Perché Bitcoin è dannoso per l’ambiente

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Il denaro, si dice spesso, è una finzione condivisa. Ti do un foglietto o, più probabilmente di questi tempi, un pezzo di plastica. Mi passi delle uova o del burro o un Frappuccino al cioccolato bianco e ce ne andiamo entrambi soddisfatti. Con criptovaluta, la disposizione è più come un metafiction comune, e l’instabilità del genere è, presumibilmente, parte del brivido. Dogecoin, una criptovaluta creata come parodia, ha aumentato di valore dell’ottomila per cento da gennaio, a causa di una combinazione di Stile GameStop tweets pompaggio e boosterish da Elon Musk. Martedì scorso, che sostenitori proclamato DogeDay, il criptovaluta è stata valutata a più di cinquanta miliardi di dollari, che è più della capitalizzazione di mercato di Ford. Coinbase, uno scambio di criptovalute, è diventato pubblico lo scorso mercoledì; quasi immediatamente, è diventato un valore superiore a GM

Il mainstreaming della criptovaluta, come è stato chiamato, è ovviamente un grosso problema per il mondo della finanza. È anche un grosso problema per il mondo, beh, il mondo. Ciò è particolarmente vero nel caso della ur-criptovaluta, Bitcoin. Come Dogecoin, il bitcoin è recentemente aumentato di valore. Nell’aprile 2020 una moneta valeva circa settemila dollari; oggi vale più di cinquantacinquemila. (Ha colpito un livello record di $ 64,895.22 il 14 aprile, ma da allora è caduto.) Poiché il costo di investimento in bitcoin è aumentato vertiginosamente, così, anche, ha il potenziale di profitto in “data mining” esso. Il mining di bitcoin è, ovviamente, puramente metaforico, ma i risultati possono essere altrettanto distruttivi come con la cosa reale.

Secondo il Cambridge Bitcoin Electricity Consumption Index, le operazioni di mining di bitcoin in tutto il mondo ora usa l’energia al ritmo di quasi centoventi terawattora all’anno. Si tratta del consumo interno annuo di elettricità dell’intera nazione svedese. Secondo il sito Web Digiconomist, una singola transazione bitcoin utilizza la stessa quantità di potenza che la famiglia americana media consuma in un mese ed è responsabile di circa un milione di volte più emissioni di carbonio rispetto a una singola transazione Visa. In un momento in cui il mondo ha un disperato bisogno di ridurre le emissioni di carbonio, ha senso di essere dedicando valore di una svedese di energia elettrica per una moneta virtuale? La risposta sembrerebbe, abbastanza chiaramente, essere no. Eppure, eccoci qui.

La Greenidge Generating Station a Dresda, New York, si trova sulle rive del lago Seneca, a circa un’ora a sud-est di Rochester. Fu originariamente costruito negli anni Trenta per funzionare a carbone; nel corso dei decenni sono state aggiunte nuove unità e chiuse quelle più vecchie. La centrale ha cessato l’attività nel 2011 ed è rimasta inattiva fino a quando non è stata acquistata da una società di private equity e convertita per funzionare a gas naturale. Nel 2017, sotto la proprietà di Greenidge Generation Holdings, la pianta riferito ha iniziato ad operare come un “impianto peaker”, per fornire energia alla rete durante i periodi di forte domanda. (Un portavoce ha osservato che l’impianto “è autorizzato a funzionare 24 ore su 24, 7 giorni su 7”). Quindi, nel 2019, è stato annunciato che l’impianto avrebbe alimentato l’estrazione di bitcoin.

L’estrazione mineraria è il processo mediante il quale viene creato e contabilizzato bitcoin. Invece di essere autorizzate, ad esempio, da una banca, le transazioni bitcoin vengono registrate da una rete decentralizzata, una blockchain. I minatori competono per registrare l’ultimo “blocco” di transazioni risolvendo enigmi crittografici. Il primo alla soluzione viene premiato con bitcoin appena coniato. I minatori oggi ricevono 6,25 bitcoin per blocco, che, ai valori attuali, valgono più di trecentomila dollari.

Non è chiaro esattamente chi sognato bitcoin, quindi non si sa che cosa questa persona (o le persone) è stato pensando quando i protocolli di estrazione sono stati stabiliti. Ma, come Ari Juels, uno scienziato informatico presso la Cornell Tech, di recente mi ha spiegato, la disposizione sembra essere stato progettato con equità in mente. Chiunque dedichi un processore all’azienda avrebbe la stessa partecipazione di chiunque altro nel risultato. Come spesso accade, però, l’ideale fu presto sovvertito.

“Quello che è stato subito scoperto è che i dispositivi-cosiddetti informatici specializzati minerarie rig-sono molto, molto più efficace a risolvere questi enigmi,” Juels detto. “Inoltre, ci sono economie di scala nel funzionamento di questi gruppi minerari. Così il processo di data mining, che in origine era condotto da una federazione di presumibilmente singoli partecipanti con dispositivi informatici ordinari, è ormai diventato fortemente consolidata “.

Perché rig “fattorie”, che sono essenzialmente come server farm, consumano un sacco di energia, le operazioni di bitcoin-minerarie tendono ad inseguire elettricità a basso costo. Circa il settanta per cento dell’estrazione di bitcoin oggi avviene in Cina. (Uno studio recente ha scoperto che il consumo di elettricità associato potrebbe “potenzialmente minare” gli sforzi della Cina per ridurre le sue emissioni di carbonio.) La Russia è anche un centro minerario di bitcoin – ci sono grandi operazioni in Siberia, dove le temperature fredde aiutano a impedire il surriscaldamento degli impianti di perforazione – come l’Iran dove l’elettricità è sovvenzionata.

Negli Stati Uniti, sede di circa il 7% del mining di bitcoin del mondo, trovare energia a basso costo può essere complicato. Alcuni anni fa, i minatori “disceso su“La città di Plattsburgh, New York, a circa centocinquanta miglia a nord di Albany, che riceve gran parte della sua elettricità dalle dighe idroelettriche sul fiume St. Lawrence. La potenza è relativamente poco costoso, ma, una volta Plattsburgh utilizza la sua assegnazione, deve acquistare più a tassi più elevati. Bitcoin mineraria ha fatto risalire il costo dell’energia elettrica in città così drasticamente che, nel 2018, Plattsburgh ha promulgato una moratoria sulle nuove operazioni di data mining.

L’acquisto di una stazione di generazione, come ha fatto Greenidge Generation Holdings, è un modo per aggirare il problema. Lascia che altri paghino al dettaglio; Greenidge ora ottiene il suo potere “dietro il contatore”. L’azienda annunciato di recente che stava andando pubblico, attraverso una fusione con una società quotata al Nasdaq chiamato Support.com, e si vantava che essa “si aspetta di essere la prima quotata in borsa bitcoin società mineraria con una centrale elettrica interamente di proprietà.” Nell’annuncio, Greenidge ha affermato che intendeva più che raddoppiare le sue operazioni di estrazione di bitcoin a Dresda entro l’autunno del 2021 e di raddoppiarle nuovamente entro la fine del 2022. Ha inoltre dichiarato che intende “replicare la sua integrazione verticale modello minerario in altri siti di alimentazione “.

Per espandere le sue operazioni a Dresda, Greenidge dovrà bruciare sempre più gas naturale, producendo così più emissioni di gas serra. I piani dell’azienda hanno scatenato manifestazioni nella regione dei Finger Lakes. Sabato un centinaio di manifestanti hanno marciato verso i cancelli dello stabilimento.

“Questo è un banco di prova”, Joseph Campbell, presidente di Seneca Lake Guardian, il gruppo che ha organizzato la marcia, ha detto WRFI, una stazione radio Itaca. Due giorni dopo, il consiglio di pianificazione locale ha approvato la richiesta di Greenidge di costruire quattro nuove strutture nel sito, per ospitare più piattaforme minerarie. I membri del consiglio di pianificazione hanno affermato che, per motivi legali, è stato loro impedito di considerare le implicazioni più ampie della loro decisione. “Sappiamo che il bitcoin è un grande spreco di energia”, il presidente del consiglio di pianificazione, David Granzin, disse. “Ma siamo vincolati dalla legge.”

Se questo sia, in effetti, il caso è discutibile. Ciò che è fuori discussione, o almeno dovrebbe esserlo, è che questa è una questione che non dovrebbe essere lasciata a un comitato di pianificazione locale per decidere. Non c’è modo per New York, o per gli Stati Uniti nel loro insieme, di raggiungere i suoi obiettivi di riduzione delle emissioni se le vecchie centrali elettriche, invece di essere chiuse, vengono convertite in operazioni di estrazione di bitcoin. Greenidge potrebbe diventare la prima società mineraria con una “centrale elettrica interamente di proprietà”, ma, a meno che le statali o federali passi del governo in, non sarà l’ultima: un’altra impresa criptovaluta, Digihost internazionale, ha già applicato alla Public Service Commission dello Stato di New York per il permesso di acquistare una stazione di combustione di gas naturale vicino a Buffalo. Come rappresentanti di Earthjustice e del Sierra Club di recente mettilo, in una lettera ai funzionari del Dipartimento per la conservazione ambientale di New York, “ulteriori controlli. . . è essenziale per impedire l’apertura delle chiuse per altre centrali elettriche in dismissione “.

Andrew Yang, l’ex candidato alla presidenza che ora è in corsa per il sindaco di New York City, ha detto che vuole trasformare la città in un hub per l’estrazione di criptovalute. È difficile immaginare un’idea peggiore. La città sta già pensando di spendere miliardi di dollari per proteggersi dall’innalzamento del livello del mare; l’aumento delle emissioni è praticamente l’ultima cosa di cui ha bisogno. I politici lungimiranti dovrebbero pensare a modi non per sostenere l’estrazione di bitcoin ma per seppellirla.

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