bel mezzo del pandemiaAlla prima ondata, il pianista jazz Dan Tepfer era in chiamata con il suo amico Ben Wendel, un sassofonista jazz. Wendel era volato a Maui poco prima del blocco, e ora era bloccato lì – non così terribile, tranne per il fatto che aveva un disperato bisogno di suonare con gli amici a New York. Ha chiesto a Tepfer, un programmatore autodidatta, se esistesse una tecnologia che gli permettesse di giocare in tempo reale con qualcuno così lontano. Tepfer, che vive a Brooklyn, ha fatto un rapido calcolo: Wendel era a quarantanove miglia da New York; un segnale impeccabile, viaggiando alla velocità della luce da Maui, impiegherebbe ventisei millisecondi per arrivare. Gli studi hanno dimostrato che ritmi più veloci non possono essere sostenuti in modo coerente con ritardi temporali superiori a venti millisecondi circa. Ha detto a Wendel: “Conclusione: lo farà mai accadere per le leggi della fisica “.

Ma la domanda fece sì che Tepfer si chiedesse se esistesse un programma per computer che consentisse la creazione di musica in tempo reale, per esempio, nell’area dei tre stati. Ha pubblicato la query su Twitter. Il giorno dopo arrivò una risposta: due musicisti della costa occidentale suonavano duetti su Internet da anni, utilizzando una piattaforma software open source chiamata JackTrip. Tepfer lo ha scaricato subito. Il giorno successivo, ha mandato un messaggio al bassista Jorge Roeder, un amico e collaboratore frequente, che vive a meno di due miglia di distanza. Ci è voluto un po ‘per configurare il software sui loro laptop, ma ben presto hanno iniziato a suonare melodie, fare assoli e scambiare quattro.

“Avevamo le lacrime che scorrevano sui nostri volti, perché non giocavamo con nessun altro da sei settimane”, ha ricordato Tepfer. Dieci giorni dopo, Tepfer ha escogitato un modo per sincronizzare l’audio di JackTrip con lo streaming video. (Il ritardo audio di Zoom può arrivare fino a mezzo secondo: va bene per la conversazione, inutile per la musica.) L’11 maggio ha tenuto un concerto virtuale da solista per i membri dell’Arts Club di Washington; ha portato Roeder su JackTrip per unirsi a lui per un opener.

Ben presto, Tepfer iniziò concerti di duetti in streaming dal vivo con vari musicisti jazz dell’area di New York—ventinove concerti nei dieci mesi successivi, di cui uno con Wendel, appena tornato da Maui, e anche con i pianisti Fred Hersch e Aaron Diehl, la cantante Cecile McLorin Salvant, il sassofonista Miguel Zenón e la bassista Linda May Han Oh. Ha addebitato cinque dollari per i biglietti, con la possibilità di fare una donazione maggiore. “Guadagniamo quasi quanto facevo per un set in un club”, ha detto Tepfer. Durante i set, tra le canzoni, Tepfer leggeva ad alta voce dalla pagina dei commenti e chiedeva agli spettatori di inviare richieste di canzoni. “Voglio che le persone sappiano che questo sta accadendo in tempo reale, in questo momento, ed è pericoloso”, ha detto.

Tepfer, che ha trentanove anni, non aveva mai trasmesso in live streaming prima della pandemia, ma era adatto al mezzo. Nato da emigrati americani a Parigi (suo padre era un biologo, sua madre una cantante di coro nell’opera cittadina), ha preso lezioni di pianoforte al Conservatorio Paul Dukas dall’età di sette anni e ha imparato a programmare da solo qualche anno dopo. Si è laureato in astrofisica al college e ha studiato jazz al New England Conservatory. Negli ultimi anni, ha utilizzato la programmazione del computer nella sua musica, inserendo algoritmi in un pianoforte Yamaha appositamente modificato che suona con lui mentre improvvisa. Lo scorso marzo, per #BachUpsideDown, ha programmato il pianoforte per suonare una versione invertita del Variazioni di Goldberg.

Per i suoi duetti JackTrip, Tepfer ha ideato una configurazione utilizzando due laptop: uno per il software e l’altro per il mix audio e il live streaming. Ha anche installato un paio di luci da studio e un foglio di alluminio con nastro adesivo scozzese, come un’ombra, per oscurare la sua parete di fondo, dando al suo modesto soggiorno l’atmosfera di uno studio professionale. Ci sono stati molti problemi lungo il percorso. (“Questa tecnologia non è plug-and-play”, ha detto.) A un certo punto, l’audio e il video stavano perdendo la sincronizzazione. Ha capito che il problema era un laptop surriscaldato. “Ci ho messo un impacco di ghiaccio; che ha risolto tutto “, ha detto.

Ha anche lavorato con il creatore di JackTrip, Chris Chafe, e Anton Runov, un programmatore con sede a San Pietroburgo, per migliorare la capacità del programma di bilanciare velocità e chiarezza durante i concerti. All’inizio di novembre, la musica stava arrivando senza problemi. Quando ha trasmesso in live streaming duetti con il bassista Christian McBride, che vive a trenta miglia di distanza, a Montclair, nel New Jersey, l’intervallo di tempo era praticamente impercettibile. McBride si è stupito: “Sembra che stiamo suonando in due cabine dello stesso studio di registrazione!”

Poi Tepfer è diventato ambizioso: ha deciso di trasmettere in live streaming un trio, con Jorge Roeder al basso ed Eric Harland alla batteria, a centotrenta miglia di distanza, nei boschi della Pennsylvania. Né Harland né Roeder avevano una connessione Internet in fibra ottica. (Tepfer ne aveva sottoscritto uno solo per un paio di mesi in blocco. Prima di allora, avrebbe srotolato un cavo Ethernet di trenta piedi dal suo laptop dall’appartamento di un vicino.) Si riunirono tutti a distanza una domenica pomeriggio, il giorno prima del il live streaming è stato programmato. Tepfer pensava che la configurazione tecnica avrebbe richiesto un’ora; ci sono voluti tre.

All’inizio, il trio ha avuto difficoltà a trovare un equilibrio accettabile. “Darn That Dream”, una ballata, suonava bene; uno più veloce era fuori sincrono. Forse dovrebbero continuare a suonare canzoni lente? Tepfer ha digitato alcune nuove impostazioni. Dopo un’altra ora di ritocchi, sono riusciti a rimanere sincronizzati per un ritmo bebop di Charlie Parker. “Whoo, mi sento come se fossimo in affari adesso!” Ha detto Tepfer. Il trio si è lanciato nel ritmico “Solar” di Miles Davis. Erano galleggianti, stretti e sciolti allo stesso tempo. In seguito, Harland posò le bacchette e sospirò.

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