“Nomadland”, recensione: Ritratto nostalgico dell’America itinerante di Chloé Zhao

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C’è molto da fare nel nuovo film di Chloé Zhao “Nomadland” (in streaming su Hulu), non solo per la sua varietà di incidenti ma anche per la sua composizione eterogenea. Anche se dura poco meno di due ore, sono due film in uno: un documentario e una fiction. Questi due motivi difficilmente si fondono per diventare un ibrido, però; il film non è un docudrama. Piuttosto, i due elementi lavorano l’uno contro l’altro, rivelando ciascuno le linee di frattura dell’altro: il lato fittizio rimane legato (e limitato) alla modalità di osservazione più convenzionale e indiscussa del cinema documentario, mentre l’aspetto documentario tende contro il quadro semplificativo del dramma in cui è confinato.

La storia è radicata in un evento reale, come affermato in un intertitolo di apertura: la chiusura, nel gennaio 2011, della struttura statunitense di Gypsum a Empire, Nevada, a causa della ridotta domanda di cartongesso. La protagonista del film, Fern (Frances McDormand), aveva vissuto a lungo a Empire con suo marito, Bo, che lavorava per la compagnia, nella miniera. Dopo la sua morte, lei è rimasta nella zona, ma Empire è una città aziendale, la sua casa era un alloggio aziendale e quando la miniera ha chiuso è stata costretta a lasciare. Tuttavia, desiderando rimanere in Empire – e il suo movente ricade nel film solo tardivamente – decide di vivere nel suo furgone.

L’aspetto documentario di “Nomadland” – che è stato scritto, diretto e montato da Zhao, ed è basato sull’omonimo libro di saggistica di Jessica Bruder – nasce dai dettagli del mutato modo di vivere di Fern. Ha rinnovato in modo elaborato il suo furgone per renderlo simile a una casa e, con il Natale che si avvicina, prende un lavoro stagionale in un enorme centro di spedizione Amazon nelle vicinanze. Ha una prenotazione (in ordine alfabetico sotto “McD”) in un parcheggio per roulotte, come parte della cosiddetta CamperForce di Amazon; fa parte di una legione di lavoratori itineranti che trovano lì un porto temporaneo. (Proprio questo dettaglio offre una scossa di osservazione investigativa.) Mentre il concerto si conclude, una collega più anziana con cui fa amicizia lì, Linda May (interpretata da una donna con lo stesso nome), la invita a venire a un grande raduno di abitanti dei furgoni in Arizona, gestito da un organizzatore carismatico ed empatico di nome Bob Wells (che interpreta anche se stesso).

Quella fermata diventa solo la prima tra le numerose stazioni di Fern su un lungo percorso di vagabondaggio che è scatenato dalla sua incapacità di trovare altro lavoro vicino a Empire. Lungo la strada, incontra una donna di nome Swankie (interpretata da una persona con lo stesso nome), che è in viaggio per l’ultima volta: ha un cancro terminale e, piuttosto che vivere i suoi giorni in ospedale, cerca le meraviglie della natura finché può ancora. Fern continua a incrociare Linda May, che ha perso il lavoro nel 2008, si è trovata in una disperazione emotiva ed economica e, con solo esigui sussidi di previdenza sociale a sostenerla, è in grado di sopravvivere solo vivendo in un furgone. Fern, seguendo la strada e prendendo tutto il lavoro che può ottenere – in una cava di roccia, in un impianto di lavorazione delle barbabietole, come un “ospite del campo” di un parcheggio per roulotte – incontra un uomo di nome Dave (David Strathairn), un conoscente dell’Arizona raccolta, che alla fine segue per un altro lavoro, come cuoca di breve durata presso un grande negozio simile a un centro commerciale nel South Dakota.

A parte McDormand e Strathairn, il film presenta attori non professionisti, persone che in realtà vivevano in modo nomade: Zhao e la sua troupe hanno spiegato: in un pezzo di Eric Kohn su IndieWire, che il team avanzato della produzione si è recato in luoghi in cui i nomadi residenti nei furgoni si sono riuniti e li hanno intervistati in video, su cui Zhao si è poi affidato per il casting (e per i dettagli nella sceneggiatura). Lo confesso: quando ho visto per la prima volta “Nomadland” lo scorso autunno, non conoscevo questo retroscena, e ho pensato che stavo guardando attori professionisti (anche se non familiari) che recitavano abili interpretazioni nei ruoli di nomadi. Forse questo è perché Zhao offre ai personaggi secondari del film solo dialoghi scarsi, costituiti da morsi informativi o riflessioni spirituali del viaggio di Fern. Si sentono, in breve, come personaggi sceneggiati che parlano ai bisogni del dramma piuttosto che determinarlo o addirittura influenzarlo. Sarei ansioso di vedere le clip dell’audizione del team di produzione; Scommetto che sono pieni di osservazioni affascinanti e intuizioni profonde che non sono entrate nel film.

Fern e David tendono anche a parlare in battute, o, come gli altri personaggi, offrono brevi aneddoti (anche se toccanti, pieni di dolore) che colpiscono il chiodo motivico sulla testa e lo guidano rapidamente al suo posto nella sceneggiatura, spiegando con pochi dettagli o dettagli su quali traumi o difficoltà li hanno spinti a scegliere la vita nomade. I discorsi occasionali non esistono: Fern non si vede chattare con la maggior parte delle persone che incontra al lavoro, o anche in compagnia dei suoi nuovi amici. Non è tanto che sia a bocca chiusa quanto che il film non si attarda abbastanza a lungo per ascoltarlo.

Ciò che manca, accanto alle vite personali dei personaggi, sono gli aspetti pratici della vita on the road. Il film è ambientato (nel 2011 e nel 2012) sullo sfondo della crisi finanziaria del 2008, ma trascura le basi, gli aspetti pratici della vita dei nomadi: come votano, dove pagano le tasse, dove fanno banca? C’è una sequenza che coinvolge la malattia e l’intervento di Dave in un ospedale, ma è priva di attriti; lui è dentro e poi è fuori. Al contrario, un altro film in apertura venerdì, “Test Pattern” di Shatara Michelle Ford, ha una scena che coinvolge una brevissima visita in un ospedale dove alla fine non viene eseguita alcuna procedura ma dove il protagonista è comunque costretto a firmare un documento che accetta tutte le accuse correlate. … per riavere la sua carta d’identità dalla receptionist. Quei trenta secondi dicono di più sui rigori della sopravvivenza in mezzo alla stretta finanziaria dell’establishment medico di quanto non faccia tutto “Nomadland”.

La storia delle capacità organizzative di Bob e dell’amministrazione sciolta che sembra mantenere è l’aspetto più notevole del film: la sua visione quasi documentaristica di un governo locale alternativo apparentemente senza struttura formale o istituzionale, i legami civici e affettivi che crea tra persone che, a forza di vivere e viaggiare nei loro furgoni, sono necessariamente isolate. Il ruolo carismatico e virtualmente sacerdotale di Bob – predicare, esortare ed educare i partecipanti nel suo circolo sempre più ampio di falò, al fine di fornire loro quello che chiama “un sistema di supporto per le persone che hanno bisogno di aiuto ora” – lo rende il personaggio più affascinante del film. Eppure ciò che il film offre di lui e della sua storia viene lasciato cadere in modo tardivo e allusivo, in un modo che attribuisce la sua attività a un grande motivo psicologico – tragico – ma che lascia inutilizzata la ricchezza della personalità e dell’esperienza.

La comunità di Bob è indicativa delle vaste ma implicite basi politiche del film, come in un grande momento in cui Bob sta per parlare a una grande folla dei “dieci comandamenti del parcheggio invisibile” – e io non vedevo l’ora di ascoltarli, ma la scena si interrompe prima ancora di consegnare il primo di loro. La politica di ostilità ufficiale verso i nomadi, verso i senzatetto come verso i senzatetto (una distinzione notevole che fa la stessa Fern), è alla base dell’azione, fornendo alcuni dei momenti più acuti del film, come quando Fern, avvicinata molto da un ufficiale , si affretta a dirle che ha avuto il permesso di parcheggiare lì durante la notte e, in un altro parcheggio, quando Fern viene bruscamente detto da una guardia che non può parcheggiare e deve andarsene, e lei risponde con una fretta intimidita e difensiva che è andando.

“Nomadland” mostra sia le lotte dei nomadi della necessità, che hanno perso i loro mezzi di sussistenza, sia di coloro che descrivono il loro nomadismo in termini di ricerca spirituale, un rifiuto intenzionale di stili di vita consolidati e di ciò che considerano più convenzionale e più commerciale, consumista valori. Il nomadismo di Fern sembra derivare da una combinazione ambigua dei due, e il motivo del suo viaggio rimane vago fino alla fine del film, quando è appuntato sullo schermo come una scheda. In un incontro con sua sorella Dolly (Melissa Smith) e la sua famiglia nella loro elegante casa di periferia, i due discutono per tutta la vita di ciò che Dolly definisce l’eccentricità di Fern e di ciò che Fern stessa considera una spinta feroce e risoluta all’indipendenza.

Lo stretto metodo di drammaturgia immaginaria di Zhao, che si attacca all’osservazione funzionale ed evita voci fuori campo, flashback, indirizzi diretti o altre interpolazioni, costringe la sceneggiatura – ei personaggi – in angoli fabbricati. E c’è anche un lato politico in questa decisione. Senza dubbio involontariamente, “Nomadland” è un film nato dal problema della classe operaia sia americana che di Hollywood: il film esalta la classe operaia, ma non permette ai lavoratori di presentarsi; invece, sono visti in relazione a, e attraverso lo sguardo di, Fern, vale a dire, di McDormand, che non è solo l’attore principale ma una vera star del cinema. (Inoltre, il ruolo di mediatrice di Fern ha una base nella differenza culturale: è l’unico personaggio sulla strada che ha visto mostrare l’apprendimento del libro; ex insegnante supplente e tutor di inglese, recita a memoria un sonetto di Shakespeare.) Scena dopo scena del nomadi che Fern incontra è punteggiato e coronato dallo sguardo consapevole e avvolgente di Fern, che la rende l’impresario della compassione del film.

Il risultato è un film che trasmette il senso di estetizzare il disastro. Il paesaggio, come si vede in “Nomadland”, non è bello ma pittoresco, non scoperto in immagini ma apparentemente scelto come decoro, come set. Ci sono albe e tramonti, succose palline di sole arancioni all’orizzonte. L’estetica si intreccia con la malinconia della nostalgia. Quando si presentano le possibilità di allacciare legami personali, o di acquisire un alloggio, Fern decide di tornare sulla strada. Solo nella solitudine e nel vagabondaggio può rimanere immersa nei suoi ricordi, nei sentimenti e nei dettagli della sua vita con Bo, in Empire e del suo lontano passato. Seduta da sola nel suo furgone, Fern guarda con nostalgia le vecchie foto e gli spazi ampi e non sviluppati, e invita il suo passato a dimorare con lei lì. Ciò che Fern amava, dice, della casa a volantini altrimenti anonima di proprietà dell’azienda in cui vivevano lei e Bo era la sua posizione, con nient’altro che il deserto visibile dalla finestra. I vasti paesaggi occidentali servono, in “Nomadland”, come simboli naturali di quello stesso passato – il passato industriale – che è l’idillio perduto di Fern e, per estensione, quello americano; la strada davanti a lei conduce all’indietro. Alla fine, “Nomadland” offre un desiderio liberale-libertario per una restaurazione vaga, indefinita e non dettagliata di ciò che era.

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