La storia di New York, raccontata nel cestino

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Qualche anno dopo essermi trasferito a New York, nel 2016, un amico mi ha invitato in una galleria di Chelsea che mostrava l’originale 16-mm. film del compianto artista Gordon Matta-Clark. Il pezzo più memorabile della serata è stato un film intitolato “Fresh Kill”, che narra la morte di un vecchio camion. Nella ripresa iniziale, il veicolo percorre una strada paludosa cinta da canne. Poi appare un panorama più industriale: la famigerata discarica di New York, Fresh Kills. Vediamo infiniti campi disseminati di rifiuti, contornati da macchine giganti; colonie di gabbiani che fanno la guardia sotto un’autostrada sopraelevata; una fabbrica adagiata lungo una grande baia.

Alla fine, il camion va a sbattere con la testa contro la lama di un enorme bulldozer. Il bulldozer ribalta l’auto in rovina e la schiaccia nel terreno. La benzina gocciola, poi sgorga fuori dal serbatoio. Come un orso con il salmone, il bulldozer sputa, trascina e strappa il camion, che viene caricato con altra spazzatura su un rimorchio, portato più lontano nella discarica e seppellito. Gli scatti finali sono di pozze d’acqua bordate di immondizia e piante, e mucchi di rifiuti roventi che si sprigionano dal fumo nero.

Fresh Kills è stato inaugurato nel 1948. Quando Matta-Clark ha girato il film, nel 1972, ha ricevuto circa la metà dei rifiuti solidi della città ed è stata a lungo la più grande discarica del mondo, raggiungendo infine circa duemiladuecento acri di spazzatura. “Fresh Kills è un drammatico esempio di consumo impazzito”, scrive lo storico ambientale Martin V. Melosi nel suo recente libro “Fresh Kills: A History of Consuming and Discarding in New York City. ” Melosi, professore emerito di storia all’Università di Houston, è l’autore di “Spazzatura nelle città” e “La città sanitaria“; potresti chiamarlo uno studioso dei rifiuti. Il suo libro, che arriva quasi vent’anni dopo la chiusura di Fresh Kills, può essere letto come un compagno del film di Matta-Clark. La domanda, per entrambi, non è solo dove va la nostra spazzatura, ma come modella e riflette il mondo da cui proviene.

“New York City raramente ha avuto un giorno nella sua storia senza un problema di rifiuti”, scrive Melosi. Alla fine degli anni Sessanta e Cinquanta, una legge vietava ai cittadini di gettare “vasche di odore e cattiveria” per le strade, ma trascurava di menzionare cosa, esattamente, avrebbero dovuto fare con la loro spazzatura. La pulizia delle strade organizzata non sarebbe apparsa fino a circa quattro decenni dopo: nel 1702, le autorità ordinarono ai residenti di fare cumuli di sporcizia davanti alle loro case ogni venerdì, da rimuovere entro sabato sera. Nel diciannovesimo secolo, i newyorkesi “scaricavano i loro rifiuti per le strade in attesa della loro raccolta dagli spazzini”, scrive la storica Catherine McNeur in “Domare Manhattan. ” “Cibo marcio come pannocchie di mais, scorze di anguria, gusci di ostriche e teste di pesce”, continua McNeur, “si unirono a gatti, cani, ratti e maiali morti, così come enormi mucchi di letame, per creare un fetore particolarmente offensivo nel caldo dell’estate. ” La popolazione di New York era esplosa, così come gli articoli disponibili per il consumo.

Le principali modalità di smaltimento di New York, negli anni ’90 e novanta, erano gli impianti di trasformazione, l’alimentazione dei maiali, le operazioni di riempimento e lo scarico oceanico. Le operazioni di riempimento avevano la virtù, almeno per gli sviluppatori, di creare nuovi immobili in una città delimitata dall’acqua. “Nel diciannovesimo secolo”, scrive Melosi, “i lotti d’acqua e il riempimento delle paludi hanno aggiunto 137 acri di terra a Lower Manhattan”. Le strade che un tempo correvano lungo l’acqua – come Water Street, lungo l’East River o Greenwich Street, lungo l’Hudson – ora si trovano a più di cinquecento piedi dalla riva a causa del riempimento. Ma anche la costruzione delle coste si è rivelata problematica, poiché la nuova costa ha iniziato a sporgere nelle rotte di navigazione. Lo scarico oceanico, sebbene facile ed economico, ha dovuto affrontare problemi correlati. Non solo ostruì i corsi d’acqua, profanò le spiagge e distrusse i letti di ostriche di New York un tempo abbondanti, ma ridusse la profondità del porto in acque profonde e minacciò il valore di New York come porto.

Nel XX secolo l’incenerimento è diventato la grande speranza per il futuro dello smaltimento dei rifiuti. Nel 1919, il sindaco John Hylan propose che una flotta di inceneritori fosse collocata in tutti i distretti. Quando un giudice stabilì, nel 1931, che New York City avrebbe dovuto porre fine al suo scarico oceanico – il New Jersey aveva fatto causa con successo alla città per la spazzatura che ricopriva le sue spiagge – l’incenerimento divenne ancora più attraente. Il consumismo era in aumento e un’ondata di beni prodotti in serie rendeva lo smaltimento una priorità; Melosi osserva che, nei dieci anni dopo la prima guerra mondiale, la quantità di rifiuti solidi prodotti dalla città è aumentata del settanta per cento. Ma gli inceneritori erano costosi da riparare e mantenere e l’inquinamento che producevano era particolarmente impopolare. Le maree si sono spostate leggermente indietro a favore delle discariche.

Entra in Fresh Kills, che consiste in un’insenatura di marea e paludi salmastre sulla costa occidentale di Staten Island. Per molti urbanisti della metà del secolo, specialmente quelli di New York, qualsiasi palude era uno spazio sprecato. Quando è stata proposta una discarica, un solidale Robert Moses ha sostenuto che non solo avrebbe creato proprietà immobiliari, ma avrebbe eliminato una “palude antigienica per l’allevamento di zanzare” e “fornito aggiunte a La Tourette e New Springville. . . Parks. ” La discarica di Fresh Kills, secondo Moses, è stata un intervento umano.

Ma Moses non vedeva Fresh Kills come una soluzione a lungo termine. “Il posto di Fresh Kills nei piani di smaltimento della città”, scrive Melosi, non era originariamente “definito principalmente come una discarica, ma in gran parte in termini di ruolo di progetto di bonifica e complemento all’incenerimento”. La città riponeva ancora le sue speranze nella promessa di una nuova tecnologia di incenerimento più pulita e Fresh Kills fu commercializzato a Staten Island come misura provvisoria. Nessuno immaginava che sarebbe rimasto aperto per più di mezzo secolo.

Stranamente, è stata l’ascesa del movimento ambientalista, negli anni Sessanta, che ha contribuito ad assicurare questa longevità. L’uso di plastica, carta e alluminio stava aumentando e il modo migliore per sbarazzarsene sembrava essere seppellire, invece di bruciare. Mentre Fresh Kills è stato anche un disastro ambientale – ha prodotto gas metano, ha fatto trapelare milioni di galloni di percolato nelle acque sotterranee, riempito i corsi d’acqua con rifiuti spaccati ed emanava un miasma di cattivi odori – l’opposizione all’incenerimento ha cementato il ruolo vitale della discarica nel sistema di spazzatura della città.

Il collocamento in discarica costa poco e quando una crisi fiscale colpì New York negli anni Settanta, la città aumentò solo la sua dipendenza da Fresh Kills. La gente del posto non ha mai voluto la discarica nei loro cortili, ma per molti decenni prima dell’apertura del ponte Verrazano-Narrows, nel 1964, la popolazione era abbastanza piccola da poter essere ignorata dai politici. Negli anni Ottanta la popolazione era cresciuta e la rabbia per l’inazione cominciò a fermentare a Staten Island. La gente del posto odiava l’odore e rifiuti sanitari potenzialmente infettivi erano stati trovati su chiatte dirette alla discarica. I residenti sentirono che la loro salute era in gioco e si agitarono per tutti gli anni Ottanta per la chiusura del sito. Furono proposte riforme, emanati ordini di consenso, ma poco cambiato. Fresh Kills è rimasto aperto.

Nel 1993, dopo anni di promesse non mantenute, il distretto ha votato (circa il sessantacinque per cento a favore) per la secessione da New York City. Uno dei problemi principali era Fresh Kills. Lo stato ha bloccato la secessione, ma è stato difficile ignorare la crescente influenza di Staten Island e la crescita della popolazione. Negli anni novanta, un triumvirato repubblicano ha cavalcato un’ondata di risentimento in carica, con molto aiuto da Staten Island. Ben presto, George Pataki era governatore, Rudy Giuliani era sindaco e Guy Molinari era presidente del distretto di Staten Island. Giocando alla loro base, hanno preso un accordo per chiudere Fresh Kills entro la fine del 2001. La decisione non riguardava problemi ambientali e il Dipartimento di Sanità è stato allertato solo poco prima dell’annuncio. “La chiusura”, scrive Melosi, “è stata in definitiva politica”.

La soluzione di Giuliani è stata quella di aumentare la privatizzazione e l’esportazione di rifiuti, una tattica costosa che ha fatto irruzione nelle casse della città e ha richiesto importanti tagli alle iniziative di riciclaggio e ai programmi sociali. Nel 1995, lo Stato di New York era il più grande esportatore di rifiuti del paese, inviandoli prevalentemente in Pennsylvania, così come in altri undici stati. Questa è ancora la sistemazione di base oggi, anche se Melosi mostra che è solo una soluzione temporanea, soprattutto perché la città non riesce a ridurre in modo significativo i suoi rifiuti. (In ogni anno dal 2013 al 2017, New York ha prodotto più di trentaduecento tonnellate di rifiuti.) Racconta la difficile situazione, negli anni Ottanta, del Mobro 4000, una chiatta carica di spazzatura proveniente da Long Island e New York Città che è stata rifiutata nei porti di tutto il pianeta. L’esportazione, sostiene Melosi, incontra lo stesso problema della maggior parte dei metodi di smaltimento: nessuno vuole la spazzatura nel proprio cortile. In quanto tali, Melosi scopre, le discariche di rifiuti e le stazioni di passaggio di New York tendono a essere costruite in comunità povere ed emarginate che non hanno il potere politico per combattere la loro collocazione.

Fresh Kills ha chiuso il 22 marzo 2001, prima del previsto. Ma la storia è intervenuta e la discarica è stata riaperta il 12 settembre di quell’anno per ricevere i rottami del World Trade Center. I resti umani erano sparsi tra cemento polverizzato e pezzi di acciaio contorti; la palude adesso era una discarica, una scena del crimine e anche un cimitero. Eppure Melosi rende la scena raccapricciante con una certa tenerezza, raccontando gli sforzi degli operatori sanitari che hanno insistito per trattare i terreni come sacri, e le famiglie che hanno combattuto per rivendicare i resti dei loro cari. È il tipo di sentimento che rende importante il libro di Melosi. Non è né una facile bordata sui pericoli del consumo né un semplice racconto morale; è un audace esame del modo in cui la società si muove e viene commossa dalla sua spazzatura.

Verso l’inizio di “Il grande Gatsby, “F. Scott Fitzgerald osserva una” valle di ceneri “vista dal finestrino di un treno in viaggio da Long Island verso la città. Quando ho letto per la prima volta questo passaggio, ho pensato che fosse una metafora allucinatoria per descrivere un quartiere oppresso. Quello che non sapevo era che, ai tempi di Fitzgerald, le ceneri costituivano gran parte dei rifiuti urbani di New York. L’autore stava semplicemente descrivendo i Corona Ash Dumps, nel Queens, un enorme mucchio di cenere costantemente fumante.

Il cestino è una metafora conveniente. Per Fitzgerald, la discarica rappresentava un deserto sottomesso dove non cresceva nulla. Per Melosi, i rifiuti rivelano i dilemmi ancora irrisolti del consumo senza ostacoli. Ma le discariche non sono solo una registrazione di ciò che la società ha scartato, sono una registrazione di ciò che una società considerava spazzatura. Ciò che costituisce i nostri rifiuti cambia e con esso la nostra comprensione del mondo.

Oggi Fresh Kills non è più una discarica. Un parco più “astratto e teorico”, secondo le parole di Melosi, dovrebbe prendere il controllo del sito, ribattezzato come il meno ostile “Freshkills”. Se completato – è in lavorazione dal 2008 – sarà più grande di Central Park. La maggior parte dell’area è chiusa al pubblico, ma si può scorgerla al largo della New York State Route 440, dove enormi e calve colline, punteggiate da tubi di scappamento del metano, incombono sull’autostrada. Le colline brune ed erbose, delimitate da piccoli cornioli e phragmites cadenti fulvi, non sono particolarmente belle. Tuttavia, se consideri ciò che è contenuto all’interno di queste enormi colline, potresti fermarti a meravigliarti. Sono tumuli funerari, perverse opere di ingegneria e, come scrive Melosi, “archivi di materiale e di memorie”. In genere sperimentiamo la spazzatura solo al punto di smaltimento. Qui, vicino ma lontano, è il suo ultimo luogo di riposo.

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