Possiamo controllare la voce nella nostra testa?

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In “The Voice in Your Head”, un cortometraggio cupamente comico dello scrittore-regista Graham Parkes, un uomo si sveglia ogni mattina e trova una droga hipster e in forma appollaiata accanto al suo letto. “Buongiorno, cazzo,” dice la droga. “Pronto per un’altra giornata deludente?” La telecamera segue la coppia dalla doccia (“Il tuo pene è molto piccolo”) alla macchina (“Sai che tuo padre ti odia”) e poi al lavoro, dove la droga, con indosso una giacca verde oliva a righe e una catena d’oro, mantiene il bit durante l’ora di pranzo. (“Mangiare normale. “) È una seccatura, un tormento e non particolarmente originale, il tipo di odiatore di patti che fa sembrare cattivi tutti noi critici.

Questa droga, o qualche sua forma, è anche oggetto di “Chatter, “Un nuovo libro dello psicologo sperimentale Ethan Kross. (Il sottotitolo del libro – “La voce nella nostra testa, perché è importante e come sfruttarla” – riflette un atteggiamento leggermente più caloroso verso il nostro cinico interiore, che può anche, suggerisce Kross, diventare il nostro “miglior allenatore”). irresistibile esperimento mentale: cosa fa il tuo assomigliare? Un sergente istruttore? Una cotta languidamente annoiata? Kross, che studia la “scienza dell’introspezione” presso l’Emotion & Self-Control Lab dell’Università del Michigan, da lui fondato, si propone di produrre un diverso tipo di ritratto, ricostruito da scansioni MRI e osservazioni cliniche.

“Chatter”, che trascorre molto tempo a esaminare conversazioni drammatiche che non portano da nessuna parte, arriva quando centinaia di milioni di persone trasmettono i loro pensieri più intimi (o ciò che vorrebbero farci credere siano i loro pensieri più intimi) su social media ogni giorno. Ma Kross sostiene che il dialogo interiore è stato a lungo una parte dell’architettura di base dell’umanità. “Stiamo perennemente scivolando via dal presente nel mondo parallelo e non lineare delle nostre menti”, scrive; il nostro “stato predefinito” è una ricca zona di rimembranze, riflessioni, proiezioni. Questa è una tranquilla replica alla saggezza New Age – le persone semplicemente non sono progettate per “vivere nel momento” – e la prima parte di “Chatter” fonda la sua argomentazione nella ricerca sul cervello. Kross riferisce che i discenti mentali fanno parte del ciclo fonologico, l’elemento della memoria di lavoro che trascrive “tutto ciò che riguarda le parole che accade intorno a noi nel presente”. (Oltre a una voce interiore, c’è anche un orecchio interno.) Il ciclo guida la nostra attenzione; la voce, in particolare, ci valuta “mentre ci sforziamo di raggiungere gli obiettivi”, spuntando per valutare i nostri progressi “come un promemoria di appuntamento che appare sulla schermata di blocco”. Usando questa voce, scrive Kross, possiamo eseguire simulazioni mentali, provando le possibili risposte alla domanda di un collega o al reclamo di un partner; possiamo anche costruire “narrazioni significative attraverso ragionamenti autobiografici” – raccontando a noi stessi storie, come disse Didion, per vivere.

Ma, secondo Kross, altrettanto spesso ci raccontiamo storie per essere infelici. La voce interiore, che è anche una voce rivolta verso l’interno, tende a soffermarsi sui contenuti negativi. Inoltre, può richiamare la nostra attenzione sui processi che si svolgono in modo più fluido al buio, decostruendo quello che dovrebbe essere un movimento continuo in un miscuglio spezzato di passaggi. (A titolo di esempio, il libro racconta, con dettagli atroci, il blocco mentale che pose fine alla carriera di lanciatore di Major League Baseballè Rick Ankiel.) E, scrive Kross, anche se il nostro chiacchiericcio diventa un micromanager del cervello, divora una preziosa larghezza di banda, costringendo i neuroni nel “duplice compito” di ascoltarlo e completare il loro lavoro. La performance a breve termine non è l’unica vittima; Kross postula che la voce interiore (non sorprendentemente) alimenta la nostra produzione di stress, mantenendo il nostro corpo in uno stato di emergenza che alla fine può avere un impatto sulla nostra salute.

Kross è più avvincente quando discute delle somiglianze tra parlare a noi stessi e parlare con gli altri. I due tipi di conversazione coinvolgono gran parte degli stessi circuiti mentali; ciò è dovuto, in parte, al principio del “riutilizzo neurale”, la risposta piena di risorse del cervello ai vincoli dimensionali imposti dal cranio. La voce interiore ha origine fuori di noi – con i custodi che articolano valori e credenze, altri primi ricordi – e penetra a poco a poco. Il funzioni anche l’espressione esterna e quella interna si intrecciano. Alla fine degli anni Ottanta, scrive Kross, lo psicologo belga Bernard Rimé osservò che, proprio come la voce interiore si suona nei momenti di stress, le persone si sentono obbligate a parlare con l’un l’altro quando sono in extremis. “Chatter” vuole espandere questa dinamica: il libro offre una serie di strategie per smistare, dentro le nostre teste, il potere di una prospettiva esterna. Ho cominciato a leggerlo quasi come una guida per dividersi in due.

Il dispositivo retorico dell ‘“illeismo” è l’abitudine di riferirsi a se stessi in terza persona (Giulio Cesare fu uno dei primi ad adottare; lui significa “lui” in latino). Nelle mani di Kross, questa tattica vanagloriosa diventa qualcos’altro: un meccanismo di coping, con una nuova etichetta: “dialogo interiore a distanza”. “Uso elevato di pronomi in prima persona singolare. . . è un indicatore affidabile di emozioni negative “, scrive Kross. Meglio adottare il vantaggio di un osservatore neutrale: Katy sta cercando di rispettare la sua scadenza, non io. Kross osserva anche che il tono di campana dei nostri nomi può ricentrarci. Il personaggio televisivo Signor Rogers, ad esempio, si è dato da fare per scrivere nuovi script con il comando “Vai al punto, Fred”. (Per Kross, i soggetti sperimentali che praticano il dialogo interiore a distanza hanno maggiori probabilità di riformulare una minaccia come una sfida.) Infine, Kross raccomanda “la distanza temporale”, o immaginare un futuro in cui l’agonia è dietro di te. (Vedi: il motto di Dan Savagecampagna sulla salute mentale per adolescenti queer, “It Gets Better.”)

Se questi bocconcini non suonano particolarmente rivelatori, “Chatter” si sposta su un terreno più eccitante se considera il ruolo che le altre persone reali giocano nel parlare di sé. Ricorda Bernard Rimé, lo scienziato che ha notato come desideriamo sfogare noi stessi con i nostri cari. Rimé ha anche affermato che, come scrive Kross, queste conversazioni possono causare danni, almeno se condotte fino alla nausea. Una tale conclusione è contraria a una solida tradizione di pensiero. A partire da Aristotele, un’influente linea di filosofi ha proposto che i sentimenti forti debbano uscire, che i nostri dolori richiedano l’eliminazione attraverso espressioni catartiche, spesso ritualizzate. Negli anni ’90 e novanta Freud impiegò il “modello idraulico” dell’emozione: le energie psichiche costruiscono pressione e cercano liberazione, come il vapore di una teiera. Con “Chatter”, Kross si mette di traverso al bollitore, gridando: “Stop!” Non solo lo sfogo infinito costituisce un “repellente sociale”, sostiene, ma spinge le persone a sostenere inutilmente gli stessi sentimenti che le feriscono in primo luogo. Il libro introduce (come una sorta di tentatore o cattivo) un fratello meno conosciuto alla risposta di lotta o fuga: “tendi e fai amicizia”. Quando soffriamo di dolore emotivo, afferma Kross, spesso cerchiamo l’empatia degli altri e il nostro intenso desiderio di lenire il effetti dei nostri problemi fa deragliare la nostra ricerca di soluzioni. “Quando le nostre menti sono immerse nelle chiacchiere”, scrive Kross, “mostriamo una forte propensione a soddisfare i nostri bisogni emotivi rispetto a quelli cognitivi”.

Questo mi colpisce (un po ‘dolorosamente, come un fulmine) come un’intuizione elegante e utile. A questo punto, tuttavia, l’argomento del libro si è quasi completamente sciolto dall’idea di un ciclo fonologico. La metà posteriore di “Chatter”, che presenta una sfilata di hack mentali, è su misura per i lettori che vorrebbero combattere la propria negatività, piuttosto che per coloro che potrebbero essere interessati a cosa significa possedere una voce interiore. Si potrebbe desiderare un lavoro diversamente ambizioso, ma le raccomandazioni sembrano utili, se familiari, e – bonus – il libro offre una bellissima teoria sul perché la natura possa dimostrarsi così ricostituente. L’aria aperta, scrive Kross, è ricca di rami, fiori e animali che attirano e guidano delicatamente la nostra attenzione. Non dobbiamo concentrarci per ritrovarci leggermente affascinati, e così le nostre menti si sentono sia rinfrescate che stimolate da questi oggetti di “morbida fascinazione”.

A rischio di stravolgere la ricerca, mi viene in mente che alcuni libri promuovono anche il “fascino morbido” e che “Chatter”, con il suo tono amichevole e cristallino, vuole essere uno di questi. La scrittura divulgativa scientifica ha sviluppato un arsenale di cliché per ottenere un’esperienza di lettura senza attriti. Questi gesti, che emergono in “Chatter”, includono aperture di sezione che iniziano con una data e un vivido aneddoto (“Nel giugno 2018, la superstar del tennis spagnolo Rafael Nadal è entrato sui campi in terra battuta dell’Open di Francia”); autoironia; e un’arguta sezione trasversale di esempi, che attesta non solo l’elasticità della teoria ma anche la capacità dell’autore di “pensare fuori dagli schemi”. (“Chatter”, ad esempio, invoca il re Salomone, LeBron Jamese Malala Yousafzai.) Kross è simpatico e pratico sulla pagina, e il suo programma di auto-aiuto sembra meno insidiosamente malvagio della maggior parte degli altri. Detto questo, quando “Chatter” ha definito il timore reverenziale come uno stato cerebrale in cui “l’attività neurale associata all’autoimmersione diminuisce”, mi sono disperato.

C’è qualcosa di profondamente misterioso, persino fantastico, nella nostra voce interiore, il mezzo con cui ci rendiamo consapevoli di chi siamo e di cosa pensiamo. Kross ha buone idee su come gestire e controllare questa voce, eppure il suo libro a volte sembra transazionale dove potrebbe essere curioso. Leggendolo, mi chiedevo non come conciliare i bisogni cognitivi con quelli emotivi, ma come la mia voce interiore sembrava sapere quali fossero i miei bisogni emotivi prima di me. Dopotutto, questi strani narratori non sono solo i nostri dipendenti. Sono, a un livello fondamentale, i nostri compagni, amati proprio perché la scienza, o anche il linguaggio, non possono toccarli. Parlano delle nostre vite in essere. Quando li mandiamo via, dove vanno?

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