La trasformazione di un club di calcio e il modo in cui diamo valore allo sport femminile

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Quasi tre anni fa, nel New Jersey, alla fine di una partita della National Women’s Soccer League tra Sky Blue FC e Chicago Red Stars, l’attaccante delle Red Stars Sam Kerr è volato oltre la difesa, ha raccolto la palla e ha sferrato un tiro in basso. angolo sinistro della porta: il suo terzo punteggio della giornata. Ma, invece di celebrare la tripletta, chinò la testa. Kerr era stato scambiato da Sky Blue a Red Stars l’inverno precedente; dopo la partita, ha detto che non aveva provato piacere a tornare a Yurcak Field, alla Rutgers University, e battere i suoi ex compagni di squadra. Fece un cenno verso la panchina opposta e disse che avrebbe voluto portare con sé gli altri quando se ne sarebbe andata. “Dirò solo che le ragazze meritano di meglio”, ha aggiunto, “e lascia perdere”.

Entro due settimane dalle osservazioni criptiche di Kerr, due blog di calcio, il Equalizzatore e Una volta che una metropolitana, ha pubblicato separatamente rapporti che rivelavano che Sky Blue non aveva servizi igienici o docce funzionanti nelle sue strutture di formazione. Dopo gli allenamenti, i giocatori facevano bagni di ghiaccio nei bidoni della spazzatura. Alcuni giocatori avevano usato sacchetti di plastica e cartone per coprire le finestre rotte nell’alloggiamento fornito dalla squadra. Altri giocatori vivevano con famiglie ospitanti che si aspettavano che facessero da babysitter ai loro figli o facessero commenti inquietanti. Le condizioni di viaggio erano pessime. Le spese mediche non sono state pagate.

Non era un segreto che le donne che praticano sport professionistici spesso si esibissero in condizioni non professionali, ma l’immagine della star degli Sky Blue Carli Lloyd, che nel 2015 ha portato gli Stati Uniti al titolo di Coppa del Mondo ed è stata nominata due volte la il miglior giocatore del mondo: doversi arrampicare in una spazzatura può attirare l’attenzione. La direzione di Sky Blue, rimescolando, ha parcheggiato un vecchio camper vicino ai campi di pratica in modo che i giocatori avessero accesso a un bagno funzionante. Ha anche chiesto una deroga al limite dell’indennità di alloggio irrisoria della lega, per ricordare che, sebbene le condizioni della squadra fossero estreme, non erano uniche. Lo stipendio minimo della lega in quella stagione era di quindicimilasettecentocinquanta dollari; lo stipendio massimo era di quarantaquattromila. La federazione calcistica degli Stati Uniti ha sostenuto il campionato e le ventidue donne della squadra nazionale sono state ricompensate con le sei cifre basse, compreso quello che sono state pagate per le partite nazionali. La federazione canadese ha contribuito a coprire gli stipendi dei suoi giocatori della nazionale. Quasi tutti gli altri dovevano trovare un secondo lavoro, se non un terzo.

Il gruppo di proprietà di Sky Blue comprendeva Phil e Tammy Murphy, il governatore e la First Lady del New Jersey, che acquistarono una quota di due terzi nella squadra quando fu fondata, e la mantennero quando la sua lega, Women’s Professional Soccer, si piegò dopo tre stagioni, nel 2012. Sky Blue si è poi unito alla NWSL quando il campionato è stato lanciato, nello stesso anno. Nel 2016, secondo le dichiarazioni dei redditi, i Murphys avevano perso personalmente più di cinque milioni di dollari sul club. Non erano molto coinvolti nella gestione quotidiana della squadra e non si aspettavano “un rapido guadagno finanziario”, mi ha detto Tammy Murphy. Volevano mostrare alla figlia che le donne potevano giocare a calcio professionistico proprio come potevano fare gli uomini, e hanno accettato le perdite che derivavano dal mettere in campo una squadra in un campionato che non stava realizzando un profitto.

Quando i blog sul calcio hanno pubblicato le loro esposizioni, alcuni osservatori hanno sottolineato che pagare salari di povertà e fornire ai dipendenti vasini portatili anziché servizi igienici era un modo curioso di mostrare sostegno alle donne. Tuttavia, non era difficile vedere come la situazione fosse diventata cupa. Nel 2016, il Western New York Flash ha vinto il campionato NWSL e si è prontamente trasferito e rinominato. Due anni dopo, un’altra squadra, i Boston Breakers, si sciolse. Parlando con Once a Metro, il portiere degli Sky Blue Caroline Stanley ha detto: “Una volta mi è stato detto da un giocatore più anziano di non dire nulla, perché non abbiamo una gamba su cui stare, perché non siamo una squadra vincente, e che dobbiamo solo essere felici di avere una squadra, un campionato, o ce la toglieranno “.

Quel tipo di precarietà era stata per anni la trama dominante negli sport di squadra femminili. La National Women’s Hockey League inaspettatamente tagliato gli stipendi dei giocatori quasi della metà, nel 2016, con il minimo abbassato a cinquemila dollari. Molti dei migliori giocatori abbandonano. I giocatori professionisti di softball guadagnavano ancora meno. La WNBA è una storia di successo relativo, ma, nei suoi venticinque anni di storia, undici squadre si sono piegate o sono state trasferite e molti dei suoi giocatori guadagnano più soldi all’estero che in questo paese. Il primo campionato di calcio professionistico femminile degli Stati Uniti, la Women’s United Soccer Association, è andato in rovina dopo tre stagioni, che è più o meno quanto a lungo è sopravvissuto anche WPS. La NWSL aveva superato i suoi predecessori, ma il suo futuro spesso sembrava tenue.

La linea standard era che gli americani semplicemente non volevano guardare le donne praticare sport professionistici. Quella narrativa si era autoalimentata. Rachel Allison, una professoressa di sociologia che ricerca il calcio femminile, ha partecipato a riunioni tra dirigenti di WPS e potenziali sponsor aziendali. La partecipazione è stata bassa, la copertura mediatica rara e gli sponsor hanno suggerito che non c’era abbastanza interesse per sostenere un campionato. “Non era tanto che loro, come individui o addirittura gruppi, sposassero idee apertamente sessiste”, mi ha detto Allison. Ma, pur inquadrando le loro scelte come decisioni aziendali, sembravano condividere una paura “quella altro le persone “- i consumatori, il mercato -” erano sessiste “.

Ciò che è stato trascurato più e più volte è che le principali leghe maschili non hanno iniziato a coniare denaro dall’oggi al domani: hanno preso la lunga pista del ventesimo secolo per affermarsi. Dieci delle quattordici squadre originali della NFL sono defunte. Nell’NBA, le squadre hanno ceduto o sono state quasi al collasso per decenni; negli anni settanta, le valutazioni per i giochi NBA su CBS erano così basse che gli affiliati a volte si rifiutavano di mostrarle. Vent’anni fa, la Major League Soccer si trovava in una situazione così disastrosa che il commissario iniziò a discutere di istanza di fallimento. “Quando gli uomini erano nella nostra stessa posizione, prima gli investimenti venivano fatti, poi i ricavi”, mi ha detto Margaret Purce, che Sky Blue ha scambiato l’anno scorso e che gioca anche per la squadra nazionale degli Stati Uniti. Ha indicato non solo salari più alti, ma anche sponsorizzazioni, enormi divari nelle tariffe dei diritti dei media e stadi finanziati dai contribuenti: tra il 2000 e il 2016, secondo un rapporto della Brookings Institution, quarantacinque stadi hanno ricevuto collettivamente più di tre miliardi dollari in agevolazioni fiscali. Tutti questi stadi erano, ovviamente, per gli sport maschili.

Eppure c’era un pubblico dimostrabilmente enorme per il calcio femminile. Nel 2011, venti milioni di persone negli Stati Uniti hanno visto la nazionale perdere contro il Giappone ai calci di rigore nella finale della Coppa del Mondo femminile. Quattro anni dopo, più di venticinque milioni di persone negli Stati Uniti hanno assistito alla rivincita, il più grande pubblico mai registrato nel paese per una trasmissione in lingua inglese di una partita di calcio: otto milioni in più di quanto avesse visto la trasmissione in lingua inglese della partita maschile. finale l’anno precedente. Eppure, quando quegli stessi giocatori indossavano le loro maglie Sky Blue e Seattle Reign, sembravano, in qualche modo, scomparire.

In parte, era un problema di visibilità. Nell’ultimo rapporto di uno studio longitudinale sulla copertura sportiva femminile sugli affiliati della rete e su “SportsCenter”, che attinge ai dati del 2019, i ricercatori hanno scoperto che solo il 5% circa del tempo di trasmissione è andato agli sport femminili. Quando la copertura della Coppa del Mondo è stata rimossa dai dati, la cifra è scesa tra il tre e il quattro per cento, anche se i periodi in esame includevano anche il torneo di basket femminile NCAA, Wimbledon, la stagione WNBA e la stagione NWSL. L’autrice principale dell’articolo, Cheryl Cooky, che fa parte del progetto dal 1999, mi ha detto che ha avuto la stessa reazione ai dati del 2019 che aveva avuto nel 2009 e nel 2014: “Sono sorpresa di essere sorpresa ,” lei disse. Avrebbe dovuto saperlo meglio, pensò, che credere che le cose fossero cambiate. Julie Foudy, una stella della squadra della Coppa del Mondo femminile 1999, mi ha detto che un certo grado di fatalismo potrebbe stabilirsi sulle disuguaglianze tra sport maschili e femminili. “Ti stanchi solo di far tremare la gabbia”, ha detto. “Questa è la conversazione che abbiamo sempre. ‘Siamo pazzi? Perché questa non è una storia? “

Nel loro articolo, Cooky e i suoi colleghi hanno suggerito che il nazionalismo ha guidato la popolarità della squadra americana – e anche l’ondata di eccitazione intorno alle donne americane alle Olimpiadi ogni quattro anni. In altre parole, al pubblico americano piaceva il predominio americano, ma quando le donne erano viste semplicemente come atleti professionisti, e non come avatar del nazionalismo, si riaffermavano atteggiamenti più sessisti. Potrebbe esserci del vero in questo. Ma, negli ultimi anni, organizzazioni come lo Sports Innovation Lab, a Boston, hanno iniziato a raccogliere dati sui social media per misurare il coinvolgimento dei fan e hanno scoperto che i fan interagiscono con le squadre sportive e gli atleti femminili in modi che non lo sono. catturato da metriche come le valutazioni Nielsen ma che rappresentano comunque opportunità finanziarie. “Il tessuto connettivo deve essere economico”, mi ha detto Thayer Lavielle, vicepresidente esecutivo del Collettivo, il potente think tank interno dell’agenzia Wasserman che studia il comportamento di consumo delle fan sportive. “Chiarire la disuguaglianza chiaramente non ha funzionato negli ultimi millenni. Allora come creiamo una storia finanziaria che dimostri che ha senso farlo? “

Sulla scia del movimento #MeToo, le donne del mondo dello sport hanno iniziato a collegare i loro sforzi a una discussione più ampia sulla svalutazione del lavoro femminile. Molte di queste figure hanno costruito seguaci fedeli sui social media e hanno iniziato a raccontare una storia diversa da quella suggerita dai media mainstream. “Scommetti sulle donne”, ha scritto il presidente dell’associazione dei giocatori della WNBA, Nneka Ogwumike, nell’autunno del 2018, in un annuncio che i giocatori della lega avevano rinunciato al loro accordo di contrattazione collettiva, al fine di spingere per una migliore retribuzione e viaggi condizioni. La frase ha il suono di uno slogan di giustizia sociale e, abbastanza sicuro, ha iniziato a comparire sulle magliette. Ma lei lo intendeva letteralmente: se investi e hai pazienza, ci saranno dei ritorni.

Le storie sulle cattive condizioni allo Sky Blue FC erano imbarazzanti per il franchise, ma hanno avuto il vantaggio di attirare l’attenzione di Tammy Murphy. Se il club fosse sopravvissuto, si rese conto, avrebbe dovuto essere coinvolta e i proprietari avrebbero dovuto investire in modo drammatico nella squadra. Prima dell’inizio della stagione 2019, il direttore generale, Tony Novo, si è dimesso. Alyse LaHue, che aveva lavorato per il Seattle Storm della WNBA dopo diversi anni con i Chicago Red Stars, ed era stata recentemente portata a Sky Blue in un ruolo di consulente, è diventata GM ad interim

LaHue ha deciso di rinnovare il club. Il personale di front-office e gli allenatori che avevano lavorato a tempo parziale sono stati assunti a tempo pieno. LaHue ha trovato una nuova struttura di formazione, che comprendeva un centro benessere con bagni di ghiaccio e una sala idromassaggio. Ha incontrato i membri del team, ha ascoltato le loro preoccupazioni e ha registrato la loro rabbia. Ha adottato un approccio simile con lo staff e anche con i fan: quando un titolare di un biglietto ha telefonato per presentare un reclamo, LaHue ha risposto alla chiamata. Rutgers ha perso la sua licenza di alcolici a metà stagione, dopo che la squadra aveva promosso una birreria all’aperto in una partita imminente. LaHue andò in un negozio e riempì quattro carrelli per un portellone con birra gratis. (“Per motivi di responsabilità, non posso confermare che sia successo”, mi ha detto LaHue, ridendo.)

Lo Yurcak Field può ospitare solo cinquemila fan, su gradinate metalliche che fiancheggiano un lato dello stadio. Arrivarci da New York City richiede una macchina o un viaggio in autobus di due ore. Murphy e LaHue avevano gli occhi sulla Red Bull Arena, uno stadio specifico per il calcio a Harrison con posti a sedere per venticinquemila fan, oltre a un tetto in poliuretano traslucido sopra l’area salotto, per non parlare delle docce negli spogliatoi. La costruzione dell’arena, che ospita i New York Red Bulls, della MLS, era costata circa duecento milioni di dollari; la città di Harrison aveva raccolto quaranta milioni di dollari per acquistare e pulire la terra. (I Red Bulls successivamente sostenevano che la squadra era esentata dal pagamento delle tasse alla città, ma un giudice ha deciso diversamente.) Era un altro promemoria delle diverse realtà economiche per i club di calcio maschile e femminile: i Red Bull stavano perdendo milioni di dollari a anno e diventando un glorificato incubatore per le squadre di calcio della società di bevande energetiche in Europa, eppure la valutazione della squadra era alle stelle, a circa trecento milioni di dollari.

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