Le città rurali dell’Alaska che guidano il paese nella distribuzione di vaccini

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Reid Magdanz ha ricevuto la chiamata il 21 dicembre. Era seduto a casa, nella sua casetta rossa, nella città di Kotzebue, sulla costa occidentale dell’Alaska. Era il solstizio d’inverno, il giorno più corto dell’anno. Il sole era sorto intorno all’1 PM, ma quando il telefono di Magdanz squillò, un’ora dopo, il sole aveva già cominciato a tramontare verso l’orizzonte. Rispose alla chiamata e, appena uscito dalla linea, afferrò il suo cappello di castoro fatto a mano e si diresse fuori dalla porta.

Magdanz è nato e cresciuto a Kotzebue. La città ha circa trentacinquecento residenti, circa il settanta per cento dei quali sono Iñupiat. (Magdanz, che ha trent’anni ed è bianco, alterna tra lavori edili in estate e progetti di rivitalizzazione linguistica di Iñupiaq in inverno.) Kotzebue si trova a trentatré miglia a nord del Circolo Polare Artico, il che significa che la fugace, anche nei giorni non solstizio. Nel debole sole invernale, le ombre scompaiono e tutto sembra piatto. Il pomeriggio del ventunesimo c’era vento e sotto i dieci gradi Fahrenheit, ma Magdanz non sentiva troppo freddo. Ha camminato per due isolati fino all’ospedale locale ed è entrato in una tenda riscaldata che era stata allestita all’esterno. Ha salutato alcune persone che ha riconosciuto: alcuni ragazzi delle compagnie locali di trasporto e carburante. Non c’era linea. Fu tutto finito in venti minuti. Il cammino verso casa era controvento e un po ‘più freddo. Era tornato al lavoro alle 2:30 PM “Ti senti un po ‘fortunato”, ha detto Magdanz, “ad avere l’opportunità di ottenere il vaccino”.

Le città dell’Alaska rurale stanno battendo il resto del paese nella distribuzione di vaccini. A Manhattan, circa il sette per cento della popolazione è stato completamente vaccinato e nella contea di Los Angeles il numero è appena inferiore al dieci per cento. Questi stati sono stati afflitti da cattiva gestione dell’implementazione, siti Web sovraccarichi e problemi della catena di approvvigionamento: i fornitori di New York hanno riferito di aver buttato via le dosi inutilizzate e gli ufficiali sanitari di San Diego hanno fatto ricorso a tweeting sugli appuntamenti disponibili che devono essere riempiti. L’Alaska, nel frattempo, ha dato il primo colpo a quasi il diciotto per cento della sua popolazione, una percentuale più alta rispetto a qualsiasi altro stato della nazione. A Sitka, la piccola città dell’Alaska dove vivo, millecinquecento persone – su una popolazione totale di ottomila – hanno già ricevuto una seconda dose. Siamo sulla buona strada per completare le vaccinazioni questa primavera. In molte città rurali in tutto lo stato, sono le organizzazioni sanitarie tribali, non il governo statale, ad essere responsabili della distribuzione dei vaccini.

L’Alaska ha uno dei tassi di mortalità più bassi da COVID-19 nel paese. Le vittime, tuttavia, hanno seguito uno schema storico oscuro. Nel 1900, l’influenza e il morbillo decimarono la parte occidentale dello stato, con le comunità native che perdevano fino al cinquanta per cento della loro popolazione; due decenni dopo, quando l’influenza spagnola colpì, i nativi dell’Alaska rappresentavano il quarantotto per cento della popolazione dello stato e oltre l’ottanta per cento dei decessi. Un secolo dopo, i nativi dell’Alaska rappresentano quasi il quaranta per cento di COVID-19 morti– mentre comprende solo il sedici per cento della popolazione. Il tasso di mortalità è quasi il doppio di quello di altri gruppi etnici.

È difficile sopravvalutare il livello di isolamento di queste comunità, che in vari punti hanno avuto alcuni dei più alti COVID-19 tassi di casi nel paese. Per arrivare ad Akutan, una città Unangax di un centinaio di persone lungo la catena di isole Aleutine, i residenti devono volare su un’isola vicina e poi prendere un elicottero a sette miglia a ovest. A Teller, una città di Iñupiaq di duecento persone situata su una lingua di mare di Bering a nord di Nome, i residenti fanno affidamento sulla caccia e sulla pesca per integrare il loro approvvigionamento alimentare. Il villaggio Alutiiq di Port Lions, situato nella parte settentrionale dell’isola di Kodiak, non ha negozi di alimentari, ma i residenti possono ordinare alimenti di base come farina e zucchero, che vengono consegnati in aereo. In molte comunità, gli ospedali più vicini sono spesso a centinaia di miglia e ad un volo di distanza.

Le tribù sono nazioni sovrane e quindi stabiliscono la propria assegnazione di vaccini e priorità di distribuzione. A dicembre, una volta arrivati ​​i vaccini, le nazioni tribali sono state tra le prime a vaccinare gli anziani di sessantacinque anni e più (nonostante le linee guida federali suggerissero limiti di età a settantacinque anni). Lo stato dell’Alaska seguì presto l’esempio e, poco dopo, anche il resto del paese. Molte organizzazioni sanitarie tribali hanno anche scelto di vaccinare le popolazioni native e non native, alcune dando la priorità a coloro che vivono in famiglie native o lavorano nei servizi essenziali. Sebbene cooperino con le loro comunità locali, le organizzazioni sanitarie tribali hanno ciascuna la propria linee guida e l’autonomia su chi scelgono di vaccinare. In Unalaska, ad esempio, la tribù Qawalangin ha scelto di dare la priorità agli insegnanti e al personale scolastico e ha iniziato a vaccinarli a gennaio. Lo stato ha appena aperto i vaccini agli insegnanti la scorsa settimana.

Grandi città come Anchorage e Juneau, servite principalmente dal governo dello stato dell’Alaska, sono state afflitte da problemi di implementazione simili a quelli del Lower Quarantotto. Gli appuntamenti per i vaccini si riempiono immediatamente, Siti web sono difficili da navigare e i gruppi idonei non sanno dove andare. La maggior parte delle comunità servite dalle organizzazioni sanitarie tribali, al contrario, vaccinano quasi senza problemi le loro popolazioni. In parte il motivo è che le popolazioni che servono sono molto più piccole, spesso su una scala di decine di migliaia o meno. Spesso c’è un solo operatore sanitario in città e tutti sanno dove andare e come arrivarci. Un altro motivo è che le comunità native dell’Alaska sono state sottoservite dal governo federale per tutto il tempo in cui sono state occupate. In risposta, le organizzazioni sanitarie tribali hanno lavorato duramente per sviluppare le proprie strategie per raggiungere le loro popolazioni diverse e geograficamente disperse. I sistemi sanitari urbani più grandi sono riluttanti alla sfida logistica di vaccinare le loro popolazioni. I sistemi sanitari dei nativi dell’Alaska hanno affrontato sfide simili da decenni.

Sebbene Kotzebue sia più grande e più accessibile delle comunità che la circondano, è ancora piuttosto remota: non ci sono strade per la città, solo voli. Come il resto dello stato, la città ha ricevuto la sua prima spedizione di vaccini a dicembre, alla Maniilaq Association, l’organizzazione sanitaria tribale che serve l’Alaska nordoccidentale. Le fiale sono state quindi consegnate all’ospedale centralizzato della città e gli operatori essenziali e gli anziani di tutta la regione sono stati invitati a farsi l’iniezione. Sia i nativi che i non nativi, come Magdanz, che si è qualificato perché è un impiegato tribale, sono stati inclusi nei primi turni. A metà gennaio, Kotzebue ha aperto i vaccini a tutti i maggiori di sedici anni. Ma, a quel punto, più di un terzo della città aveva già ricevuto almeno la prima dose del vaccino. In una comunità così piccola, quasi ogni adulto che lavora si qualifica come lavoratore essenziale.

Prendiamo, ad esempio, Thomas Baker, il ventiseienne Iñupiaq vice sindaco della città, che è anche sovrintendente di un’impresa edile locale, membro del consiglio tribale di Kotzebue e tutor di scrittura presso il campus di Chukchi dell’Università dell’Alaska, Fairbanks. Baker si è qualificato per il vaccino quattro volte. È stato beccato al Lions Club locale, dove, in tempi normali, la città ospitava serate settimanali di bingo e balli occasionali. Ora che è vaccinato, non vede l’ora di sentirsi di nuovo a suo agio con le persone. “Nemmeno una festa o altro”, ha detto. “Ma solo parlare con i tuoi vicini sul ciglio della strada, o all’ufficio postale.”

A Zazell Staheli Cummings, che ha trentatré anni e in parte Iñupiaq, è stato offerto il vaccino all’inizio di dicembre. Essendo una dei soli quattro dentisti a Kotzebue, è una lavoratrice in prima linea e ha visto i pazienti per la maggior parte della pandemia. Cummings ha tre figli: un ottavo elementare, un terzo e un bambino di due anni, che sono stati tutti a casa con una babysitter. (Le scuole pubbliche di Kotzebue, che sono state chiuse per mesi, sono state recentemente riaperte per l’apprendimento di persona.) “Se dovessi insegnare ai bambini di qualcun altro, avresti tutta la pazienza del mondo”, ha detto Cummings. “Ma, sai, quando si tratta di insegnare ai propri figli, è diverso.” È entusiasta di riavere i suoi figli a scuola e non vede l’ora di portarli fuori di casa ancora più regolarmente una volta che il resto della comunità sarà vaccinato. Spera anche di poter presto tornare a passare del tempo con lei aana, o nonna.

Ma l’ampia disponibilità del vaccino significa che tutti sceglieranno effettivamente di ottenerlo? L’Alaska è uno stato conservatore e, dopo secoli di abusi da parte del governo federale, molte comunità native diffidano dei programmi di vaccinazione. Il mese scorso, Alaska Public Media segnalato quella una ragione per cui così tanti fornitori tribali potrebbero offrire un accesso più ampio al vaccino è perché un terzo degli operatori sanitari e degli anziani lo aveva rifiutato.

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