1.000 interviste per scegliere il numero 1: Inside the Timberwolves ‘NBA Draft Prep

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Gersson Rosas e il suo staff avevano trascorso cinque mesi a lavorare a distanza quando la lotteria NBA è stata organizzata il 20 agosto per determinare l’ordine delle prime scelte. In qualità di presidente delle operazioni di basket per i Minnesota Timberwolves, Rosas l’ha vista come un’opportunità per fare qualcosa di diverso: un’opportunità per tornare in ufficio.

“Ci stavamo allontanando socialmente con le maschere nella stanza”, ha detto Rosas, “ma volevamo farlo insieme”.

La lotteria era virtuale a causa della pandemia di coronavirus, con D’Angelo Russell, playmaker titolare della squadra, che rappresentava il Minnesota nella trasmissione ESPN dalla sua casa fuori stagione a Miami. I Timberwolves avevano una probabilità del 14% atterrando la scelta numero 1. La fortuna era dalla loro parte.

Mentre Rosas festeggiava con un piccolo gruppo di colleghi che includeva Ryan Saunders, l’allenatore della squadra, e Sachin Gupta, il vice presidente esecutivo delle operazioni di basket, stavano già guardando avanti, anche se la data della bozza rimaneva incerta.

“Se sei in quella posizione, vuoi essere preparato”, ha detto Rosas.

Non c’è mai stato un anno più strano per possedere i diritti del plettro numero 1. Se non altro, i Timberwolves hanno avuto il lusso del tempo – così tanto tempo – per valutare le prospettive e valutare le loro opzioni prima del draft di mercoledì, che finalmente si svolgerà otto mesi dopo che i Timberwolves hanno giocato l’ultima volta e circa cinque mesi dopo che era stato originariamente. programmato.

“Abbiamo dovuto proteggerci dal sovraccarico di informazioni”, ha detto Saunders in una recente intervista telefonica, “perché è una cosa reale”.

Tuttavia, sembra che i Timberwolves abbiano svolto una quantità di ricerche enciclopediche. La squadra ha valutato a fondo ogni giocatore che ritiene “draftable”, ha detto Rosas. In parte, ciò ha significato condurre più di 1.000 interviste, molte con potenziali clienti e molte di più con gli allenatori e il personale di vari ceti sociali che li conoscono meglio. Gupta, che ha studiato informatica al Massachusetts Institute of Technology, ha assemblato un “foglio di calcolo piuttosto grande” che include valutazioni dei giocatori in quasi 50 categorie, tra cui tiro, difesa, passaggi, rialzo e trucco psicologico.

“Cerchiamo di quantificare la maggior parte delle cose”, ha detto, “e non è per il gusto di avere un numero perché siamo persone di numeri. È per cercare di essere obiettivi e standard su tutta la linea. “

E poi c’è il filmato.

“Per molti dei migliori, ha significato guardare ogni minuto del film di gioco che esiste di loro”, ha detto Gupta, “che non è qualcosa che saresti in grado di fare normalmente. Ma abbiamo avuto tempo. “

In aggiunta all’intrigo, non esiste un chiaro preferito come scelta numero 1. LaMelo Bell, James Wiseman e Anthony Edwards sono tra i giocatori che dovrebbero far parte del mix. I Timberwolves sono stati cauti riguardo ai loro piani – anche loro l’hanno fatto i n. 17 e 33 plettri – lasciando aperta la possibilità che possano fare scambi.

Se manterranno la prima scelta, i Timberwolves continueranno a costruire attorno a due giovani stelle a Russell, 24 anni, e Karl-Anthony Towns, 25 anni, un centro e due volte All-Star che hanno selezionato con la prima scelta assoluta nel 2015. Il Minnesota ha giocato ai playoff nelle ultime 16 stagioni.

“È bello poter scegliere un ragazzo che non deve portare tutto il fardello”, ha detto Rosas, che si è unito ai Timberwolves nel 2019 dopo un lungo periodo come dirigente con gli Houston Rockets.

In modi importanti, le squadre NBA sono state ostacolate dalla pandemia mentre si preparavano per il draft. I Timberwolves, ha detto Rosas, darebbero normalmente il benvenuto a 60-80 potenziali clienti a Minneapolis per gli allenamenti di persona. La lega in genere tiene anche una mietitrebbia predraft ogni maggio.

Ma a causa delle restrizioni della lega, la mietitrebbia è stata eseguita virtualmente e alle squadre è stato vietato di ospitare potenziali clienti nelle loro strutture di allenamento.

I Timberwolves hanno compensato. Sin dalla notte della lotteria, il fulcro dell’attività per la loro operazione preliminare è stata la loro auto-definita “stanza della guerra”, una sala conferenze recentemente rinnovata presso la struttura pratica che Rosas aveva dotato di lavagne magnetiche e monitor touch-screen di grandi dimensioni.

In un dato giorno, da 14 a 16 persone – scout, analisti, allenatori, persino personale medico – si riuniscono in quella stanza. Sono tutti sottoposti a test giornalieri per il coronavirus, quindi studiano il film del gioco prima di impegnarsi in un dibattito vivace ma congeniale.

“Diciamo che studiamo un gruppo di giocatori per diversi giorni”, ha detto Gupta. “Alla fine, tutti faranno la loro classifica e faremo un esercizio di voto, e lo compileremo e ne discuteremo ancora. In generale, è una democrazia “.

Saunders e i suoi assistenti hanno fatto parte del processo sin dall’inizio. Saunders siede tra Rosas e Manny Rohan, uno dei vicedirettori generali.

“È un po ‘come l’autobus”, ha detto Saunders. “Il posto che hai preso il primo giorno è diventato il tuo posto assegnato in un certo senso.”

È soprattutto uno sforzo comune. Se, ad esempio, Rosas o un altro membro del suo staff intervista un potenziale cliente in una chiamata in videoconferenza dalla relativa privacy di un ufficio in fondo al corridoio, l’intervista viene spesso proiettata su un grande schermo nella sala della guerra in modo che tutti possano guardare.

Al posto della solita mietitrebbia e delle altre attività di predazione che sono state accantonate a causa della pandemia, il campionato ha permesso alle squadre di incontrare fino a 10 giocatori di persona. Rosas ha recentemente guidato un piccolo contingente dei Timberwolves, incluso Saunders, in un’odissea di otto giorni attraverso il paese per elaborare sette prospettive.

Si può ricavare molto dalla visione di film e dalle interviste. Ma c’è ancora valore nell’occupare lo stesso spazio fisico dei potenziali clienti per i loro allenamenti, un’esperienza che non può essere replicata fissando un laptop.

“Ci sono dettagli minuti”, ha detto Saunders. “Forse puoi vedere come la palla poggia sul suo palmo quando tira, o dove sono i suoi occhi quando dribbla.”

Per i team di piccoli mercati come i Timberwolves, il progetto tende ad avere un’importanza enorme. È più facile costruire attraverso il progetto (e attraverso i mestieri) piuttosto che attrarre agenti gratuiti di prima qualità a Minneapolis o, diciamo, Milwaukee. Senza offesa per nessuna di quelle belle città, ma LeBron James non ha filmato il suo sequel di “Space Jam 2” in uno studio a St. Paul.

I Timberwolves hanno avuto un record misto nelle recenti lotterie. Towns è una stella nascente e hanno reso Zach LaVine – ora un giocatore solido per i Chicago Bulls – la tredicesima scelta nel 2014. Ma il Minnesota ha anche utilizzato la seconda scelta assoluta su Derrick Williams nel 2011 e la quinta scelta su Kris Dunn nel 2016. Williams ora sta giocando in Spagna, mentre Dunn è destinato alla free agency dopo che i Bulls, secondo più rapporti, hanno rifiutato di estendergli un’offerta di qualificazione.

Rosas, però, ha già avuto un impatto. A febbraio, durante la sua prima stagione in Minnesota, ha realizzato una spruzzata di scadenza commerciale inviando Andrew Wiggins (ex scelta n. 1 assoluta dei Cleveland Cavaliers) ai Golden State Warriors in cambio di un pacchetto che includeva Russell e due future scelte al draft.

Rosas sa che le scelte astute possono aiutare a rimodellare un franchising. Ha fatto riferimento la bozza del 2013, che è stato notevole in gran parte perché Anthony Bennett è andato al numero 1 su tutti i Cavaliers e Giannis Antetokounmpo è andato al numero 15 ai Bucks. Antetokounmpo ha vinto premi NBA Most Valuable Player uno dopo l’altro. Bennett è uscito dal campionato dopo quattro stagioni.

“Puoi fare tutto bene ed essere sbagliato”, ha detto Rosas. “Oppure puoi fare tutto sbagliato e avere ragione. Questa è la realtà nello sport. Ma ci sentiamo come se stessimo facendo bene le piccole cose “.

Ha aggiunto: “La nostra filosofia è fortemente quella di prendere il miglior giocatore disponibile. Consideriamo il progetto una decisione di tre o quattro anni. Perché mentre il nostro elenco potrebbe sembrare da una parte ora, tra due o tre anni, attraverso scambi o free agency o qualunque sia il caso, potrebbe cambiare. Quindi non vogliamo mai lasciare il talento sul tavolo “.

Pochi hanno legami più profondi o personali con i Timberwolves di Saunders. Suo padre, Flip, morto nel 2015, lo era sinonimo di franchising come allenatore e dirigente di lunga data. La prima bozza di Flip Saunders come direttore generale della squadra risale al 1995, quando Ryan aveva 9 anni. Ryan Saunders non ricorda molto di quel progetto, a parte il fatto che ha funzionato bene per la squadra: i Timberwolves hanno selezionato Kevin Garnett, un futuro Hall of Famer, appena uscito dal liceo con la quinta scelta.

“Mio padre ha subito un paio di riattrezzamenti, un paio di costruzioni”, ha detto Ryan Saunders, “e diceva sempre che la lotteria e la serata del draft, non importa dove si scelga, possono essere una notte di speranza , perché da lì puoi guardare al futuro. Ogni tanto, dopo 10 anni, forse puoi dire: “È allora che le cose sono cambiate per noi”.

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