“The Queen’s Gambit” è lo spettacolo più soddisfacente in televisione

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Nel 1884, il famoso giocatore di scacchi americano Paul Morphy fu trovato morto nella sua vasca da bagno, all’età di quarantasette anni. “L’orgoglio e il dolore degli scacchi sono scomparsi per sempre”, scrisse in un’elegia l’anno successivo il maestro di scacchi austriaco Wilhelm Steinitz. Morphy aveva iniziato a vincere tornei in tutta la città nella sua nativa New Orleans all’età di nove anni. Quando aveva vent’anni, era il campione degli Stati Uniti, e quando ne aveva ventuno, molti lo consideravano il miglior giocatore della terra. Nel 1858 Morphy tenne una famigerata mostra “alla benda”, a Parigi, al Café de la Régence: sedeva in una stanza mentre otto avversari sedevano in un’altra e gridavano le sue mosse senza guardare una sola scacchiera. Ha giocato per dieci ore di fila, senza fermarsi a mangiare, e ha concluso la serata con sei vittorie e due pareggi. Ma Morphy si annoiava; era così dotato a scacchi che cominciò a considerarlo un gioco da bambini. Si allontanò dalla concorrenza e aprì uno studio legale, ma l’attività fallì rapidamente. Ha trascorso i suoi ultimi due decenni vivendo come un vagabondo con i soldi della famiglia, diventando sempre più paranoico e ossessionato dalla sua precedente fama.

La parabola di Paul Morphy e del suo genio sperperato compare a metà del quinto episodio di “The Queen’s Gambit”, la bella e abile nuova miniserie Netflix di Scott Frank e Allan Scott, basata sull’omonimo romanzo di Walter Tevis del 1983, su una femmina di scacchi. prodigio di Lexington, Kentucky, e la sua ricerca di un titolo mondiale alla fine degli anni Sessanta. Il prodigio in questione, Beth Harmon (Anya Taylor-Joy), sta parlando con il suo amico e talvolta amante Harry Beltik (Harry Melling), un campione di scacchi locale con i denti ricoperti e un comportamento nebbioso. Harry, che ha vissuto con Beth per aiutarla ad allenarsi per una partita imminente contro il campione russo dominante, Borgov, a Parigi, annuncia che si trasferirà. Si rende conto di aver insegnato a Beth tutto ciò che sa e che, a sua volta, lei gli ha insegnato che il suo talento per il gioco non sarà mai paragonabile al suo. Mentre se ne va, le porge una copia sbrindellata del libro “Paul Morphy e l’età d’oro degli scacchi”, di William Ewart Napier. “Pensi che sarò io?” Beth sogghigna, con un diffidente sporgere del mento. “Penso che è tu “, risponde Harry.

Nel caso di Beth, il dolore che minaccia di minare il suo orgoglio non è la noia del gioco. Lei gli amori il gioco, e da allora, da giovane orfana, ha iniziato ad allontanarsi di nascosto dalle lezioni della Methuen Home For Girls per giocare a scacchi nel seminterrato con il burbero bidello, il signor Shaibel. Gli scacchi, per lei, sono un rifugio; il suo problema è tutto il resto. Quando Beth aveva nove anni, sua madre naturale si suicidò facendo schiantare un’auto, con Beth ancora dentro. Da adolescente, Beth viene adottata da una coppia infelice, i Wheatley, che divorziano subito dopo essersi trasferita. Alma Wheatley (interpretata, in una performance silenziosamente devastante, dalla regista e talvolta dall’attore Marielle Heller, con un periodo- un modo di parlare accurato e arrogante che include frasi come “la mia tranquillità deve essere rinnovata”) è un tipo familiare, la casalinga depressa della metà del secolo, allegra al grande magazzino ma un disastro a casa. Lei e Beth hanno una dipendenza in comune: inalare manciate di pillole di tranquillanti verdi per mantenere una facciata di equilibrio. A Beth fu somministrato il farmaco per la prima volta a Methuen, dove lo prendeva di notte e allucinava le partite a scacchi sul soffitto, i pezzi che danzavano sopra la sua testa come debuttanti ubriachi.

Questa premessa potrebbe suggerire che “The Queen’s Gambit” sarà una variazione prevedibile sul tropo del genio danneggiato, il povero brillante anticonformista che è trattenuto solo da un trauma sepolto. Eppure lo spettacolo, che inizia con Beth da bambina (interpretata con un placido cipiglio da Isla Johnston) e poi salta in avanti per seguirla attraverso la sua adolescenza e la prima età adulta, procede meno come un oscuro dramma psicologico o una grintosa storia sportiva perdente e più simile alla storia delle origini di un mago o di una supereroina. Beth è assidua, seria, colta, quasi suora nei suoi studi di strategie come Ruy Lopez e Difesa siciliana (da adolescente, è così disperata nel leggere riviste di scacchi che le ruba dalla farmacia locale). La vediamo decimare i suoi avversari, vincendo facilmente tornei contro uomini con il doppio della sua età. Impara a parlare russo in attesa di affrontare i sovietici un giorno. Gioca da sola per ore, con la testa, sul bordo della vasca da bagno, sul bancone della cucina. Raramente vacilla nella sua sicurezza e spesso può sembrare arrogante, o almeno disarmante imperturbabile. Quando Alma scopre che il talento di Beth potrebbe essere un biglietto per una vita migliore per entrambi – premi in denaro, viaggi internazionali, fama – Beth non si risente del fatto che presto sosterrà la sua madre adottiva (e la sua passione per i cocktail Gibson) ma , invece, abbraccia la loro disposizione come partner commerciali. Alma non capisce veramente gli scacchi, ma ha altre abilità da insegnare: attraverso di lei, Beth viene introdotta ai cosmetici, alla musica classica e alla sua prima birra, e ottiene un compagno gentile, se non proprio materno.

Ciò che rende “The Queen’s Gambit” così soddisfacente deriva in larga misura dal personaggio che Taylor-Joy porta sullo schermo: un’affascinante ed elegante strana che recita le sue battute con uno scatto freddo e invernale, e non reagisce mai come ci si potrebbe aspettare. Taylor-Joy, il cui ruolo da protagonista è stato nel film horror del 2015 “The Witch”, ha recitato nell’amabile nuovo adattamento di Autumn de Wilde di “Emma”, e interpreterà il ruolo di Furiosa nell’atteso prequel di “Mad Max” che inizia le riprese il prossimo anno. Ma “The Queen’s Gambit” è la sua performance da star, una vetrina per il suo particolare marchio di eleganza stravagante. Quasi ogni recensione della serie ha menzionato gli occhi di Taylor-Joy, che hanno le dimensioni di dollari d’argento e distanziati, dandole l’aspetto di un bellissimo squalo martello. Ma ciò che apporta a “The Queen’s Gambit” è un portamento peculiare, un hauteur capriccioso che è flessuoso ma mai debole. Il background di Taylor-Joy è nel balletto classico, e come Beth porta una sottile fisicità al gioco degli scacchi. I maestri di scacchi Garry Kasparov e Bruce Pandolfini, che hanno consultato lo spettacolo, hanno insegnato a Taylor-Joy come i professionisti muovono i pezzi lungo il tabellone, ma, come ha detto alla rivista Scacchi Vita, ha sviluppato il suo modo di far scivolare le mani sul tabellone. Quando cattura un pezzo, fa galleggiare le sue lunghe dita sopra di esso e poi lo fa scorrere delicatamente nel palmo, come se stesse pescando una pietra lucente da un fiume. Quando inizia una partita, appoggia il mento sulle delicate mani giunte, come una mantide femminile che si prepara a banchettare, fissando il suo avversario con un’intensità così impassibile che almeno una volta ho dovuto distogliere lo sguardo dallo schermo.

Ci sono state alcune lamentele sul fatto che la bellezza sinuosa di Taylor-Joy – per quanto snella, bianca e da bambola com’è – abbia minato la storia raccontata da “The Queen’s Gambit”; non è sufficiente che una donna picchi i ragazzi senza che lei debba sembrare un editoriale di Richard Avedon? Ma per me il fascino della serie è un’altra delle sue tranquille sovversioni. Nella vita e sullo schermo, gli scacchi sono considerati il ​​dominio di uomini canuti in cardigan mangiati dalle tarme, che giocano in palestre fumose che puzzano di caffè stantio. “The Queen’s Gambit”, invece, trova un’improbabile sinergia tra l’inebriante interiorità degli scacchi e il regno sensuale dello stile. Beth sviluppa un gusto primitivo e gamine per la moda con la stessa meticolosità studiata che porta sulla scacchiera, e nel corso dello spettacolo il suo look si evolve di pari passo con il suo gioco. Spende le sue prime vincite a scacchi su un nuovo vestito scozzese; lei fa crescere la sua frangia smussata e adotta un caschetto ondulato più femminile, alla Rita Hayworth. Il suo guardaroba desiderabile, di mod miniabiti e camicette squadrate in crepe in tonalità cremose di verde menta e guscio d’uovo, la rende una cara stampa, a cui viene chiesto del suo sguardo ai junkets degli scacchi. I suoi vestiti, insieme agli splendidi interni dello spettacolo (non solo la casa dei Wheatley, una sontuosa sfilata di carta da parati color sorbetto, ma le molte eleganti suite d’albergo in cui Alma e Beth soggiornano per strada), richiama alla mente gli incantesimi estetici di “Mad Men”, il pezzo in costume degli anni Sessanta contro il quale ogni altro pezzo in costume degli anni Sessanta sarà misurato per sempre (e il fervore attorno al costume di “The Queen’s Gambit” ha similmente dirottato lo zeitgeist, ispirando letture ravvicinate in Voga e una fantastica mostra virtuale al Brooklyn Museum). A sua volta, il gioco degli scacchi, in “The Queen’s Gambit”, perde la sua schizzinosità e rivela un’eleganza ammaliante (e, va detto, a volte erotica). Quando un giornalista di LIFE chiede a Beth una succosa citazione su cosa vuol dire essere una ragazza in competizione tra uomini, Beth demurs. “Gli scacchi non sono sempre competitivi”, dice. “Gli scacchi possono anche essere belli.”

Senza mai menzionarlo per nome, “The Queen’s Gambit” inverte abilmente il mito di Bobby Fischer, il famoso campione di scacchi americano maschio angosciato che stava giocando più o meno nello stesso periodo di Beth. Fischer era visto come la grande speranza degli scacchi americani durante la Guerra Fredda, ma era anche spesso irregolare, antisociale e incline a lunghe sparizioni e invezioni rabbiose sul gioco. “The Queen’s Gambit” inizia con la nozione convenzionale degli scacchi come uno sport solitario, e con Beth tra gli eccentrici outsider che tendono ad essere attratti da esso. Ma mentre la storia si svolge e Beth raggiunge la maggiore età negli anni Sessanta, sperimentando marijuana, sesso occasionale e cotte non corrisposte per i compagni di gioco, “Queen’s Gambit” scarta gradualmente l’idea che il dominio degli scacchi richieda l’isolamento monastico o il risentimento del più ampio. mondo. (I sovietici sono i migliori giocatori di scacchi, l’amante di Beth, la spavalda Benny, interpretata da Thomas Brodie-Sangster, le dice a un certo punto, “perché giocano insieme come una squadra … noi americani, lavoriamo da soli perché siamo tutti così individualisti. “) Per gli spettatori meno sentimentali di me, la fine dello spettacolo, in cui diversi compagni di scacchi maschi di Beth, inclusi Harry, Benny e una coppia di gemelli coraggiosi di nel circuito di scacchi del Kentucky, effettua una chiamata di gruppo a lunga distanza in Russia per offrire consigli su come può finalmente battere la sua rivale: potrebbe sembrare troppo prevedibile o dolce. Ed è vero che c’è una sfumatura di fantasia di Mary Sue in Beth, mentre i suoi ragazzi si presentano per lei come uno stuolo di ballerini in smoking che scortano Liza Minnelli dal palco. Ma ho trovato commovente vedere Beth, che ha passato così tante ore e tante serate a studiare le mosse degli scacchi dei morti nei libri, scoprire che ha sostegno tra i vivi.

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