Può un paese controllare il virus e ospitare un Grande Slam? L’Australia ci sta provando

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Per quattordici giorni, alcuni dei migliori tennisti del mondo si sono preparati per l’Australian Open all’interno delle camere d’albergo. Alcuni di loro lanciarono palle contro bicchiere finestre. Alcuni hanno tirato materassi fuori dal telaio del letto e ribaltato su un lato per creare tabelloni. Altri si sono mobilitati contro tratti vuoti di parete, o oscillato aggressivamente contro l’aria. Hanno registrato TikTok di allenamenti di agilità e hanno instagrammato le loro imprese ingegnose. Heather Watson twittato un video accelerato di se stessa che corre per cinque chilometri, una lunghezza della sua stanza d’albergo alla volta.

Molti dei video erano divertenti, ma apparivano insieme ad altri post meno divertenti. C’erano denunce, contestazioni riguardo al cibo. Di accesso diseguale fare pratica. A proposito di nuovo protocolli. La maggior parte dei giocatori, ovviamente, taceva e a pochi siamo anche gentile, ma c’era abbastanza lancinante che una nuvola scura incombeva sul Grand Hyatt di Melbourne, dove molti dei giocatori erano in quarantena poco prima degli Australian Open.

Avevano motivi per lamentarsi: nel giro di poche settimane i giocatori avrebbero gareggiato per due, tre, anche quattro ore alla volta, potenzialmente in condizioni di caldo estremo – compito non facile anche per gli atleti in ottima forma, figuriamoci quelli che ho provato a simulare battute da centoquindici miglia orarie volando con una finestra. E alcuni di loro, compresi alcuni giocatori con legittime speranze di titolo, stavano affrontando una grave sfortuna: settantadue giocatori erano volati a Melbourne a bordo di aerei su cui le persone erano risultate positive COVID-19 all’atterraggio. Gli ufficiali sanitari hanno stabilito che tutti i passeggeri degli aerei fossero contatti stretti, ordinando loro di isolarsi per quattordici giorni, mentre gli altri giocatori potevano uscire dalle loro stanze per un massimo di cinque ore, divisi tra allenamento in campo e in palestra. E una manciata dei migliori giocatori, incluso Rafael Nadal, Naomi Osaka, Novak Djokovic e Serena Williams—Sono volati ad Adelaide, dove secondo quanto riferito sono stati alloggiati in alloggi più belli, hanno avuto il permesso di portare squadre più grandi e sono stati addestrati in condizioni migliori. Alcune immagini sui social media della loro installazione ad Adelaide avevano suscitato così tanta invidia tra quelli di Melbourne che, secondo quanto riferito, i giocatori di Adelaide erano tranquillamente incoraggiato non postare nient’altro. E un giocatore Yulia Putintseva, aveva una preoccupazione veramente legittima: a topo. Nessuno vuole essere intrappolato in una stanza con un roditore.

Ma tutto il bene che Putintseva ha raccolto dal pubblico australiano è scomparso quando lei pubblicato una foto di se stessa che sorregge un cartello con su scritto “Abbiamo bisogno di aria fresca per respirare”, forse non il messaggio più simpatico durante una pandemia in cui le persone stanno letteralmente morendo perché non possono respirare. Editoriali schernì Djokovic dopo il contenuto di a lettera in cui ha fatto trapelare richieste per conto dei settantadue giocatori in isolamento – comprese restrizioni di quarantena più larghe, cibo migliore e, quando possibile, l’uso di case private con campi da tennis – sono trapelate. Né il pubblico l’ha presa bene quando un video dello spagnolo Roberto Bautista Agut chiamando mettere in quarantena una prigione “ma con Wi-Fi” è andato in onda in televisione. (Bautista Agut in seguito ha affermato che credeva di parlare in privato.) “Queste persone non hanno idea del tennis e dei campi di pratica, ed è un completo disastro”, ha detto Bautista Agut. “Il controllo di tutto non è Tennis Australia”, ha aggiunto, riferendosi all’organizzazione che ospita gli Australian Open. “È con il governo.”

Quello di cui Bautista Agut e molti dei suoi compagni di squadra sembravano avere poca idea di cosa costituisse un vero disastro. (Nota: niente a che vedere con i tribunali.) Ma il governo vittoriano e le persone che vivevano a Melbourne lo sapevano, e fin troppo bene. Dopo che una seconda ondata di virus ha causato centinaia di vite nello stato, i residenti di Melbourne hanno subito a confinamento che durò centoundici giorni; potevano lasciare le loro case solo in circostanze rigorosamente definite. Tutti coloro che arrivavano in Australia dovevano restare in quarantena per quattordici giorni, a proprie spese. I viaggi interstatali erano limitati. Le possibilità di volare erano limitate. Decine di migliaia di residenti sono rimasti bloccati all’estero, mancando matrimoni, nascite e funerali. (Quest’ultimo fatto, in particolare, ha determinato la decisione di consentire l’ingresso nel paese a più di mille tennisti e alle loro squadre controverso.) Dopo che l’interruzione del programma di quarantena alberghiera ha portato alla morte, le restrizioni sono state ulteriormente rafforzate. Per la maggior parte delle persone in tutto il mondo, il rigore delle regole era difficile da immaginare. Ma avevano funzionato: dall’inizio della pandemia solo novecentonove persone erano morte in Australia, meno del numero di morti nel solo New Hampshire. E, fino alla mattina di mercoledì 3 febbraio, non si era verificato un solo caso di trasmissione locale in ventotto giorni. Nella quarantena dell’hotel, intanto, ha testato un giocatore che era stato su uno dei voli i cui passeggeri erano stati messi in isolamento. positivo il settimo giorno.

È facile scegliere i giocatori di tennis per aver messo il tennis al primo posto, ma è anche facile capire perché sono sorpresi. I giocatori sono tornati in tour per circa sei mesi e, in quel periodo, sono volati di bolla in bolla. Sono state concesse esenzioni dalle tipiche restrizioni di viaggio. È stato loro assicurato che i protocolli sono per la loro sicurezza. L’attenzione si è concentrata sulla loro protezione (e, per estensione, sull’assicurazione che i vari tornei procedessero senza intoppi). In questo, non erano affatto soli: in molti paesi, gli sport professionistici hanno avuto la priorità.

I funzionari dello sport e del governo hanno in genere giustificato di fare di tutto per organizzare eventi sportivi professionali durante una pandemia caratterizzando lo sport come un bene pubblico. Abbiamo bisogno di distrazioni. E, per essere onesti, un certo numero di leghe e organizzazioni sono state scrupolose sui protocolli. Molte squadre hanno giocato senza tifosi. Nelle bolle NBA, WNBA, NHL e NWSL, non c’era alcuna trasmissione dopo il periodo di isolamento iniziale. Ma non puoi considerare il successo o il fallimento dei protocolli di una lega isolatamente; fanno parte di un ecosistema sociale. La bolla NBA potrebbe essere stata un successo, ma i funzionari della sanità pubblica lo hanno fatto citato le celebrazioni del campionato dei Los Angeles Lakers come potenziale fattore nel seminare la crisi del coronavirus nel sud della California lo scorso autunno.

A differenza della NBA o della NFL, Tennis Australia non poteva sostenere che i test positivi sul coronavirus fossero deplorevoli ma inevitabili. La vita a Melbourne stava tornando alla normalità. La gente andava al cinema, incontrava gli amici al ristorante per pranzo. L’Australia è una nazione amante dello sport, ma anche molti fan accaniti del tennis erano ambivalenti sui compromessi che il governo stava facendo nel suo sistema di quarantena per consentire lo svolgimento degli Australian Open. Il torneo è stato permesso ad accogliere trentamila spettatori paganti al giorno, ma le vendite erano pigro.

Tennis Australia ha fatto di tutto per rassicurare il governo vittoriano sul fatto che portare più di mille persone nel paese da luoghi in cui infuriava la pandemia sarebbe stato sicuro, e anche per persuadere i giocatori che viaggiare in tutto il mondo sarebbe valsa la pena. E diciassette aerei erano noleggiato da sette destinazioni internazionali. I giocatori venivano sistemati in buoni hotel, alcuni in quello che sembrava un lusso suite. Le loro stanze erano arredate con attrezzi ginnici. Secondo quanto riferito, sono stati dati buoni giornalieri per i servizi di consegna, oltre ai pasti regolari. E a tutti i giocatori sono stati garantiti centomila dollari australiani per la partecipazione al primo turno dell’Open, anche se hanno perso. Craig Tiley, il capo di Tennis Australia, ha condotto un blitz di pubbliche relazioni durato mesi. “Invieremo un segnale al mondo che Melbourne è la capitale mondiale degli eventi”, ha detto cantò.

La quarantena finì, i giocatori furono rilasciati e il tennis iniziò. Ad Adelaide, durante un’esibizione organizzata dai migliori giocatori, i tifosi hanno riempito gli spalti. A Melbourne, è iniziato un eccesso di tornei di messa a punto del Grande Slam. I tribunali erano gremiti, con un numero vertiginoso di match di stelle.

Poi, mercoledì, un addetto alla quarantena dell’hotel al Grand Hyatt è risultato positivo, rottura la lunga serie di giorni trascorsi dallo stato senza un caso positivo contratto localmente. Non è noto pubblicamente chi abbia infettato il lavoratore dell’hotel o come. “Dobbiamo presumere che questa persona abbia infettato altri”, ha detto il premier di Victoria, Daniel Andrews. Circa cinquecento persone legate al torneo che erano rimaste in albergo – inclusi centosessanta giocatori – furono considerate contatti casuali e fu detto di isolarsi fino a quando non avessero restituito un test negativo. Questa volta nessuno si è lamentato.

Sono state introdotte nuove restrizioni sulle maschere; le restrizioni ai raduni furono rafforzate; il programma di ritorno al lavoro è stato sospeso. Il rilevamento dei contatti è andato in overdrive. Tutti i test dei giocatori e dello staff dell’evento sono risultati negativi e il tennis è ripreso. Il torneo inizierà lunedì, come da programma. Tra altre due settimane, si spera, incoroneremo i campioni del Grande Slam. Potrebbe essere un grande torneo. Ma il successo dovrebbe essere definito in modo diverso in questo momento.


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