Il picco invernale della pandemia è qui

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La seconda ondata europea si è sviluppata lentamente, a partire da piena estate. A quel tempo, i grafici che confrontavano i casi di coronavirus in America e in Europa hanno evidenziato l’inadeguatezza della risposta degli Stati Uniti; ci sono stati giorni in cui i singoli stati americani hanno registrato più nuove infezioni dell’intero continente europeo. Ma a luglio, i casi in Spagna hanno iniziato a crescere e ad agosto i numeri in Francia hanno iniziato a salire. Entro settembre, spagnolo COVID-19 morti avuti è aumentato di dieci volte e la Francia, per la prima volta, aveva registrato più di diecimila nuovi casi di coronavirus in un solo giorno. “Abbiamo davanti a noi una situazione molto grave”, ha avvertito Hans Kluge, direttore regionale dell’OMS per l’Europa. Presto seguirono picchi nel Regno Unito, in Italia, in Germania e in altri paesi. Il virus, una volta limitato a pochi hotspot, era ovunque.

All’inizio, i governi europei hanno cercato di evitare un ritorno alle restrizioni che avevano usato a febbraio. Ma, poiché il virus ha riempito le unità di terapia intensiva, si sono resi conto di non avere scelta. Questo mese, il Regno Unito è entrato in un secondo blocco nazionale, con il divieto di raduni di più di due persone. In Francia, rimangono aperte solo le scuole, le fabbriche e le attività essenziali. La Germania ha annunciato “luce di blocco”, con pesanti restrizioni su bar, ristoranti, palestre e teatri. Queste misure sembrano essere arrivate troppo tardi: l’Europa ora lo rende conto quasi metà i nuovi casi di coronavirus nel mondo. “Si sono aperti troppo in fretta”, mi ha detto Mitchell Katz, presidente e CEO di NYC Health + Hospitals, il più grande sistema ospedaliero pubblico degli Stati Uniti. Durante l’estate, gli europei hanno preso le vacanze e sono andati nei bar e nei club, facilitando la diffusione virale; analisi genetiche suggeriscono che i viaggi da e verso la Spagna, in particolare, potrebbero aver contribuito in modo significativo alla recrudescenza dell’infezione. “L’unico modo per aprirti a quel livello è se elimini il virus”, ha detto Katz. “E l’unico modo per sradicare il virus con gli strumenti odierni è se sei un governo totalitario o su un’isola”.

Quasi ogni pandemia influenzale dal diciottesimo secolo è arrivata con una seconda ondata; l’autunno del 1918 fu di gran lunga più mortale della primavera. Oggi, mentre l’emisfero settentrionale si addentra sempre più nell’autunno e più attività si sposta all’interno, la diffusione del coronavirus sta, prevedibilmente, accelerando. L’America sta di nuovo seguendo l’esempio dell’Europa. Nell’ultima settimana di ottobre, gli Stati Uniti hanno registrato più nuovi casi di coronavirus di quanti ne abbiano mai registrati durante la pandemia; ci sono stati giorni a novembre in cui sono state trovate più di centotrentamila persone infettate di recente. Alcuni stati – Wisconsin, North Dakota, Iowa – hanno tra i più alti tassi di infezione pro capite al mondo. La nuova ondata non ha epicentro. I record di infezione vengono stabiliti in più della metà delle contee degli Stati Uniti e vaste aree del Midwest e delle montagne occidentali sono alle prese con ricoveri alle stelle. In molti giorni, più di mille americani stanno morendo COVID-19: un numero che sicuramente aumenterà, poiché le morti sono in ritardo di diverse settimane rispetto alle infezioni.

Il tasso di mortalità per il virus è diminuito notevolmente dall’inizio della pandemia, probabilmente a causa del miglioramento delle cure e di un cambiamento nella demografia virale: molti dei nuovi infetti sono giovani. Ma un tasso di mortalità più basso combinato con un notevole aumento delle infezioni creerà comunque una profonda sofferenza. Un modello prevede che, entro la fine dell’anno, duemila americani potrebbero morire COVID-19 ogni giorno. Il bilancio delle vittime americane potrebbe raggiungere i quattrocentomila entro gennaio. Parlando del prossimo inverno con il Washington Inviare, Anthony Fauci concluso che gli Stati Uniti stanno “soffrendo moltissimo”. La sfida ora, per cittadini e leader, è passare dall’anticipare l’impennata invernale al riconoscere che è già qui.

Il carattere dell’ondata invernale cambia a seconda di dove vivi. Nel corso della pandemia, il virus si è spostato inesorabilmente dalle città alle zone rurali. Oggi, molti epicentri della prima ondata, tra cui New York City, New Jersey e Massachusetts, hanno soppresso con successo il virus e stanno ora lavorando per prevenire un secondo aumento. Stati meno popolosi, come Utah, Wisconsin e Dakota, durante l’estate si sono arrancati, accettando un certo livello di infezione senza imporre restrizioni significative, ma ora stanno perdendo il controllo e affrontano ondate di infezione senza precedenti con risorse limitate.

All’inizio di aprile, quando le cose andavano male nel nord-est, ma per lo più andavano bene altrove, ho conosciuto Tony Edwards e Scott Aberegg, due medici dello Utah che avevano volato a New York City per aiutare quando la pandemia era al suo apice. Poche settimane dopo, volarono di nuovo nello Utah, dove il loro ospedale si stava preparando per il suo COVID-19 diluvio. L’ondata non si è materializzata immediatamente: sono tornati al “Maggio mondano”, come lo chiamava Aberegg. Ma poi i festeggiamenti del Memorial Day hanno innescato un aumento dei casi, che ha raggiunto il picco a metà luglio. Gli ospedali dello Utah erano generalmente in grado di gestire, quindi Gary Herbert, il governatore dello stato, ha rifiutato di emettere un mandato di maschera in tutto lo stato, rimandando invece ai leader locali. Un requisito di maschera messo in atto dal sindaco di Salt Lake City, dove si concentrava la maggior parte dei casi dello Utah, è stato sufficiente per mantenere la diffusione virale entro i limiti.

Mentre l’estate si avviava verso l’autunno, tuttavia, il virus ha iniziato a diffondersi in modo più aggressivo. Ad agosto, la contea di Salt Lake ha iniziato a registrare circa duecento nuovi casi ogni centomila persone ogni giorno, un livello di crescita al quale molti esperti di sanità pubblica discutono contro l’istruzione di persona. (Un Harvard rapporto lo scoraggia a un tasso di infezione superiore a venticinque casi ogni centomila persone). Scuole per tutte le età aperte comunque; nel mese successivo, il tasso di crescita virale è più che triplicato e lo Utah ha stabilito nuovi record per i ricoveri per coronavirus. Secondo i funzionari, i genitori di alcune scuole hanno creato un “codice mamma” informale, concordando tra loro di non sottoporre i propri figli a test nel tentativo di mantenere basse le statistiche. In un sobborgo di Salt Lake City, una scuola superiore è passata all’apprendimento a distanza solo dopo che settantasette studenti erano stati diagnosticati e un insegnante era stato ricoverato in ospedale e messo su un ventilatore.

Le scuole sono state aperte quando la diffusione virale era già alta, poi non sono riuscite a chiudersi con l’ulteriore aumento dei casi: sembra probabile che questa combinazione abbia creato una schiacciante ondata di coronavirus, guidata in gran parte da studenti delle scuole superiori e universitari. A metà settembre, le persone di età compresa tra i quindici ei ventiquattro anni avevano il più alto tasso di infezione di qualsiasi gruppo demografico nello Utah, rappresentando più di un quarto di nuovi casi di coronavirus e spingendo i funzionari a sviluppare una campagna mirata per la salute pubblica. (“Sei così oltre … Ma se vuoi restare a scuola, devi evitare la Rona!”; “#Ronalert, #avoidtherona.”) Le tensioni persistono tra i genitori che credono che le scuole debbano rimanere aperte e quelli che penso che avrebbero dovuto chiudere molto tempo fa. Lindsay Keegan, epidemiologa dell’Università dello Utah, ha citato la cosiddetta stanchezza pandemica come un fattore chiave che guida l’avversione alle nuove restrizioni. “All’inizio, COVID era un problema nuovo, terrificante e sconosciuto ”, mi ha detto. “Le persone erano disposte a restare a casa, a chiudere a chiave e a fare tutto il possibile per prevenire la diffusione del virus. Ma gli esseri umani hanno difficoltà a rimanere attivi contro crisi prolungate “.

Per mesi, mentre i numeri aumentavano, il governatore dello Utah ha riconosciuto la realtà senza agire di conseguenza. In estate, Herbert disse che, sebbene avesse “fortemente” sostenuto l’uso della maschera, era preoccupato che l’obbligo di utilizzare la maschera avrebbe creato “problemi di applicazione della divisione”. Quando i manifestanti anti-maschera si sono riuniti fuori dalla casa di Angela Dunn, l’epidemiologa dello stato, Herbert ha definito le loro azioni “vergognose”. Ha anche comunicato il virus in termini sempre più personali e schietti, citando sua figlia e sua nipote, entrambe le quali hanno contratto il virus; una non ha riacquistato l’olfatto tre mesi dopo e l’altra ha perso peso a causa della nausea. “I nostri ospedali non riescono a tenere il passo con il tasso di infezione dello Utah”, ha twittato il mese scorso. “Meriti di capire la terribile situazione che dobbiamo affrontare. Lo abbiamo visto in Italia. Lo abbiamo visto a New York. Potremmo vederlo nello Utah se le cose non cambiassero “.

Anche così, è stato solo domenica 8 novembre – dopo che il suo luogotenente governatore ha vinto le elezioni governative – che Herbert, il cui mandato termina a gennaio, dichiarato lo stato di emergenza, emettendo un mandato di maschera in tutto lo stato “per il prossimo futuro” e mettendo in atto limiti temporanei alle riunioni sociali e alle attività extrascolastiche. (Le scuole possono continuare l’istruzione di persona.) Per i funzionari della sanità pubblica, gli ordini sono i benvenuti, ma, ha avvertito Keegan, lo Utah è “molto indietro. Devi ricordare che la curva di infezione è simmetrica. Ci vorrà un po ‘di tempo prima di avere le cose sotto controllo, anche se iniziamo ora. “

Russell Vinik, direttore delle operazioni mediche presso l’Università dello Utah Health, mi ha detto che il suo ospedale funziona a circa il novanta per cento della sua capacità di terapia intensiva; in alcuni giorni è più di cento. Stanno arrivando più pazienti affetti da coronavirus di quanti ne vengano dimessi, e così l’università ha aperto un reparto di terapia intensiva con personale medico che fa gli straordinari, a volte in nuovi ruoli. “Questo è sostenibile per un breve periodo di tempo”, ha detto Vinik, “ma non per molto tempo”. Tuttavia, ha continuato: “Non vedo cambiare questa tendenza fino a quando non avremo un grande cambiamento nella percezione del pubblico. Non l’abbiamo ancora avuto. Per la maggior parte, le persone continuano a fare le loro vite “.

Quando descrivono la qualità del trattamento che i loro pazienti ricevono, i medici parlano in termini di “standard di cura”. Per quanto triste sia la situazione attuale, l’ospedale di Vinik è stato in grado di mantenere il suo standard abituale. Se arrivano più pazienti, diventerà difficile. Vinik mi ha detto che ci sono almeno due grandi cambiamenti allo standard di cura che spera disperatamente di evitare. Il primo, che chiama “standard di emergenza”, ha effetto quando il volume di nuovi pazienti travolge così tanto il personale di terapia intensiva che devono essere coinvolti medici formati in altre specialità. “Questi sono ottimi medici, ma non sono abituati a prendersi cura di pazienti acuti con malattie respiratorie “, ha detto Vinik. “Non è l’ideale, ma è il meglio che possiamo fare.” Il prossimo è lo “standard di crisi”, in cui l’assistenza in terapia intensiva deve essere razionata. Recentemente, un gruppo di dirigenti ospedalieri ha informato il governatore sull ‘”albero decisionale” che avrebbero usato durante il razionamento: avrebbero prima preso in considerazione varie misure cliniche: pressione sanguigna, stato mentale, funzionalità epatica e renale, necessità di ossigeno e così via. —E poi, in caso di parità, privilegiare i pazienti più giovani rispetto a quelli più anziani, dando un trattamento preferenziale alle donne incinte, che, secondo le linee guida, “rappresentano due vite”. “Lo standard di crisi è qualcosa che nessuno di noi è disposto a mettere in atto”, ha concluso Vinik. “Se saremo costretti a prendere quelle decisioni, sarà la cosa più atroce che ognuno di noi abbia mai dovuto fare.”

L’esperienza dello Utah rispecchia quella di molti stati in cui il virus è in aumento. Questa settimana, diciotto stati ha riportato numeri record di ricoveri per coronavirus. La carenza di letti in terapia intensiva ha costretto gli ospedali di tutto il paese a costruire unità chirurgiche. In Idaho, dove i ricoveri sono aumentati quasi il cinquanta per cento alla fine di ottobre, un terzo dei letti di terapia intensiva dello stato sono occupati da COVID-19 pazienti. In Wisconsin, che continua a battere i record di infezione, un risultato sorprendente trenta per cento di quelli testati sono positivi e gli ospedali stanno funzionando a novanta percento capacità.

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