In Myanmar, una nazione esperta di digitale pone una nuova sfida per i militari

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Non molto tempo dopo la mezzanotte del 1 ° febbraio, una squadra di soldati dell’esercito del Myanmar ha circondato un complesso residenziale nella capitale della nazione, dove i leader eletti si erano riuniti prima che il parlamento si riunisse quella mattina. Un altro team stava scendendo nei data center di una delle più grandi società di telecomunicazioni del paese. All’interno, gli ingegneri si sono alzati fino a tardi, aggiornando le reti mentre il traffico era minimo. Secondo un ingegnere senior, i soldati hanno costretto la squadra a spegnere alcune apparecchiature e tagliare i cavi ad altri sistemi. In un’altra importante compagnia di telecomunicazioni, questa in comproprietà con i militari, non c’era bisogno di tagliare i cavi; i dipendenti hanno obbedito agli ordini di chiusura, ha detto un ingegnere. Ma, in entrambe le posizioni, i soldati hanno sorvegliato i data center con le pistole.

L’esercito birmano organizzò il suo primo colpo di stato nel 1962, quando il paese si chiamava ancora Birmania, deponendo una democrazia parlamentare instabile che era stata stabilita all’indomani del colonialismo britannico e della seconda guerra mondiale. Per decenni, la giunta ha mantenuto una stretta mortale sul paese, reprimendo i movimenti per la democrazia con una violenza spietata e dominando i sistemi di comunicazione della nazione. Ancora nel 2010, solo l’1% della popolazione del Myanmar aveva abbonamenti ai telefoni cellulari, la percentuale più bassa sulla terra (insieme alle Isole Marshall) e circa lo zero per cento stava usando Internet. Ma, nel 2011, la giunta si è sciolta e si è ricostituita come partito politico. Quattro anni dopo, l’opposizione, la Lega nazionale per la democrazia, ottenne una schiacciante vittoria sui generali in un’elezione autenticamente democratica. Lo scorso novembre, la NLD ha ampliato ulteriormente il suo controllo, conquistando trecentonovantasei seggi in parlamento; il partito per procura dei militari ha vinto solo trentatré. Da allora, i militari si sono lamentati, senza prove, che le elezioni sono state segnate da vaste frodi elettorali. Ora, poche ore prima della convocazione del nuovo parlamento, i militari si sono mossi per riprendere il potere, e ancora una volta hanno cercato di controllare il flusso di informazioni.

Ma poi, nel pomeriggio del colpo di stato, agli ingegneri è stato ordinato di rimettere in funzione Internet e i cellulari. (Le fonti con cui ho parlato per questo articolo hanno ottenuto l’anonimato per la loro sicurezza.) Nessuna spiegazione è stata data per questo improvviso capovolgimento e agli ingegneri è sembrato che i soldati non lo avessero previsto; fili e cavi erano stati tagliati fisicamente solo poche ore prima. I militari hanno invertito la rotta perché, come ha spiegato un individuo coinvolto nell’industria delle telecomunicazioni del Myanmar, “non potevano gestire le attività”. Un ex dipendente delle telecomunicazioni ha sottolineato che il Web è diventato particolarmente cruciale durante il COVID-19 pandemia, quando una notevole quantità di lavoro nei centri urbani del paese è stata spostata online. In effetti, gli ingegneri delle telecomunicazioni e altri hanno segnalato problemi diffusi causati dal blackout: gli sportelli automatici e il software bancario cruciale si stavano bloccando e alcuni messaggi di testo sono diventati illeggibili.

La dipendenza del Myanmar da Internet è un fenomeno recente. I primi operatori di telecomunicazioni stranieri sono arrivati ​​all’inizio del 2014, non molto tempo dopo che il paese è stato aperto agli investimenti stranieri. Entro quell’agosto, il prezzo di a SIM la carta era scesa a 1,50 dollari da un massimo di circa duemila dollari durante la dittatura. Smartphone a prezzi accessibili hanno invaso il confine cinese. La copertura dei telefoni cellulari si è espansa rapidamente dalle città alle aree rurali, dove molte persone sopravvivono ancora come agricoltori. Le app di mobile banking sono diventate parte integrante delle aziende e dei negozi mamme e pop allo stesso modo. YouTube e altre piattaforme di social media sono diventate improvvisamente disponibili per una cittadinanza precedentemente repressa e senza voce. Di recente, il numero di attivi SIM le carte in Myanmar hanno superato il numero di persone. Internet era diventata una parte inestricabile della vita quotidiana e questo ha presentato ai generali una sfida imprevista. La nazione non poteva funzionare con Internet disattivato, ma, finché rimaneva attivo, la popolazione non poteva essere facilmente controllata.

Il lunedì del colpo di stato, la rete televisiva di proprietà militare del Myanmar ha annunciato che le forze armate stavano subentrando per uno stato di emergenza della durata di un anno, dopodiché, i militari hanno promesso in seguito, ci sarebbero state altre elezioni. Nei giorni seguenti, decine di migliaia di manifestanti sono scesi in piazza, molti dei quali sventolando la bandiera dell’NLD, uno striscione rosso decorato con un pavone d’oro da combattimento. Di notte, alle otto, i cittadini sbattevano pentole e padelle, riproponendo una pratica tradizionale che si credeva per spaventare gli spiriti maligni. Nelle rivolte passate, i manifestanti avevano segretamente distribuito fogli di carta e cassette di discorsi. Ora attivisti con decine di migliaia di follower stavano facendo brainstorming e condividendo idee di resistenza su più piattaforme di social media. Un giovane attivista, che chiamerò Z, ha guidato diverse dozzine di manifestanti portando cartelli in inglese, destinati a un pubblico internazionale che avrebbe visto le foto su Internet. Dopo che i parlamentari furono rilasciati, i membri della NLD iniziarono a coordinare online un governo di resistenza. Le proteste sono state trasmesse in live streaming per i telespettatori nazionali e internazionali e sono state utilizzate app di messaggistica crittografata per comunicare con governi e giornalisti stranieri.

L’esercito stava lavorando furiosamente per chiudere tutta questa connettività. Entro pochi giorni dal colpo di stato, agli ingegneri delle telecomunicazioni era stato ordinato di utilizzare un software per bloccare gli indirizzi IP per Facebook, Instagram e WhatsApp. “Non volevamo”, ha detto uno degli ingegneri, “ma non avevamo scelta”. Ci sono stati più blackout continui, nessuno dei quali è durato più di un giorno. Telenor, una società norvegese che gestisce gran parte della rete cellulare del Myanmar, lo è stata distacco direttive emanate dai militari, ognuna delle quali ha portato un nuovo ciclo di inasprimento del controllo digitale. Gli attivisti, tuttavia, stavano trovando modi per aggirare questi ostacoli. Molti di loro hanno scaricato app che fungevano da reti private virtuali, o VPN, che fanno sembrare il traffico come se provenisse da Singapore o da un altro paese. Altri stavano comprando tailandese SIM carte per motivi simili.

I social media hanno anche alimentato il Civil Disobedience Movement, uno sciopero nazionale, che prevede la chiusura di scuole, agenzie governative, ospedali, banche e servizi di trasporto. Un attivista di strada di nome Dane ha sollecitato donazioni online e le ha distribuite agli scioperanti che non ricevono i loro stipendi durante la chiusura. Un ingegnere che aveva lavorato per la compagnia di telecomunicazioni in comproprietà con i militari si era dimesso per entrare a far parte del CDM, insieme a dozzine di colleghi. Questo, forse anche più delle proteste di piazza, stava paralizzando la nuova dittatura.

I militari hanno iniziato ad arrestare i dissidenti di notte, forse per evitare spettacoli diurni che avrebbero attirato l’attenzione internazionale. I residenti hanno contrastato le incursioni in live streaming. In uno ampiamente condiviso video, un medico di spicco, che apparentemente si era schierato con la resistenza, sembrava rassegnato a partire con gli uomini armati che si erano presentati a casa sua. Ma presto si udì in lontananza il fragore di pentole e padelle. Un flusso in diretta dell’incidente aveva apparentemente attirato una folla, che si è radunata di fronte al complesso. Alla fine, il leader del gruppo armato ha promesso di lasciare il medico da solo e ha supplicato di poter uscire in sicurezza dal complesso. Il live streamer ha detto ai suoi spettatori di non ferirli mentre fuggivano.

Domenica 14 febbraio, veicoli corazzati e carri armati sono entrati nei centri urbani. Gli avvertimenti si sono diffusi sui social media secondo cui i militari avrebbero tagliato Internet a livello nazionale da 1 AM a 9 AM Verso mezzanotte ho ricevuto una serie di messaggi da contatti in Myanmar. “I militari stanno rapendo i nostri civili innocenti, incluso me, di notte”, mi ha scritto Z, pochi minuti prima che Internet si oscurasse. La mattina dopo, quando Internet è tornato, Z mi ha detto che era riuscito a scappare dopo che una folla di vicini era intervenuta. Da metà febbraio, i militari hanno mantenuto Internet attivo durante il giorno, per consentire il funzionamento dell’economia, e l’hanno spento di notte, mentre cacciavano gli attivisti.

Durante la seconda settimana di acquisizione, i militari hanno presentato una bozza di una legge draconiana sulla sicurezza informatica. La misura, che è stata fatta circolare tra le società di telecomunicazioni, avrebbe conferito alle autorità ampi poteri per accedere a dati privati, vietare siti Web, ordinare blackout di Internet, rinchiudere dissidenti e punire le aziende ei loro dipendenti per aver disobbedito agli ordini; anche se i militari non potevano ancora togliere Internet, potrebbero almeno rendere la connessione online più pericolosa per i suoi avversari. I militari avevano anche recentemente rilasciato ventitremila prigionieri – pur continuando ad arrestare attivisti pro-democrazia – e alcuni hanno ipotizzato che le azioni fossero progettate per fare spazio a coloro che sono stati imprigionati in base alla nuova legge. La legge richiedeva inoltre alle aziende di archiviare i dati a livello locale, piuttosto che all’estero, un primo passo necessario per isolare Internet dal Myanmar dal resto del mondo. (La legge sulla sicurezza informatica sembra essersi bloccata, dopo una protesta significativa, ma secondo quanto riferito l’esercito sta cercando altre strade per attuare le sue disposizioni più significative.)

C’erano anche rapporti diffusi secondo cui l’esercito stava prendendo provvedimenti per costruire la sua versione del Great Firewall cinese, un sistema nazionale di controllo di Internet attraverso software, hardware e sorveglianza umana. Ma Herbert Lin, un ricercatore senior di Stanford, mi ha detto: “Sarà un processo complesso e in più fasi per il Myanmar costruire un sistema di controllo di Internet efficace quanto quello cinese. Non sarà come premere un interruttore. ” C’erano, tuttavia, indicazioni che l’oppressione dei militari stava diventando tecnologicamente più sofisticata. I messaggi interni di una delle principali società di telecomunicazioni, che sono stati condivisi con me, suggerivano che i militari stavano soffocando le reti di roaming e inserendo nella lista nera i singoli SIM carte che si riteneva fossero utilizzate dagli attivisti. Secondo quanto riferito, i militari stavano anche classificando i siti Web in base al tipo, ad esempio affari, governo e civili, al fine, ad esempio, di chiudere i siti Web civili mantenendo gli altri. Questi erano metodi relativamente rudi, ma stavano interrompendo con successo molti degli sforzi degli attivisti.

Nel frattempo, un esperto delle Nazioni Unite sulla situazione dei diritti umani in Myanmar ha avvertito, il 17 febbraio, che i militari stavano spostando truppe da combattimento esperte verso le città. “Alla fine della giornata, il futuro del Myanmar sarà determinato da ciò che accadrà nelle strade”, ha detto Richard Horsey, un consulente senior dell’International Crisis Group con sede in Myanmar. Durante alcuni precedenti movimenti a favore della democrazia, ha detto, i militari avevano iniziato a sparare solo dopo che le altre opzioni erano state esaurite. Alla fine di febbraio, i militari hanno intensificato l’uso della forza contro i manifestanti. Giovedì, la polizia è rimasta a guardare mentre i sostenitori civili delle forze armate hanno interrotto le proteste con fionde e coltelli. Lo scorso fine settimana, i soldati e la polizia hanno effettuato centinaia di arresti. Domenica le autorità hanno iniziato ad aprire il fuoco e da allora le Nazioni Unite hanno riferito che almeno diciotto persone sono state uccise. Lunedì mattina, i manifestanti sono tornati in piazza, implorando sui social media perché la comunità internazionale lo facesse intervenire. “Abbiamo bisogno di azioni dal mondo”, ha twittato un attivista. “Le parole non bastano più.”

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