Ricordando il campione liberale Walter Mondale, che è morto lunedì

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Due momenti decisivi catturano la lunga candidatura presidenziale del 1984 di Walter Mondale, di cui ho parlato come giornalista neofita per il giornale di Wall Street. Il primo fu il suo effetto su una cavernosa palestra del campus nel Midwest piena di sostenitori esultanti. Il posto era zeppo di studenti universitari che stavano aspettando rumorosamente l’arrivo di Mondale ed erano pronti per l’eccitazione. La folla ha applaudito selvaggiamente mentre l’ex vicepresidente è salito su un palco addobbato con festoni di stamina e palloncini. Ma, quando Mondale si è lanciato nel suo discorso monotono, ha detto ai giovani studenti entusiasti che non tutti sarebbero usciti nel mondo e avrebbero avuto successo. Molti di loro, ha avvertito, avrebbero scoperto che la vita potrebbe essere dura e che potrebbero avere delle battute d’arresto. Ha predetto che un giorno alcuni membri del pubblico avrebbero avuto bisogno dell’aiuto dei servizi governativi e che, in futuro, molti avrebbero fatto affidamento sulla previdenza sociale. Quando ho guardato fuori dall’altra parte della stanza, era come se un campo di fiori selvatici stesse appassendo davanti ai miei occhi. Si poteva sentire l’ottimismo della folla precipitare, non appena i futuri laureati si immaginavano come vecchi bisognosi in attesa dei loro assegni governativi. Tutto quello che ha detto Mondale era vero. Ma non era quello che gli elettori americani volevano sentire.

La seconda istanza era più famosa. Fu un momento durante il suo discorso di accettazione alla Convenzione Democratica del 1984 quando, tra lo shock di molti, Mondale scelse di dare la cattiva notizia che, se fosse stato eletto, avrebbe aumentato le tasse. A quel tempo, Ronald Reagan, che cercava un secondo mandato presidenziale, prometteva “un nuovo mattino in America”, con una serie di velate pubblicità televisive con staccionate bianche e albe dorate. Ma Mondale ha rifiutato di spacciare il pensiero magico di Reaganomics – l’affermazione fasulla che tagliare le tasse avrebbe prodotto un boom economico così grande da compensare le entrate fiscali perse. Al contrario, ha affermato accuratamente Mondale, stava invece producendo vasti deficit federali, servizi sociali degradati e disuguaglianza economica travolgente. Piuttosto che sostenere il percorso apparentemente indolore dell ‘”economia dal lato dell’offerta”, Mondale dichiarò che doveva essere fatto qualcosa per ridurre il crescente deficit federale. “Diciamo la verità. Deve essere fatto. Deve essere fatto ”, ha dichiarato Mondale, durante il discorso più importante della sua vita. “Sig. Reagan aumenterà le tasse, e anch’io. Non te lo dirà. L’ho appena fatto. “

Al Convegno c’è stato il solito boosterismo partigiano, ma anche un’inconfondibile risacca di malinconia. Un sondaggista democratico, Patrick Caddell, mi ha detto quella notte che pensava che il candore di Mondale fosse un suicidio. E, infatti, Mondale fu sconfitta subito dopo, in una frana. Mondale trasportava solo il suo stato d’origine, il Minnesota e il Distretto di Columbia.

Ma, guardando indietro, è difficile non ammirare quanto fosse onorevole Mondale – che è morto lunedì, all’età di novantatré anni – durante quella campagna. È stato l’ultimo candidato presidenziale di entrambi i partiti a rispettare il pubblico americano abbastanza da dirgli la dura verità sulle realtà economiche. Reagan e il Partito Repubblicano, al contrario, hanno abbracciato affermazioni economiche ingannevoli. L’ala destra del Partito non ha mai perdonato George H. W. Bush per aver liquidato le teorie sul lato dell’offerta di Reagan come “economia voodoo” durante le primarie repubblicane del 1980. I democratici non erano certo migliori. Dopo la sconfitta di Mondale, erano così intenzionati a evitare l’etichetta “liberale di tasse e spese” che anche loro di rado hanno dimostrato il coraggio delle loro convinzioni. Invece, il loro mantra suonava come una debole eco di Reagan, con Bill Clinton che dichiarava, nel suo discorso sullo stato dell’Unione del 1996, che l’era del grande governo era “finita”. Per il momento Donald Trump è stato eletto, mentire al pubblico era diventato un passatempo quotidiano, e non solo sulle tasse necessarie per gestire un governo federale funzionante, ma praticamente su ogni aspetto del governo.

Dopo essersi ritirato nel suo studio legale a Minneapolis dopo la sua perdita nel 1984, Mondale ha continuato a parlare candidamente anche quando significava criticare il suo stesso partito. Ha preso colpi quando pensava che i funzionari dell’amministrazione Obama stessero superando i limiti del potere esecutivo oltrepassando il Congresso. E ha detto la verità che gli altri erano troppo educati o deferenti per ammettere ciò che credeva fossero le infermità del suo ex avversario Reagan. Nelle interviste del 2010 e del 2011, Mondale mi ha detto che credeva che, durante la campagna presidenziale del 1984, Reagan potesse già soffrire delle prime fasi del morbo di Alzheimer. Ricordò che, durante uno dei loro dibattiti presidenziali, Reagan divenne così confuso e perse così completamente il filo dei suoi pensieri – mentre descriveva un viaggio lungo la costa della California – che Mondale si allarmò. “Avevo paura che cadesse”, Mondale Dimmi. “Penso che, quando guardi quella performance, ci sia qualche dubbio se non stesse iniziando a perderlo.”

Nonostante la sua avversione per le dichiarazioni di rivestimento di zucchero, che era in linea con la sua educazione come figlio di un ministro nella confusa comunità norvegese-americana del Minnesota, Mondale è venuto a quelli di noi che lo hanno coperto come caloroso, gioviale e, occasionalmente, piuttosto divertente. Ero un principiante completo quando il giornale di Wall Street mi ha assegnato un rapporto sulla sua campagna e, nonostante la mia evidente inesperienza, mi ha assecondato. A un certo punto, quando ho quasi perso il decollo dell’aereo da campagna, ho corso sull’asfalto in Libano, nel New Hampshire, e ho cercato di fermarlo. Agitando le braccia davanti alla cabina di pilotaggio mentre i motori giravano, ho catturato l’attenzione del pilota. L’aereo si fermò e le scale simili a passerelle caddero. Mentre correvo timidamente a bordo, fui accolto personalmente da Mondale, che se ne stava lì a ridere.

La politica americana non è gentile con i perdenti. Ma Lawrence Jacobs, il direttore del Center for the Study of Politics and Governance, presso l’Università del Minnesota, crede che la storia possa rivendicare Mondale. Dopo decenni di democratici che cercavano di placare i neoliberisti repubblicani, ha suggerito, il partito potrebbe tornare indietro. Per anni Jacobs ha tenuto un corso con Mondale presso l’Università del Minnesota e gli è rimasto vicino. In una conversazione telefonica di domenica, Jacobs ha detto che, anche se ha decisamente perso la campagna presidenziale del 1984, Mondale sperava che le sue idee politiche liberali avrebbero ottenuto sostegno in futuro. “Mondale stava mettendo un segno per un’America più giusta. Comporterebbe tasse più alte e programmi che aiutano davvero le persone in modo tangibile nella loro vita “, ha detto Jacobs.

Resta da vedere se oggi gli americani sono più disposti ad accettare le dure verità sulle tasse necessarie per sostenere tali spese. Il track record dal 1984 non è rassicurante. Ma l’ala progressista del Partito Democratico ha indubbiamente guadagnato forza dai tempi di Mondale, ei sondaggi suggeriscono che c’è un forte sostegno pubblico per il Amministrazione BidenIl vasto programma di soccorso pandemico e proposto piano infrastrutturaleE, forse più importante, per pagarlo aumentando le tasse sui ricchi. “Mondale era molto consapevole di fare una campagna per il futuro”, mi ha detto Jacobs. “E ora, con Biden, il futuro ha recuperato.”

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