Naomi Osaka, l’atleta più elettrizzante della sua generazione, vince l’Australian Open

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Tre anni fa ero a bordo campo all’Indian Wells Tennis Garden quando Naomi Osaka ha vinto il suo primo campionato femminile a livello di tour. Ero lì con i miei figli, che hanno solo pochi anni più di Osaka – lei aveva vent’anni all’epoca – e ho cercato, nel mio modo di papà boomer, mentre il campo dello stadio veniva preparato per la consegna dei premi, a descrivere cosa Osaka potrebbe dire, come potrebbe essere, quando ha parlato. Frequentavo le sue conferenze stampa post partita da una settimana. Avrebbe potuto, ho detto loro, diventare un po ‘sciocca, persino un po’ gnomica. Fu abbastanza presto chiaro che non l’avevo capito. Strinse goffamente il suo trofeo e rise, voltando le spalle al microfono una o due volte. “Questo probabilmente sarà, tipo, il peggior discorso di accettazione di tutti i tempi”, ha detto. I miei figli sono rimasti affascinati. Totalmente. Vale a dire che in quel pomeriggio di marzo nel deserto della California c’era già tutto: non solo il feroce power tennis che le avrebbe fatto guadagnare i trofei più importanti, ma le mescolanze ossimoriche di calma nervosa e di autoironia fiduciosa che sono i tratti distintivi di la sensibilità di una generazione. C’era un problema tra la sua tenacia in campo e il suo singolare personaggio fuori dal campo, e la scintilla che ha creato è ciò che può essere chiamato aura.

Quell’aura sta solo per essere rafforzata dalla sua vittoria, sabato, in Australian Open finale, anche se la partita è stata una specie di delusione. Osaka ha prevalso – una frase che verrà usata abbastanza spesso per descrivere le partite di Osaka nei prossimi anni – l’americana Jennifer Brady, 6–4, 6–3, così come ha prevalso su Serena Williams nella semifinale di giovedì, e molto altro come ha prevalso su Brady più di cinque mesi fa, agli US Open. Quest’ultima partita è stata di tre set di tennis mozzafiato e di grande impatto: forse la migliore partita del 2020. La partita di sabato a Melbourne è stata più dura. Sia Brady che Osaka hanno servizi che possono far guadagnare loro punti gratuiti, assi o vincitori di servizi o rendimenti shanked, quando i loro primi servizi raggiungono il loro posto. Sabato, non hanno messo le prime di servizio nemmeno nella metà del tempo e non hanno colpito i loro posti così spesso quando lo hanno fatto. Ogni giocatore aveva la sua parte di errori non forzati. Nervi? Una brezza tesa all’interno della Rod Laver Arena? Difficile da dire.

Ciò che era ovvio, sin dall’inizio, era che Osaka, con quasi ogni servizio, risposta o colpo da terra che colpiva, cercava di trovare il rovescio di Brady. Lo sviluppo di Brady come top player femminile è stato, per gli standard odierni, alquanto lento; non era una junior particolarmente eccezionale, ha trascorso due anni alla UCLA prima di diventare professionista, non era quasi da nessuna parte nel tennis in singolare nel 2018. Ma ha sempre avuto un dritto imponente, carico di topspin ed esplosivo, e, dopo aver lavorato nel piccola città bavarese di Regensburg sei giorni alla settimana con l’allenatore tedesco Michael Geserer, lei è emerso, l’anno scorso, all’età di venticinque anni, con la preparazione fisica e il know-how tattico per costruire un gioco intorno a quel diritto, potenzialmente una partita da top ten. Non è, tuttavia, o non è ancora in possesso di un rovescio tra i primi dieci. Continua a impiegarle troppo tempo per impostare quel tiro, specialmente contro un giocatore che affolla la linea di fondo e prende la palla in anticipo per rubarle il tempo. Quello era Osaka sabato in finale. Un rovescio di Brady dopo l’altro volò largo, volò lungo, o tremò oltre la rete e cadde corto a metà campo, dove Osaka poteva circondare la palla con il suo diritto e schiacciarla, ad angolo acuto, fuori portata.

Brady tuttavia non sarebbe andato via nel primo set. Dopo essersi rotta per un doppio fallo, è subito tornata indietro. È salita di 40-15 per rimanere sul servizio e persino la partita sul 5-5. Poi è crollato tutto così velocemente, come nel tennis: un errore di terzo tiro; un altro doppio fallo, per pareggiare la partita; un dritto lungo; e una piccola baby sitter si è battuta imperdonabilmente nella rete, e lei aveva perso il set. Osaka ha corso per un vantaggio di 4-0 nel secondo set, e questo è stato più o meno quello. La folla, occupando i posti a una capienza del cinquanta per cento socialmente distante, si alzò e ruggì per Osaka alla fine della partita – e com’è stato emozionante, anche per noi lontani spettatori della TV, riavere quei fan! Osaka sollevò gentilmente la sua racchetta sopra la testa in segno di vittoria, e quel sorriso beato le si diffuse sul viso.

È stata presentata sulla piattaforma cerimoniale, pochi istanti dopo, come una giovane atleta che sarebbe diventata una celebrità globale che lavora per cambiare il mondo e cambiare ciò che significa essere un giovane atleta, attraverso la sua campagna per la giustizia razziale e sociale. Stava mettendo a frutto quella sua aura. (È anche diventata l’atleta più pagata di sempre, secondo Forbes.) Teneva il trofeo più comodamente di tre anni fa, a Indian Wells, il che non è una sorpresa. Ora ha vinto quattro major, nelle prime quattro finali principali che ha raggiunto: nessun giocatore femminile ha vinto le prime quattro finali del Grande Slam che ha raggiunto da quando Monica Seles lo ha fatto trent’anni fa. Osaka ha incontrato battute d’arresto lungo la strada, per essere sicuri; All’Australian Open dello scorso anno, è stata eliminata al terzo turno, in set di fila, da Coco Gauff. Semmai, le sue perdite e il suo approccio zen di riconoscerle silenziosamente e andare avanti sono servite solo ad approfondire l’atmosfera che ha con i fan, milioni dei quali la seguono sui social media. E lei rideva di nuovo, accattivante, mentre accettava il suo trofeo dell’Australian Open. Rivolgendosi a Brady, dietro di lei sul palco, per congratularsi con lei, ha detto, nel modo dolcemente sincero ha-ha, “Ho detto a tutti quelli che avrebbero ascoltato che saresti stato un problema, e avevo ragione.”

Guardandola, mi è venuto in mente un pensiero che non avrei potuto immaginare di formare tre anni fa. C’è qualche atleta sotto i venticinque anni, maschio o femmina, in qualche sport, con il gioco del campione e l’allure pop che ha Osaka? Non riesco a pensare a uno.

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