Una breve storia dell’hedge fund

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Nel bel mezzo di una crisi globale, l’hedge fund ha prosperato. I primi quindici gestori di hedge fund hanno guadagnato circa 23,2 miliardi di dollari l’anno scorso, secondo Bloomberg. Chase Coleman, il quarantacinquenne fondatore di Tiger Global Management, ha aperto la strada, raccogliendo più di tre miliardi per se stesso. Il Financial Times ha preso una visione più democratica del fenomeno, osservando che i primi venti “gestori di hedge fund con le migliori prestazioni di tutti i tempi” avevano fornito più di sessantatre miliardi di dollari ai loro investitori durante le turbolenze del mercato guidate dal coronavirus, “rendendolo il miglior anno di guadagni in un decennio “.

Data la supremazia degli hedge fund, è stato sia soddisfacente che terrificante osservare il recente boom e crollo del valore di GameStop, una corsa guidata da speculatori di piccole dimensioni. Diversi hedge fund hanno perso somme straordinarie di liquidità, come miliardi e miliardi di dollari, su derivati ​​finanziari chiamati opzioni. Naturalmente, “perdita” è un termine relativo nel mondo della finanza d’élite. L’hedge fund Melvin Capital ha visto più della metà delle sue attività svanire nel tumulto di GameStop, ma il suo fondatore ha guadagnato quasi ottocentocinquanta milioni di dollari l’anno scorso.

Il pasticcio di GameStop ha richiamato l’attenzione sulle barriere in un modo che hanno accuratamente evitato negli ultimi dieci anni. Maxine Waters, presidente della commissione della Camera per i servizi finanziari, ha immediatamente chiesto audizioni su queste “pratiche abusive”. “Questa recente volatilità del mercato ha messo sotto i riflettori nazionali le pratiche istituzionali delle aziende di Wall Street”, ha dichiarato la deputata durante la prima udienza della commissione, prima di notare il sentimento diffuso che “i partecipanti al mercato, come i nostri testimoni, nascondono la palla”. In effetti, coloro che lavorano negli hedge fund sono diligenti nel mantenere ciò che sono e ciò che fanno nascosto dietro un muro. La segretezza è intrinseca alla descrizione del lavoro, perché una siepe è un muro. Un riferimento registrato a una “siepe” apparve in inglese antico nel 785, più o meno nel periodo in cui i Vichinghi iniziarono a saccheggiare l’Inghilterra settentrionale. Allora una siepe era un confine piantato dall’uomo. Era la demarcazione di base tra proprietà e proprietà, il confine tra ciò che è mio e ciò che è tuo.

La definizione di copertura si è ampliata da allora, ma non la nostra comprensione generale degli hedge fund. Il muro che separa il resto di noi da coloro che comprano e vendono miliardi ogni giorno è diventato semmai sempre più fortificato, e per una buona ragione. Quando la parola era migrata nel lessico dell’inglese moderno, il confine tra “mio” e “non mio” era diventato militaristico, e la definizione di siepe arrivò a includere arsenali di difesa fisica, come siepi di arcieri. A questo punto della storia linguistica, la siepe di un uomo divenne la sfortuna estrema di un altro uomo.

Sarebbe passato un altro mezzo millennio prima che la copertura si fondesse con il gioco d’azzardo. Nel 1672 appare per la prima volta la frase “per proteggere una scommessa”, con un’implicazione di traballante posizione morale. La scommessa con siepi era per le torri, e l’inglese shakespeariano abbonda di donne siepi, cavalieri della siepe, dottori della siepe, avvocati della siepe, scrittori della siepe, sacerdoti della siepe e vino della siepe. Alcuni dei primi esempi di copertura degli investitori compaiono pochi decenni dopo nei caffè di Exchange Alley di Londra, dove proto-broker assetati di caffeina scommettono sul movimento delle partecipazioni nella Bank of England, nella South Sea Company e nella British East Compagnia indiana. Gli investitori che possedevano azioni potevano compensare la possibilità di perdite future coprendosi, ad esempio scommettendo in anticipo sul movimento al ribasso del titolo, una strategia recentemente duplicata dagli hedge fund tanto sfortunati da aver “venduto allo scoperto”, ovvero scommettere contro il prezzo —Di GameStop.

La copertura, originariamente una questione di difesa, potrebbe anche essere una manovra aggressiva: la scommessa che la cosa su cui stavi scommettendo avrebbe perso. Questa interpretazione contrarian della speculazione rifletteva l’interesse sempre crescente del diciottesimo secolo per le strategie di scommesse, caratterizzato dall’attività al casinò Ridotto, a Venezia, il primo luogo di gioco d’azzardo autorizzato dal governo.

Nel 1754, il famigerato truffatore, diarista e donnaiolo Giacomo Girolamo Casanova riferì che un certo tipo di scommessa ad alto rischio era entrata in voga al Ridotto. La scommessa era nota come martingala, che avremmo immediatamente riconosciuto come un lancio di una moneta piuttosto semplice. In pochi secondi, la martingala potrebbe consegnare jackpot vertiginosi o, altrettanto spesso, rovina. In termini di durata, era l’equivalente del commercio ad alta velocità di oggi. L’unico fatto straordinario della martingala, altrimenti semplice, era che tutti conoscevano la strategia infallibile per vincere: se un giocatore dovesse puntare i soldi sullo stesso risultato ogni volta, ancora e ancora all’infinito, le leggi della probabilità stabilivano che non solo avrebbe riconquistato tutto ciò che aveva perso in precedenza, ma avrebbe raddoppiato i suoi soldi. L’unico problema era che avrebbe dovuto raddoppiare ogni volta, una strategia che poteva essere sostenuta solo finché il giocatore rimaneva solvibile. In numerose occasioni, le martingale fecero fallire Casanova.

Nella finanza moderna, il lancio della moneta è diventato molto più che testa o croce. Il concetto di martingala è un baluardo di quella che gli economisti chiamano l’ipotesi del mercato efficiente, il cui significato può essere colto da un detto spesso ripetuto a Wall Street: per ogni persona che crede che un titolo aumenterà – l’acquirente – ci sarà essere un’altra persona uguale e contraria che crede che le azioni cadranno: il venditore. Anche se i mercati vanno in tilt, broker e trader ripetono il mantra: per ogni acquirente, c’è un venditore. Ma lo scopo dichiarato dell’hedge fund, come la fantasia di un lanciatore di monete sull’orlo della bancarotta, era quello di eludere le rigide possibilità del cinquantacinquesimo della martingala. Il sogno era testa vinco io, croce tu perdi.

Una premonizione su come potessero essere costruite tali scommesse coperte apparve sulla stampa nel periodo in cui il gioco d’azzardo raggiunse l’apice al casinò Ridotto, quando uno scrittore finanziario del diciottesimo secolo di nome Nicolas Magens pubblicò “An Essay on Insurances”. Magens è stato il primo a specificare la parola “opzione” come termine contrattuale: “La Somma data si chiama Premio, e la Libertà che il Datore del Premio ha di avere il Contratto adempiuto o meno, è chiamata Opzione. . . ” L’opzione si presenta come una difesa contro la perdita finanziaria, una struttura che alla fine la renderebbe uno strumento indispensabile per gli hedge fund.

Entro la metà del secolo successivo, alla Borsa di Parigi erano in corso scommesse su larga scala su azioni e obbligazioni. La borsa, situata dietro una panoplia di colonne corinzie, insieme al suo mercato partner non ufficiale, chiamato il Diapositiva, stava liberando più di cento miliardi di franchi che potevano cambiare volume, velocità e direzione. Uno degli strumenti finanziari più scambiati alla Borsa era un veicolo di debito noto come a interesse, che di solito garantiva un rendimento del tre per cento dell’interesse annuo. Come le date di offerta e i tassi di interesse di questi rendite spostato, i loro prezzi fluttuavano in relazione l’uno all’altro.

Da qualche parte tra i commercianti si nascondeva un giovane di nome Louis Bachelier. Sebbene fosse nato in una famiglia benestante – suo padre era un commerciante di vino e suo nonno materno un banchiere – i suoi genitori morirono quando era un adolescente e dovette sospendere le sue ambizioni accademiche fino all’età adulta. . Sebbene nessuno sappia esattamente dove lavorasse, tutti concordano sul fatto che Bachelier conosceva bene il funzionamento della Borsa. La sua ricerca successiva suggerisce che aveva notato la propensione dei migliori trader ad assumere una serie di posizioni diverse e persino contraddittorie. Sebbene ci si possa aspettare che piazzare così tante scommesse in così tante direzioni diverse su così tante date di scadenza garantisca il caos, questi trader esperti lo hanno fatto in modo tale da ridurre il rischio. A ventidue anni, dopo il servizio militare obbligatorio, Bachelier poté iscriversi alla Sorbona. Nel 1900, presentò la sua tesi di dottorato su un argomento che pochi avevano mai studiato prima: un’analisi matematica del trading di opzioni su rendite.

La dissertazione di Bachelier, “The Theory of Speculation”, è riconosciuta come la prima ad utilizzare il calcolo per analizzare il trading sul pavimento di una borsa valori, e conteneva un’affermazione sorprendente: “In effetti sapevo da diversi anni che sarebbe stato possibile. . . immaginare transazioni in cui una delle parti realizza un profitto a tutti i prezzi. ” I migliori trader della Borsa sapevano come stabilire un insieme intricato di posizioni progettate per proteggersi, indipendentemente da quale direzione o velocità il mercato potesse muoversi. Il processo di Bachelier consisteva nel separare ogni elemento che era entrato nel complesso delle scommesse a prezzi diversi e scrivere le equazioni per loro. Il suo comitato, supervisionato dal famoso matematico e fisico teorico Henri Poincaré, rimase colpito, ma si trattava di una tesi insolita. “L’argomento scelto da M. Bachelier è piuttosto lontano da quelli solitamente trattati dai nostri candidati”, osserva il rapporto. Per un lavoro che avrebbe scatenato torrenti da miliardi di dollari nei pool di capitali dei futuri hedge fund, Bachelier ha ricevuto un grado di onorevole invece di molto onorevole. Era un B.

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