La vittoria di Naomi Osaka contro Serena Williams è stata come un passaggio del testimone

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Nella sua vittoria in semifinale, Osaka ha giocato con una sicurezza che ricorda il suo idolo.Fotografia di Matt King / Getty

Serena Williams è venuta alla sua semifinale agli Australian Open giovedì indossando una tuta intera rosa, rossa e nera, insieme a una collana tempestata di diamanti che diceva “REGINA. ” La Williams, che ha trentanove anni, stava giocando al suo settantasettesimo torneo del Grande Slam, ed è attualmente classificata all’undicesimo posto nel mondo. Ma solo un numero le sembra importare da molto tempo ormai: ventiquattro, come nei titoli più importanti vinti da qualsiasi giocatore. Williams ha vinto ventitré anni, il massimo nell’era Open; l’australiana Margaret Court ha vinto ventiquattro, in circostanze molto più facili di quelle affrontate dalla Williams. (Per i principianti, i migliori giocatori spesso non si recavano agli Australian Open, che Court ha vinto undici volte.) Il record non avrebbe cambiato il posto della Williams nella storia: da tempo si è affermata come il più grande giocatore di tutti i tempi. Tuttavia, la ricerca di un altro titolo Slam è stata una preoccupazione non solo per i media ma anche per lei, come sempre lo è vincere.

Il suo ultimo titolo importante è arrivato nel 2017, quando era incinta di sua figlia, prima di prendersi un po ‘di tempo lontano dal tour. Da quando è tornata, dopo aver subito gravi complicazioni durante un travaglio difficile, è stata la donna più costante agli Slam, raggiungendo quattro finali e due semifinali, inclusa la partita di giovedì. Verso il suo quarantesimo compleanno, rimane, senza dubbio, una delle migliori giocatrici del gioco. Ma, negli ultimi turni delle major, è apparsa tesa e tesa, mentre i suoi avversari hanno giocato sciolti e senza paura. Non ha ancora vinto un set in una finale del Grande Slam da quando è tornata.

Una di quelle sconfitte è stata quella di Naomi Osaka, che giovedì è stata nuovamente in rete dalla Williams. La loro prima partita in una major, nella finale degli US Open 2018, è stata quasi oscurato da una discussione tra Williams e l’arbitro. Osaka ha battuto la Williams quel giorno e ha vinto altre due major: l’Australian Open 2019 e lo US Open dello scorso settembre. Li vinse con quel tipo di potere e autocontrollo che suggerivano qualcosa di più significativo dei semplici titoli di tennis. Osaka, che ha ventitré anni, stava acquisendo quella qualità più spesso associata a Serena Williams: l’inevitabilità.

“Finché Serena è qui”, ha detto Osaka questa settimana, “penso che sia il volto del tennis femminile”. Definisce Williams il suo idolo e, nei suoi commenti, sembra non essere più disposto a prendere il centro della scena da Williams di quanto Williams sembra disposto a cederlo. In campo, però, era una storia diversa. Lo ha afferrato.

La loro semifinale era pensata per essere più di una partita di tennis. È stato un evento: storia contro futuro, il giovane campione di fronte a una leggenda. Sia la Williams che l’Osaka sono entrati in gioco giocando alcuni dei loro migliori tennis. Williams aveva trascorso la bassa stagione lavorando sui suoi movimenti laterali, sul suo lavoro di gambe e sui suoi sprint. (Quella tuta con una gamba sola? Un omaggio alla defunta, grande Florence Griffith Joyner, la donna più veloce della storia.) Il suo allenamento aveva dimostrato durante le sue vittorie su Aryna Sabalenka, la settima testa di serie, e Simona Halep, che è classificata seconda nella mondo. La Williams ha mostrato la sua consueta potenza, ma ha vinto entrambe le partite con la difesa, facendo un ampio affondo, correndo per raggiungere palloni corti, rimescolando e scivolando e recuperando l’equilibrio, solo per scattare e arrampicarsi ancora un po ‘. Contro Halep, forse il miglior motore della partita, Williams ha vinto la maggior parte dei punti che sono durati tra cinque e nove tiri, secondo la trasmissione ESPN della partita, e una percentuale ancora più alta di quelli che sono durati dieci o più, incluso uno nel secondo set, con Halep che serve sul 3–3, che è durato venti colpi.

L’Osaka, nel frattempo, era stato quasi eliminato al quarto turno, a causa di errori e per due match point contro Garbiñe Muguruza, due volte vincitore del Grande Slam. Anche in quel momento, però, era chiaro che la vittoria era alla portata di Osaka. Affrontare la sconfitta sembrava concentrarla. Ha iniziato a giocare con calma aggressività, rimandando indietro i suoi colpi con più margine e, allo stesso tempo, più profondità. I suoi servizi scattarono, sbandarono e calciarono un po ‘più in alto. Non ha commesso un solo errore negli ultimi ventidue punti e ha vinto la partita in tre set. Poi, nei quarti di finale, contro Hsieh Su-Wei – una giocatrice di tattiche confuse e abilità sconcertanti – ha mantenuto la calma e ha mantenuto il controllo sin dall’inizio.

All’inizio della semifinale, però, Osaka, come ha poi ammesso, è stata intimidita dalla vista di Williams dall’altra parte della rete. Il suo lancio della palla vagava e il suo servizio veniva spruzzato a lungo o tagliava il nastro. “Sono cresciuto guardando quello che fa ai ritorni delle persone quando il servizio è morbido”, ha detto Osaka in seguito. Durante il terzo punto nel primo gioco, ha colpito un doppio fallo. Un diritto selvaggio ha dato alla Williams due break point, e un rovescio buttato in rete ha rinunciato al break. Da lì è peggiorato: sotto di 2-0, sembrava in pericolo di fare un doppio break, prima di riuscire a reggere.

Ma Osaka ha un’incredibile capacità di riprendersi e ha dimostrato, più e più volte, quanto velocemente riesce a ribaltare una partita. Ha iniziato a spostare Williams da un lato all’altro, usando il suo rovescio solido e fermo per respingere Williams o tirando fuori dal campo colpi ad angolo acuto. Ha usato il suo potere, la sua consapevolezza e colpi ben camuffati per catturare Williams che si muoveva nel modo sbagliato più volte. Più calma diventava Osaka, più dimostrativa era la Williams. “Fai un colpo!” Williams urlò dopo l’ennesimo dritto mancato.

Osaka ha preso il primo set, 6–3, e sembrava aver superato il secondo. Poi, servendo sul 4–3, con la fine della partita in vista, l’Osaka ha doppiato e poi l’ha fatto ancora, e ancora. Durante il replay della trasmissione, puoi vedere il suo petto sollevarsi rapidamente. Il punteggio si è attestato su 4–4. La storia direbbe che Williams non ne era ancora uscito. Per gran parte della sua carriera, è stata conosciuta come una più vicina, qualcuno il cui livello aumenta con la pressione. Ma Osaka non si è svelata. In effetti, non ha perso un altro punto.

La sua vittoria non è stata bella. Nessuno dei due giocatori ha fatto nemmeno la metà delle prime battute. Nessuno dei due ha avuto più vincitori che errori non forzati. (Williams ha concluso con il doppio degli errori non forzati dei vincitori per la partita.) Ma era teso, ed era significativo. Si diceva della Williams che il risultato è sempre sulla sua racchetta. Questo è vero per Osaka adesso. Non c’è stato un momento, dall’inizio alla fine, in cui Osaka non stesse né vincendo né battendo se stessa.

Sabato, Osaka giocherà con Jennifer Brady, la vincitrice dell’altra semifinale femminile della giornata, per il suo quarto titolo importante in tre anni. Williams avrà ancora ventitré major. Quando ha lasciato il campo, la piccola folla le ha fatto una standing ovation. Si portò una mano al cuore e rimase lì.

Nella sua conferenza stampa dopo la partita, le è stato chiesto se stesse salutando. “Se mai dovessi dire addio, non lo direi a nessuno”, ha detto. Rispondendo alla domanda successiva, sul numero di errori non forzati, scoppiò in lacrime. Non c’è modo di sapere cosa avesse realmente in mente in quel momento. Ma guardandolo, ho avuto la sensazione che la realtà si schiantasse dentro.

La scena mi ha ricordato un’altra conferenza stampa: quando Osaka pianse dopo aver perso a Wimbledon, nel 2019. Era arrivata al numero 1 al mondo, aveva vinto due major consecutive e sembrava pronta a diventare la prossima forza dominante nel tennis femminile. Stava per superare Williams come atleta femminile più pagata al mondo, e incantava folle e sale stampa, con il suo stile unico e disarmante. Ma il suo gioco a volte l’ha abbandonata e ha avuto difficoltà a trovare modi per vincere senza i suoi colpi migliori. Era aperta anche riguardo alle sue lotte con l’intensità dell’attenzione e delle aspettative che le venivano poste. Poche settimane dopo, l’avrebbe fatto dire che non si stava più divertendo in campo.

Cosa è cambiato? Il suo servizio è migliorato. Ha imparato ad adattare il suo piano di gioco, a controllare i punti e costruirli in modo un po ‘più conservativo. C’era un nuovo allenatore, Wim Fissette. Una nuova casa a Los Angeles C’è stata anche una pandemia e un’ondata di proteste per la giustizia sociale iniziata la scorsa estate, dopo l’omicidio di George Floyd. Osaka, figlia di una madre giapponese e di un padre haitiano, nata in Giappone e cresciuta negli Stati Uniti, ha partecipato alle proteste a Minneapolis e Los Angeles e ha scritto un saggio per Esquire della sua crescente coscienza politica e sociale. Agli US Open, ha usato ogni partita per richiamare l’attenzione sulle vittime della brutalità della polizia. Lei ha parlato di come si sente più sicura, meglio in grado di separare il suo senso di valore dai suoi successi. È venuta al torneo, lei disse dopo la partita, felice con la sua squadra e con un senso di “scopo diverso”.

Osaka si è affrettata a dire che segue le tracce che Williams ha tracciato. Allo stesso tempo, però, si è sempre fatta strada da sola. Le due donne sono diverse sotto molti aspetti, e non solo per le loro personalità straordinariamente diverse, o perché Osaka ha sedici anni più giovane. La qualità ineffabile che ha Williams, quell’aura, non può essere copiata. Osaka ha la sua aura ora.

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