John Swartzwelder, Saggio di “The Simpsons”

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Sono passati quasi vent’anni da quando il solitario, misterioso, quasi mitico scrittore di commedie John Swartzwelder ha lasciato “I Simpson”, eppure, fino ad oggi, uno dei più grandi complimenti che uno scrittore di “Simpsons” (o qualsiasi autore di commedie) possa ricevere è quello di fare uno scherzo chiamato “Swartzweldian”. Significato: uno scherzo che viene fuori dal nulla. Uno scherzo che nessun altro avrebbe potuto scrivere. Uno scherzo che suona quasi come se non fosse mai stato scritto, come se fosse sempre esistito.

Prendi la seguente battuta, una delle preferite dagli scrittori e dai fan dei “Simpson”, che appare nella stagione 8 “Homer vs. il diciottesimo emendamento”, quando Homer si trova in cima a una pila di barili, fuori da un banco dei pegni, e brinda a un folla: “All’alcol. La causa e la soluzione a tutti i problemi della vita. “

Swartzwelder è stato considerato “una delle più grandi menti comiche di tutti i tempi”. È notoriamente privato e non concede mai interviste. Esistono poche foto di lui, anche se una volta ha realizzato alcuni cameo animati come personaggi di sfondo dei “Simpson” come paziente in un ospedale psichiatrico. La sua voce può essere ascoltata solo nel commento degli autori di DVD di “Simpsons”, per “The Cartridge Family” (Stagione 9, Episodio 5). Teso un’imboscata al telefono, mentre è a casa a cucinare una bistecca, suona gentile e cortese ma ansioso di concludere l’incontro, che dura tutto un minuto e ventiquattro secondi.

Alcuni fatti sembrano certi. Swartzwelder è nato nel 1949 a Seattle. Ha lavorato alcuni anni come copywriter pubblicitario a Chicago. Ha fatto domanda, ma non ha mai ottenuto, un lavoro a “Late Night” e ha avuto un colloquio scomodo con il suo ospite, David Letterman. Ha lavorato al “Saturday Night Live” nel 1985, per una stagione particolarmente difficile, prima di essere assunto quattro anni dopo a “The Simpsons”, basato in parte sui suoi contributi a una fanzine comica poco conosciuta. Ha continuato a scrivere cinquantanove episodi, più di qualsiasi altro scrittore nella storia dello spettacolo.

La specialità di Swartzwelder in “I Simpson” era evocare personaggi oscuri di una strana e antica America: vagabondi che suonavano banjo, manichini ventriloqui che fumavano sigarette, giocatori di baseball del diciannovesimo secolo, bambini carnevaleschi dalla coda di topo e vecchietti senza pantaloni e cantanti. Dopo aver lasciato lo spettacolo, nel 2003, Swartzwelder ha scritto e auto-pubblicato il primo dei suoi tredici romanzi, tutti tranne due dei quali presentano una delle più meravigliose creazioni della commedia stampata: Frank Burly, investigatore privato incompetente e viaggiatore occasionale nel tempo. Nessuno dei libri ha più di centosessanta pagine; sono tutti pieni, come una stella densa, con più materiale di quanto sembri fisicamente possibile.

Recentemente, nel corso di un mese e mezzo, ho avuto una corrispondenza con Swartzwelder via e-mail. Ha risposto pazientemente alla maggior parte delle domande che gli ho posto sullo scrivere le migliori barzellette nei migliori episodi della migliore commedia del secolo scorso. La nostra conversazione è stata modificata per lunghezza e chiarezza.

Quando ho chiesto se volevi partecipare, hai detto che di solito non lo avresti fatto, ma quello Il New Yorker il nome ha sempre avuto una certa magia per te. Sei cresciuto leggendo la rivista?

Il New Yorker era la patria di molti scrittori che mi piacevano da piccola, incluso il mio preferito: Robert Benchley. Benchley era meravigliosamente divertente quando ne aveva voglia e sembrava che non lavorasse affatto. Tutto ciò che lui e i suoi amici della Tavola Rotonda Algonquin sembravano fare era fare giochi stupidi e cercare di farsi ridere l’un l’altro, lasciando la festa di tanto in tanto per scrivere una storia vincitrice del Premio Pulitzer. Dopo dieci anni passati a sprecare il loro talento in questo modo, erano diventati tutti ricchi e famosi, hanno vinto tutti i premi che si possono pensare e hanno creato Il New Yorker. La lezione per me era chiara: la scrittura di commedie era la strada da percorrere. Il lavoro più semplice del pianeta.

Considera ancora la scrittura di commedie il lavoro più facile del pianeta?

No signore. Io non.

Oltre a Benchley e al pubblico di Algonquin, quali erano alcune delle tue influenze comiche?

Steve Allen è stato il mio primo eroe comico. Era divertente senza sforzo. E mentre gli adulti intorno a me si trascinavano a casa dal lavoro ogni notte, sembrava che fosse la fine del mondo, Allen poteva apparentemente dormire tutta la settimana, rotolare giù dal letto la domenica pomeriggio, andare in studio e fare i bambini in giro. con i suoi amici e il pubblico e forse Elvis Presley per un’ora. Poi è stato “Buonanotte a tutti” e di nuovo a letto. Questo mi ha fatto una bella impressione.

Parli come se avessi cercato una carriera pigra, eppure la tua reputazione è quella di essere uno degli scrittori di commedie più produttivi nella storia della televisione. Non si trattava tanto di una carriera facile quanto di essere responsabile del proprio destino?

Ci hai messo il dito sopra. Il più grande fascino della scrittura è che, in teoria, puoi farlo ovunque. Mi immaginavo fare surf in Australia mentre elaboravo la trama del mio prossimo romanzo comico di successo, o spedivo la mia ultima battuta dalla cima di una montagna. È così che mi sembrava quando ho iniziato. Nella vita reale, tuttavia, la maggior parte delle volte devi trascinarti in un ufficio e incatenarti a una scrivania.

Cosa ti ha attratto della scrittura di Benchley? Quando leggo i tuoi libri, mi viene in mente soprattutto SJ Perelman: in entrambi i casi c’è una follia e un’assurdità, la possibilità che uno scherzo possa essere portato ovunque, anche a scapito della trama o del realismo. E Perelman era così abile nel deridere lo stile di scrittura poliziesca, qualcosa che vediamo nei tuoi libri di Frank Burly.

Perelman è stato fantastico. Benchley in realtà ha scritto lo stesso tipo di cose folli che ha fatto Perelman, e lo ha fatto altrettanto bene, se non meglio, ma è stato molto più disinvolto al riguardo. Perelman ha stipato ogni battuta a cui poteva pensare in ogni frase e ha lucidato i suoi pezzi senza sosta finché non sono diventati più pazzi. C’è una storia in cui un amico lo ha chiamato mentre scriveva qualcosa e Perelman ha detto: “Ti richiamerò quando avrò finito questa frase”. Ha richiamato il giorno successivo e ha detto: “OK, cosa vuoi?”

Quando ho letto Perelman per la prima volta, era completamente sopra la mia testa. La metà delle parole che stava usando non esisteva nel mondo reale, per quanto ne sapevo, e io avevo dodici anni, ero stato in giro. Ho pensato che uno di noi fosse pazzo. Più tardi, quando ho iniziato a scrivere per lavoro e ho raccolto qualche altra parola multisillaba, l’ho controllato di nuovo. Da allora sono un fan.

Come è stata una tale carriera anche solo una possibilità per te? Conoscevi scrittori di commedie? Conoscevi qualcuno che conosceva uno scrittore di commedie?

Non ho mai conosciuto scrittori di commedie quando ero piccolo, né ho sentito di qualcuno in città che cercava di guadagnarsi da vivere in quel modo. Quindi è stata una scelta insolita per me. E poiché era insolito, era difficile sapere da dove cominciare. Quando ho detto alle persone che non volevo portare il cemento per vivere, volevo scrivere commedie ed essere invece un tesoro nazionale, ho avuto degli sguardi strani. Alcune persone sospettavano che potessi essere stupido. Altri ne erano sicuri.

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