“Waffles + Mochi”, recensione: The Pure Joy of Michelle Obama’s Food Show for Kids

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“Il suono stesso di meep esulta ”, ha scritto la lessicografa Erin McKean, nel 2009, in una colonna a Boston Globo. (Stava commentando uno strano caso: un preside di una scuola superiore del Massachusetts, angosciato dalla bizzarra ossessione dei suoi studenti per il suono senza senso, aveva recentemente vietato l’uso di “meep”, pena la sospensione, ma questa è una storia per un altro giorno .) Ancora più delizioso, direi, è l’abbinamento di un meeper espressivo con un partner che parla normalmente e che, inoltre, comprende i meep musicali della sua amica come un discorso fluente. Waffles e Mochi, i pupazzi di feltro e pelliccia della nuova serie per bambini di Netflix con lo stesso nome, sono una coppia del genere. Due migliori amici ossessionati dal cibo (a cui capita anche di entrambi essere cibo, anche se da parte di madre Waffles è uno yeti), parlano e conoscono la grande tradizione dei Muppets Dr. Bunsen Honeydew e il suo assistente, Beaker, di “Strindberg and Helium”, uno dei primi duemila serie che abbinava il cupo drammaturgo svedese a un minuscolo palloncino rosa di incorreggibile allegria, a cui Mochi – anche lui minuscolo, anche rosa, conversando anche lui a fischietto – ha una strana somiglianza. Waffles, però, non è minimamente strindbergiana (e meno male, considerando che è la protagonista di uno spettacolo rivolto principalmente ai bambini in età prescolare): è solare, curiosa e dal cuore aperto, un’emigrata dalla Terra del Frozen Food che, dopo aver riposto via in un camion delle consegne, finisce in un negozio di alimentari di proprietà dell’amichevole signora O., un’appassionata giardiniera che è pronta ad aiutare il duo a intraprendere avventure in tutto il mondo per conoscere pomodori, funghi, patate, uova e altre cose di tutti i giorni miracoli culinari.

Nel 2018, la signora O., con il suo nome completo, Michelle Obama, ha firmato un accordo di sviluppo con Netflix insieme a suo marito, l’ex presidente. Un anno dopo, la società di produzione degli Obama, Higher Ground, annunciò una serie di spettacoli in lavorazione, tra cui una serie per bambini di mezz’ora intitolata “Ascolta i tuoi vegetali e mangia i tuoi genitori”. Ad un certo punto tra allora e oggi, quel cucchiaio è stato declassato da titolo a grido di battaglia: in ogni episodio, mentre Waffles e Mochi decollano in un carrello della spesa volante magico per esplorare un ingrediente speciale, Intercommy l’interfono lo chiama come una fanfara di commiato – ma il suo spirito di anarchia infantile rimane. (Lo spettacolo è stato creato da Erika Thormahlen e Jeremy Konner.) Le leggi dell’universo burattino-umano di “Waffles + Mochi” sono state scritte decenni fa, da programmi come “The Muppet Show” e “Pee-wee’s Playhouse”: tutto è vivo, tranne quando non lo è; tutto ciò che è vivo è amico, anche quando è nemico; e di tanto in tanto la gente inizia a cantare, ma è bello, perché le canzoni sono davvero, davvero buone.

“Che bel cesto di nasi da clown!” Waffles (interpretato e doppiato dalla burattinaia Michelle Zamora) esclama, ammirando un mucchio di lucenti sfere rosse, all’inizio del primo episodio dello spettacolo. La signora O. spiega che, in realtà, questi sono pomodori; Il primo compito di Waffles e Mochi alla drogheria è decidere dove dovrebbero andare nel negozio. Il duo sale a bordo di MagiCart, che li porta a Oakland, in California, casa di Samin Nosrat, lo chef e collega star di Netflix. Nel giardino soleggiato di Nosrat, fanno un piatto di pasta con “caramelle al pomodoro” – pomodorini arrostiti – mentre Nosrat spiega che, poiché i pomodori hanno semi all’interno, tecnicamente sono frutti. Dopo un intermezzo musicale, con un pomodoro animato in una parrucca Sia (doppiato, si scopre, da Sia), Waffles e Mochi visitano una pizzeria, dove scoprono che gli chef spesso trattano i pomodori come un vegetale. Forse intuendo che Waffles sta barcollando sull’orlo di un abisso ontologico, MagiCart poi traghetta gli amici per vedere lo chef José Andrés, il quale spiega, a misura di bambino, che a volte le categorie sono del tutto prive di significato. “Un pomodoro può essere un frutto e una verdura?” Chiede Waffles. “Sì”, dice Andrés, “e avresti ragione in entrambi i modi.”

“Waffles + Mochi” è globale dal suo punto di vista: i cibi e le persone filmati in Italia, Perù e Giappone sono trattati come non più esotici di quelli in California, da un papà a Kyoto che fa onigiri con suo figlio a un venditore peruviano che vende mazamorra morada, un budino di mais viola. (I segmenti internazionali sono doppiati in inglese, il che è frustrante per me, ma sicuramente molto più amichevole per i piccoli spettatori che potrebbero non essere in grado di seguire i sottotitoli.) Mentre i waffle a volte potrebbero non avere familiarità con un piatto o un ingrediente, o anche leggermente spaventato esso (sì, funghi siamo piuttosto strano!), non è mai disgustata. Quando lei e Mochi provano cose nuove, si impegnano a dire ad alta voce quello che stanno vivendo: non solo i gusti ma anche le consistenze. Quando gli amici si ritrovano al bancone di Kichi Kichi Omurice, un ristorante di Kyoto famoso per un piatto di riso condito condito con una frittata alla crema pasticcera, Waffles è euforico, ma Mochi meppa ambiguamente. “A Mochi piace il gusto, ma non la consistenza”, interpreta Waffles e nasce un’intera generazione di piccoli critici gastronomici.

La televisione per bambini ha una storia di modelli di ideali di diversità e accettazione attraverso il cibo: uno dei miei primi ricordi di food TV è un film degli anni ottanta Segmento “Sesame Street” in cui due ragazzi aiutano il padre a fare la spesa, preparare e cucinare per il suo ristorante messicano. Ci sono momenti come quello in “Waffles + Mochi”, un segmento, nell’episodio “Pickle”, in cui un giovane ragazzo a Seoul, in Corea, parla di partecipare a un festival di kimchi con la sua famiglia, sentendosi puro e intimo come il il meglio della programmazione per bambini PBS dell’età d’oro. Ma la cultura del cibo oggi è molto più espansiva e creativa rispetto a quando ero il pubblico di destinazione per questo tipo di spettacolo. Ciò che Waffles e Mochi vogliono veramente è diventare chef, proprio come tanti altri ragazzi cresciuti guardando i reality show di seconda ondata come “MasterChef Junior”, “Chopped Junior” e “Food Network Star Kids”.

Aspettandosi che i suoi giovani spettatori siano già interessati al cibo, “Waffles + Mochi” viene salvato dall’aria di disperazione maniacale che può travolgere i media educativi che sono meno sicuri della freddezza del suo argomento. Ogni episodio è pieno di fatti divertenti, consigli di cucina e calde lezioni di vita non culinarie. (“Puoi fare uso di cose vecchie anche quando sono rotte”, dice felicemente la signora O., mentre pianta piantine di ortaggi in gusci d’uovo pieni di terra.) Il messaggio dello spettacolo è in linea con l’impegno di lunga data di Michelle Obama per i problemi della nutrizione e della salute dei bambini; vuole che i bambini sappiano che il cibo è affascinante e che il cibo fresco è delizioso. Queste idee sono buone e importanti, ma sono anche ampie e non controverse. Data la potente influenza culturale degli Obama, non dovremmo aspettarci che dicano di più sulle crisi di salute legate all’alimentazione, alla fame e alla dieta americane, radicate in un sistema alimentare fondamentalmente rotto, sfruttatore e insostenibile, piuttosto che ricordare ai bambini che il cibo fresco è pulito?

Poi di nuovo, “Waffles + Mochi” è uno spettacolo di marionette per bambini in età prescolare che presenta una scopa parlante di nome Steve. E il punto di vista informale e inclusivo dello spettacolo consente di affrontare argomenti a cui la maggior parte della programmazione alimentare (anche per gli adulti!) Evita: scarsità d’acqua, inclusione dei disabili, percorsi alimentari indigeni. Uno dei momenti più sorprendenti della serie arriva nell’episodio “Rice”, quando Mochi sta cercando le sue radici, in modo da poter creare un albero genealogico come quello su cui stava lavorando la signora O. all’inizio dell’episodio. (“Chi è quell’uomo accanto a te?” Un amico burattino chiede di un colpo alla testa ritagliato di un giovane Barack Obama. “Quello è mio marito”, la signora O impassibile.) Per conoscere il riso, Mochi e Waffle visita Michael Twitty, il scrittore e storico culinario. Un narratore magnetico, racconta ai burattini una storia dolorosa con impareggiabile semplicità. “La mia gente era la gente di Mende, in un posto chiamato Sierra Leone”, dice Twitty. “Molto tempo fa, persone della Sierra Leone venivano portate negli Stati Uniti d’America, nel sud, per coltivare riso, con la forza”. Spiega che le sue tante bisnonne “furono rese schiave, il che significava che era separata dalla sua famiglia e dalla sua casa, e doveva lavorare con la forza, gratuitamente. E perché? Perché sapeva come coltivare e lavorare il riso. E così la mia gente coltivava riso durante la schiavitù e dopo la schiavitù. E il riso era una parte comune della nostra dieta e della nostra identità “.

Twitty, uno scrittore e studioso molto rispettato, forse non è una scelta ovvia per un posto da guest star in uno spettacolo per bambini, ma sono segmenti come il suo che fanno sì che “Waffles + Mochi” trascenda i tropi a volte prevedibili di questo tipo di programmazione. Il mondo di “Waffles + Mochi” è popolato da chef famosi e celebrità (molti di loro da altri programmi Netflix), e anche da micologi, coltivatori di sale, pizzaioli sordi, rulli di tortellini con bisogni speciali, esperti miso-maker e un trio di ragazzini desiderosi di sfoggiare le uova multicolori deposte dalle loro galline da cortile urbane. I cammei famosi sono per gli adulti del pubblico (chi è Zach Galifianakis o Rashida Jones per un bambino di tre anni?), E questo vale per Michelle Obama come per chiunque altro. Sarà sempre l’ex First Lady dei genitori tra il pubblico, che potrebbero avere problemi ad adattarsi alla sua nuova identità di superstar dell’edutainment per bambini. Ma per i bambini che crescono guardando “Waffles + Mochi” su Netflix, forse sarà solo la signora O., la simpatica signora della TV che si occupa di un giardino sul tetto situato sopra un negozio di alimentari pieno di marionette.

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