La storia segreta primitiva delle famiglie adottive queer

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Quando Don Ward era bambino, a Seattle, negli anni Sessanta, sua madre, ogni dicembre, gli dava il catalogo Sears e gli chiedeva di scegliere i regali di Natale. Quando i suoi genitori hanno chiesto il divorzio, il catalogo era diventato un rifugio, per Ward, dai loro fiammiferi. Alla fine, invece di guardare i giocattoli, iniziò a rivolgersi alla sezione biancheria intima maschile, affascinato dai corpi per ragioni che non capiva davvero. Presto iniziò a notare le invettive che suo padre occasionalmente lanciava sui gay. “Penso che tutti quei queer dovrebbero essere messi in fila e fucilati”, ricorda Ward mentre diceva suo padre.

“È stata un’infanzia un po ‘solitaria”, mi ha detto Ward. Dopo il divorzio, ha visto i suoi genitori sotto lo stesso tetto solo due volte. La prima volta è stata in tribunale, quando hanno litigato per la custodia di Ward e dei suoi due fratelli. (La madre di Ward ha vinto.) La seconda volta è stata in una struttura di servizi per i giovani, dopo che uno stretto conoscente ha rivelato Ward ai suoi genitori e, incapaci di tollerare un figlio gay, l’hanno trasferito reciprocamente allo stato di Washington. Ward aveva appena quindici anni.

Era il 1971 e nemmeno lo stato di Washington sapeva come trattare un adolescente apertamente gay. Il Dipartimento dei Servizi Sociali e Sanitari ha provato a mandare Ward a un gruppo di soli uomini gestito da pentecostali che si erano impegnati a esorcizzare il “demone dell’omosessualità” da lui. Ward non andava d’accordo con i suoi compagni di stanza. Lo stato lo mise presso una coppia di religiosi, che gli diede un seminterrato che aveva solo tre pareti; la mancanza di privacy, dissero i genitori, avrebbe aiutato a tenere sotto controllo la sua omosessualità. Ward lasciò quella casa sei mesi dopo, dopo aver litigato con la madre adottiva per le faccende domestiche. Poi è stato affidato a una coppia sposata senza figli, che sembrava perfetta e che ha accettato la sua sessualità. Nel giro di pochi mesi, hanno cominciato ad abusare di lui fisicamente, mi ha detto Ward.

A Natale, Ward avrebbe chiamato suo padre. Ogni volta, dopo aver riconosciuto la voce di suo figlio, il padre di Ward riattaccava. Ward ha parlato con sua madre di tanto in tanto e ha iniziato a visitare il Seattle Counseling Service, che era stato istituito per “assistere i giovani omosessuali nell’affrontare i loro problemi personali, medici e sociali”. Lì, Ward incontrò Randy, un consulente volontario con un disgusto per le convenzioni di genere – Ward si ricordò di lui che abbinava il rossetto rosso agli stivali da combattimento. (Randy è uno pseudonimo, per proteggere la sua identità, dato che non è mai uscito dalla sua famiglia.) Randy aveva un caro amico, Robert, un uomo gay più severo che aveva vent’anni e un reverendo. Robert, che mi chiese di non includere il suo cognome, era stato in buoni rapporti con molti dirigenti della chiesa locale fino alla primavera del 1972, quando uscì. “La situazione è sufficiente per imbavagliare un verme”, ha detto poi un membro di un gruppo della chiesa a un giornale locale. Robert si è trasferito alla Metropolitan Community Church, una rete di chiese gay-friendly fondata nel 1968, ed è diventato prominente nel movimento per i diritti dei gay di Seattle.

Nel maggio 1973, Ward, Robert e un centinaio di attivisti presero a picchettare l’abitazione del capo della polizia di Seattle. Il dipartimento di polizia di Seattle arrestava uomini queer da mesi. “Gli omosessuali si ribellano? Puoi scommetterci il tuo dolce culo che lo siamo! ” si leggeva uno dei cartelli della protesta. Ward, che indossava una camicia rosa acceso con i bottoni e tacchi alti sei pollici, si è nascosto, a un certo punto, per riprendere fiato e applicare un po ‘di rossetto viola. Quando alzò lo sguardo, vide le telecamere dei notiziari puntate su di lui. “C’erano trenta secondi di me su tutti e tre i canali principali per il telegiornale della sera”, mi ha detto Ward. “Questo è stato accidentalmente il mio coming out sociale”, ha detto. È diventato l’unico studente apertamente gay del suo liceo. Ha finito per trasferirsi, dopo il suo ultimo anno, dopo una serie di minacce di morte.

Nello stesso anno, la sua terza casa adottiva, in altrettanti anni, divenne violenta. Ogni volta che una casa diventava brutta, la sua assistente sociale con licenza statale, una donna di nome Marion, aiutava Ward a ricominciare da capo. Le raccontò di aver partecipato alle proteste con Robert e lei si organizzò per incontrarlo in una mensa dell’ospedale di fronte alla sua chiesa. Ha chiesto a Robert cosa avrebbe pensato se lo stato di Washington gli avesse concesso la licenza come genitore adottivo per Ward. Il Dipartimento dei Servizi Sociali e Sanitari dello Stato di Washington, si è scoperto, aveva tranquillamente collocato adolescenti gay in case gay per diversi anni. Molti di quegli adolescenti, come Ward, erano stati cacciati da una casa adottiva dopo l’altra. Un’organizzazione di Seattle chiamata Youth Advocates, fondata nel 1970, aveva collocato con successo circa quindici adolescenti queer con genitori adottivi queer. Youth Advocates era gestito privatamente, ma tutti i suoi collocamenti erano approvati dallo stato, pagati con sussidi governativi. L’organizzazione ha pubblicato annunci sui giornali gay. Alcuni includevano una poesia, che diceva, in parte, “Non importa se sei etero o gay, / Tutto ciò di cui hai bisogno per iniziare, / Una stanza vuota, un cuore onesto”.

Sebbene all’epoca poche persone ne fossero consapevoli, anche altri stati avevano iniziato ad abbinare bambini queer con genitori adottivi queer. Un anno prima che Marion concedesse la licenza a Robert, un assistente sociale gay di Chicago di nome David Sindt aveva condotto un esperimento simile. Più tardi, in una conferenza, Sindt disse di aver concesso in licenza tre famiglie affidatarie queer, tra cui un uomo gay e una donna lesbica che si erano sposati. La coppia ha accolto un bambino che Sindt ha descritto come “virtualmente insostituibile in una casa affidataria tradizionale a causa della sua pratica abituale di travestitismo e di diversi problemi emotivi”. La coppia gli disse: “Stiamo già crescendo abbastanza figli eterosessuali”, ha detto Sindt.

Più o meno nello stesso periodo, il dipartimento dei servizi sociali della contea di Monroe, nella parte occidentale di New York, contattò gli editori di L’armadio vuoto, un bollettino cucito a mano pubblicato da un ramo locale del Gay Liberation Front, un’organizzazione di attivisti decentralizzati che si è formata dopo le rivolte di Stonewall. L’annuncio spiegava che c’era bisogno di qualcuno per promuovere una ragazza trans di quindici anni – un “travestito maschio”, la chiamava l’annuncio – di nome Vera. “Si ritiene che il miglior posizionamento sarebbe in una casa gay”, diceva l’annuncio. Vera era stata trasportata dentro e fuori da una serie di famiglie affidatarie prive di sostegno. “La gente non riusciva a sopportare il fatto che fosse una ragazzina trans”, Karen Hagberg, allora studentessa laureata all’Università di Rochester e collaboratrice di L’armadio vuoto, Dimmi. Hagberg viveva con la sua compagna, Kate Duroux, e un gruppo di amici gay e lesbiche in una vecchia casa vittoriana. Lei e Duroux decisero di accogliere Vera. “Sembrava impossibile dire di no, perché quello che stavano facendo era così rivoluzionario”, mi ha detto Hagberg. Lei e Duroux hanno ricevuto licenze ufficiali di genitori adottivi, insieme a un sussidio della contea per cibo, vestiti e spese mediche. I moduli che hanno compilato presumevano che fossero un marito e una moglie sposati; Hagberg e Duroux hanno dovuto delegare i ruoli di genere. (A un certo punto, Hagberg ha cancellato le parole “marito” e “moglie” e ha scritto “amanti”.) All’epoca, lo Stato di New York criminalizzava ancora l’omosessualità attraverso le sue leggi sulla sodomia.

Nell’autunno del 1973, New York iniziò a collocare bambini queer con genitori queer con l’aiuto della National Gay Task Force, una nuova organizzazione per i diritti dei gay con sede a Manhattan. Il capo dei servizi comunitari del gruppo, che aveva iniziato a ricevere chiamate in preda al panico da agenzie che rappresentavano i fuggitivi gay, iniziò a collaborare con le agenzie di affidamento nel Delaware e nel Connecticut. Altri membri della Task Force hanno lavorato con funzionari in Maryland, Virginia e Washington, DC Poco più di un anno dopo, un assistente sociale gay di ventisei anni di nome Michael Weltmann ha assunto la causa per conto di una coppia lesbica che era cercando di servire come genitori adottivi per un ragazzo gay che era scappato di casa. Il ragazzo “voleva vivere con lei e il nostro ufficio lo ha approvato”, ha spiegato in seguito Weltmann al Philadelphia Notizie gay. Negli anni successivi, Weltmann registrò altri due genitori adottivi queer: un uomo che aveva stretto amicizia con un adolescente gay mentre lavorava in un ospedale psichiatrico e una donna che aveva allevato altri figli adottivi per il dipartimento prima di dichiararsi lesbica.

Determinare il numero di tali posizionamenti di questa era è quasi impossibile. Almeno trentacinque si sono svolti a New York, New Jersey e Connecticut. Ce n’erano almeno tre in Illinois e sedici nello Stato di Washington. Ho trovato riferimenti ad altri in California, Oregon, Pennsylvania e Washington, DC La storia di questi posizionamenti, avvenuti senza un coordinamento nazionale, non è mai stata completamente raccontata. Parti di esso sono emerse in una manciata di giornali; “Relazioni radicali, Una storia della famiglia queer dello studioso Daniel Winunwe Rivers, pubblicata nel 2013, nota brevemente l’esistenza di “programmi taciti” per abbinare i giovani gay alle coppie gay nell’Illinois e nel New Jersey. Gli assistenti sociali stavano lottando con l’enorme numero di bambini nel sistema di affidamento; I bambini gay e trans, che erano spesso rifiutati da potenziali genitori adottivi, erano particolarmente difficili da collocare. Trovare genitori adottivi gay sembrava una soluzione naturale. Ma questi assistenti sociali, in alcuni casi, inavvertitamente, stavano creando qualcosa di radicale: famiglie queer sostenute dallo stato in un’epoca di intensa discriminazione. “La mia assistente sociale ha messo in gioco il suo lavoro per aiutarmi”, mi ha detto Ward. “Mi importava profondamente di quella donna.” Ho provato a rintracciare quella assistente sociale, Marion, ma non sono riuscito a trovarla. È del tutto possibile che sia morta negli anni trascorsi da quando ha fatto una drammatica differenza nella vita di Ward. Persone come lei hanno contribuito a scrivere un capitolo essenziale nella storia delle famiglie queer e del loro riconoscimento da parte dello Stato.

Robert si prese cura di Ward meglio dei precedenti genitori adottivi di Ward, ma non fu un periodo facile. Robert “non era preparato o attrezzato per essere un genitore”, mi ha detto Ward. Robert è andato via per giorni alla volta per partecipare a conferenze e rilasciare interviste; proibì a Ward di portare a casa compagni o bere alcolici e, sebbene Ward avesse diciassette anni, raramente gli era permesso di restare a casa senza sorveglianza. Ma Robert era, per la maggior parte, nell’angolo di Ward. Ward si era truccato a scuola – solo tocchi, soprattutto di ombretto – e Robert ha ricevuto una telefonata da un amministratore, che minacciava di mettere Ward in libertà vigilata se non avesse cambiato il modo in cui si vestiva. “Crea interruzioni nella nostra scuola”, ha detto l’amministratore. Robert ha risposto: “Ascolta, o lascerai perdere tutto questo o creerò disagi nella tua scuola perché porterò venti drag queen a picchettare fuori”. La scuola non ha richiamato.

Ward aveva un’altra specie di genitore nell’amico di Robert, Randy. “Scherzavamo e dicevamo che lui era la madre di Don e io il padre di Don”, mi ha detto Robert. Ward ha detto: “Randy in realtà non viveva con noi, ma potrebbe anche averlo fatto”. Quando Randy non lavorava o non faceva volontariato presso il centro di consulenza, ha deciso di far conoscere Ward alla scena gay di Seattle. Ward lo chiamava “Mama Randy” e insieme andarono a eventi come il settimanale “skate gay” dell’Università di Washington. Randy ha anche sostenuto l’amore di Ward per il teatro. Durante il suo ultimo anno, Ward ha interpretato Ebenezer in “A Christmas Carol” e ha avuto una parte nel musical primaverile “No, No, Nanette”. Quando il sipario è calato alla fine di uno spettacolo primaverile, un altro studente ha dato una gomitata a Ward. “C’è qualcuno alla porta del palcoscenico e penso che sia qui per te”, ha detto lo studente. Ward uscì e trovò un uomo barbuto vestito con un abito da sera degli anni Venti, un fascinator con una retina che gli pendeva sopra gli occhi e un rossetto rosso acceso: Randy. Ward era raggiante.

Anche Karen Hagberg e Kate Duroux hanno lottato per essere dei buoni genitori, mi ha detto Hagberg. Come Robert, quando non lavorava, Hagberg assisteva spesso a proteste e dimostrazioni. Duroux aveva un figlio piccolo di cui occuparsi. Entrambe le donne erano cisgender e possedevano solo una comprensione di base di cosa significasse essere trans. Ma erano aperti a chi fosse Vera. “Mi ha aperto gli occhi su quell’intero segmento della comunità queer”, ha detto Hagberg. Gli amici di Vera vennero a frequentare la vecchia casa vittoriana: Hagberg ricorda che un giorno tornò a casa e trovò Vera che organizzava un tea party in soggiorno. “Era più felice con questi coetanei”, ha detto Hagberg.

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