Lo studio struggente di un neuroscienziato su come dimentichiamo la maggior parte delle cose nella vita

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Ogni studio della memoria è, in sostanza, uno studio della sua fragilità. In “Ricorda, “Un’indagine avvincente delle ultime ricerche, Lisa Genova spiega che un cervello sano dimentica rapidamente la maggior parte di ciò che passa alla consapevolezza cosciente. I frammenti di esperienza che vengono codificati nella memoria a lungo termine sono quindi soggetti a “editing creativo”. Ricordare un evento significa reimmaginarlo; nella reimmaginazione, introduciamo inavvertitamente nuove informazioni, spesso colorate dal nostro stato emotivo attuale. Un sogno, una suggestione e anche il semplice passare del tempo possono deformare un ricordo. È deludente rendersi conto che tre prigionieri su quattro che vengono successivamente scagionati per prove del DNA sono stati inizialmente condannati sulla base di testimonianze oculari. “Puoi essere fiducioso al 100% nella tua vivida memoria”, scrive Genova, “e comunque sbagliarti al 100%”.

L’oblio è la nostra “impostazione predefinita” e questa è una buona cosa. La sessantina di membri della nostra specie i cui cervelli non sono setacciati hanno la loro diagnosi: memoria autobiografica molto superiore, o ipertimesia. Mentre la persona media non può elencare più di dieci eventi per un dato anno di vita, le persone che vivono con HSAM “ricordano con dettagli estremamente vividi i giorni peggiori e più dolorosi della loro vita”. Il caso più studiato riguarda Solomon Shereshevsky, un giornalista russo del primo Novecento che, come Funes the Memorious di Borges, “si sentiva oppresso da informazioni eccessive e spesso irrilevanti e aveva enormi difficoltà a filtrare, dare priorità e dimenticare ciò che non voleva o bisogno.” Nel disperato tentativo di svuotare la mente, Shereshevsky praticò, con un certo successo, vari esercizi di visualizzazione: immaginava di dar fuoco ai suoi ricordi o li immaginava scarabocchiati su una lavagna gigante e poi cancellati. (Si rivolse anche alle comodità della bottiglia e è morto per complicazioni dovute all’alcolismo, anche se Genova non lo menziona.)

Un sistema di memoria efficiente, scrive Genova, implica “un atto di bilanciamento finemente orchestrato tra l’archiviazione e lo smaltimento dei dati”. Per mantenere un incontro, la sola attenzione deliberata ti porterà quasi sempre lì. “Se non hai l’Alzheimer e presti attenzione a ciò che dice il tuo partner, ricorderai cosa hanno detto.” (Sposi distratti, prendete nota). Inoltre, dormite a sufficienza. (Uno Yo-Yo Ma esausto una volta lasciò il suo violoncello veneziano del diciottesimo secolo, del valore di $ 2,5 milioni, nel bagagliaio di un taxi giallo di New York City.) Altre strategie includono l’appoggiarsi a segnali esterni, come le liste di controllo: ogni anno, chirurghi statunitensi lasciano centinaia di strumenti chirurgici all’interno del corpo dei loro pazienti, suddividendo le informazioni in unità significative e il metodo dei loci o visualizzando le informazioni in un ambiente familiare. Joshua Foer ha utilizzato quest’ultimo dispositivo, noto anche come “palazzo della memoria”, per vincere il campionato di memoria degli Stati Uniti del 2006.

Il business della “dimenticanza motivata” è più complicato. Genova consiglia agli aspiranti amnesici di evitare tutto ciò che potrebbe innescare un ricordo indesiderato. “Più riesci a lasciarlo stare, più si indebolirà e sarà dimenticato”, scrive. Più facile a dirsi che a farsi, soprattutto per quanto riguarda i ricordi ricorrenti e appiccicosi che caratterizzano condizioni come il disturbo da stress post-traumatico Qui, Genova indica terapie promettenti che sfruttano la naturale tendenza del cervello a modificare i ricordi episodici ad ogni recupero. Nella custodia dello studio di uno psichiatra (e talvolta con il beneficio dell’MDMA), un paziente rivisita deliberatamente la memoria dolorosa “con l’intenzione di introdurre cambiamenti”, rivedendo e gradualmente sovrascrivendo la memoria che induce il panico con un “più dolce, emotivamente neutro versione di quello che è successo. ” Non proprio “Eternal Sunshine”, ma se funziona, funziona.

Genova, neuroscienziata di formazione, ha trascorso la maggior parte della sua vita lavorativa scrivendo fiction su personaggi con varie malattie neurologiche. Il suo romanzo “Ancora Alice, “Del 2007, incentrato su un professore di psicologia di Harvard a cui è stato diagnosticato l’Alzheimer ad esordio precoce. In “Remember”, il suo primo lavoro di saggistica, Genova assicura ai suoi lettori che solo il due per cento dei casi di Alzheimer sono di tipo strettamente ereditario e ad esordio precoce. Per la maggior parte di noi, le nostre possibilità di sviluppare la malattia sono altamente suscettibili di intervento, poiché ci vogliono dai quindici ai venti anni perché la placca amiloide che si sta montando nel nostro cervello raggiunga un punto di svolta, “innescando una cascata molecolare che causa grovigli, neuroinfiammazione , morte cellulare e oblio patologico “. Che aspetto hanno questi interventi? La guida di Genova è supportata dalla scienza attuale, ma è per lo più solo genitoriale: fare esercizio, evitare lo stress cronico, adottare una dieta mediterranea e godersi il caffè mattutino, ma non tanto da compromettere il sonno profondo, che è quando “le cellule gliali svuotano eventuali detriti metabolici accumulati nelle sinapsi “.

Uno degli studi più interessanti che Genova cita ha seguito seicentosettantotto suore anziane per due decenni, sottoponendole a tutti i tipi di test fisici e cognitivi. Quando una suora è morta, il suo cervello è stato raccolto per l’autopsia. Curiosamente, un certo numero di suore il cui cervello mostrava placche, grovigli e restringimento mostrava “nessun segno comportamentale” del morbo di Alzheimer. I ricercatori hanno teorizzato che queste suore avessero un alto grado di “riserva cognitiva”; tendevano ad avere più anni di istruzione formale, vita sociale attiva e hobby “stimolanti mentalmente”. Anche se molti vecchi percorsi neurali sono crollati, stavano aprendo “nuove strade neurali” e prendendo deviazioni lungo connessioni non ancora danneggiate, mascherando così, se non posticipando, l’insorgenza della malattia. Tutto abbastanza semplice. Ora tutto ciò che dobbiamo fare è costruire una società in cui tutti abbiano il tempo e le risorse per un sonno adeguato, esercizio fisico, alimentazione, cura di sé e alcuni buoni hobby.

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