A Indianapolis, controllare la staffa significa cercare

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Riga per riga, i lavoratori aggiornano questo avatar per March Madness.

INDIANAPOLIS – I passanti si fermano, allungano il collo e fissano gli sguardi al cielo. I conducenti si fermano a un semaforo rosso e guardano in alto per ammirare il panorama. Anche i giocatori di basket del college sono rimasti a bocca aperta, assicurandosi di scattare selfie con esso.

Se l’avatar del torneo di basket maschile NCAA è una parentesi, non sorprende che il gigantesco drappeggiato su 18 piani dell’hotel più alto dell’Indiana abbia attirato così tanti adoratori.

I pellegrini arrivati ​​la mattina nei giorni scorsi hanno avuto una sorpresa in più: guardare i lavoratori in elevazione su un palco altalenante riempire la fascia con le squadre che sono avanzate il giorno precedente. C’è un brivido indiretto nel guardare lo svolgersi, diciamo, dell’Oregon o di Oral Roberts, che timbra il successo del giorno prima come ufficiale.

Così è stato sabato mattina quando un gruppo di fan di Rutgers ha esultato quando il nome della loro scuola è stato srotolato sulla riga nell’angolo in basso a destra del tabellone, affermando la prima vittoria del torneo degli Scarlet Knights dal 1983 (era la fine del linee di parentesi per Rutgers, la cui prima trasferta al torneo in 30 anni si è conclusa con una sconfitta al secondo turno contro Houston.)

Le stesse squadre se ne sono accorte. Giocatori da Wisconsin e Syracuse hanno posato per le foto davanti alla staffa, così come l’intera squadra di Oral Roberts.

A volte, però, il brivido si tinge di schadenfreude.

Una coppia di fan del Texas Tech, Gary Housouer e Matt Beatty, si sono arrampicati in cima a un parcheggio a sei piani dall’altra parte della strada domenica mattina, giusto in tempo per assistere allo svelamento dei loro Red Raiders, che avevano battuto lo Utah State nel primo turno, ma di uno dei primi beniamini del torneo, Abilene Christian, quattordicesima testa di serie.

Perché?

“Odiamo il Texas”, ha detto Beatty, un nativo di Austin che era stordito dal fatto che la terza testa di serie Longhorns fosse stata battuta. “È difficile vivere ad Austin.”

“Non oggi non lo è”, rise Housouer, che è di Dallas.

L’enorme parentesi è tra i molti elementi delle tre settimane di celebrazione del college basket che sono stati trasformati perché la NCAA, nel tentativo di mitigare le interruzioni della pandemia, ha spostato gli interi tornei maschili e femminili negli hub delle singole città e nelle aree circostanti: San Antonio per le donne e Indianapolis per gli uomini. Normalmente, i round preliminari si svolgono in tutto il paese, suscitando interesse verso un lungo weekend finale, il baccanale di basket noto come Final Four.

Per le ultime Final Four qui, nel 2015, è stata montata per la prima volta una staffa sul JW Marriott di quasi 40 piani e alto 400 piedi. Ma mentre le squadre si facevano strada attraverso le regionali, gli unici che hanno visto i nomi spostati sono stati Residenti di Indianapolis, almeno fino alle Final Four.

Ora, tutte le 68 squadre hanno avuto la possibilità di vedere il girone in azione e quando i giochi riprenderanno sabato, 16 squadre saranno ancora in competizione per raggiungere la partita del campionato.

Quelli che fanno il sollevamento pesante sono le anime coraggiose che salgono sullo scaffale oscillante, un’impalcatura larga circa 30 piedi e profonda 3 piedi che è essenzialmente un ascensore a cielo aperto. Ci vogliono due lavoratori su e giù per ogni lato del girone, riempiendo gli spazi vuoti con le squadre vincenti.

“Molte persone pensano di poterlo fare finché non ci provano”, ha detto Shane Margherini, che ha gestito il turno di lunedì mattina, ed è uno dei circa una dozzina di lavoratori che aggiorna la staffa. Il suo partner, Brandon Tischbein, ha detto di aver apprezzato la vista, a centinaia di metri dal suolo con una vista del centro.

“Sei libero lassù”, disse. “Non sei bloccato dietro una finestra di vetro.”

La coppia è imbrigliata, non per il palco swing, ma per un’altra serie di linee che scendono dal tetto dell’hotel. Sono dotati di una pinza per fune che funge da freno. “Il palco può cadere e io penzolo dal lato dell’edificio”, ha detto Margherini.

Sono inoltre dotati di un coltello per unire e tagliare i pannelli in vinile da 4 piedi per 25 piedi e una spatola per fissarli all’edificio. Andy King, il supervisore del progetto, ha descritto il vinile come un grande adesivo. Vengono portati su in rotoli, la carta di supporto viene rimossa man mano che viene srotolata e viene applicata una spatola per assicurarsi che si attacchi.

Ci sono volute circa due ore ogni giorno per completare il primo round – con 16 vincitori ogni giorno – e circa la metà per il secondo. Con meno righe da riempire ogni giorno, il processo è più veloce. (Ci sono volute 100 ore per stampare 800 strisce, che hanno impiegato circa una settimana per essere montate. La staffa copre 47.000 piedi quadrati.) Quando un campione nazionale viene incoronato il 4 aprile, il logo della scuola salirà.

Il lavoro inizia dall’oggi al domani, quando le squadre vincitrici vengono stampate da file di computer e consegnate la mattina dopo. “Non mi aspettavo di stampare di nuovo Oral Roberts”, ha detto King, riferendosi al quindicesimo seme nella regione del sud che ha vinto due partite.

I lavoratori cavalcano in un raccoglitore di ciliegie fino a un balcone del terzo piano dove salgono sul palco altalenante, evitando di entrare nell’hotel che la NCAA sta cercando di mantenere un ambiente strettamente controllato. Aspettano fino alle 9 del mattino per iniziare la loro salita per evitare di spaventare un ospite dell’hotel – in questo caso giocatori, allenatori e staff di tutte le squadre che sono qui isolate – con un campanello d’allarme inaspettato di un paio di ragazzi che ondeggiano fuori dalla loro finestra. C’è uno spotter in basso che controlla due volte per assicurarsi che i nomi siano nel posto giusto.

Una delle rughe di cui tenere conto è il tempo. Se c’è il sole, il vinile diventa più appiccicoso e più difficile da lavorare. Se piove, non si attaccherà. E se c’è vento, nessuno vuole rimbalzare come una palla della lotteria a 30 piani di distanza, non importa quanto sia sicura l’imbracatura.

“È un buon affare, ma impegnativo”, ha detto Frank Hancock, proprietario di Sport Graphics, che per primo ha messo qui uno striscione sovradimensionato per il Super Bowl dopo la stagione regolare 2011. “Non avrai una seconda possibilità per rovinare un evento.”

Gli striscioni, almeno quelli così grandi, sono unici a Indianapolis. La NCAA non li ha presentati in altre recenti Final Four, né l’hanno fatto a San Antonio per il torneo femminile. In effetti, i segni che sono onnipresenti qui – che coprono ponti pedonali, lampioni e lati degli edifici – sono assenti a San Antonio.

Eli Lilly, il produttore farmaceutico che ha sede qui, ha contribuito con quasi $ 1 milione per abbellire il centro per il torneo maschile, ma il costo della staffa è coperto dalla NCAA, insieme a diversi gruppi di richiamo sportivi e di intrattenimento locali, secondo Brett Kramer, una portavoce di uno dei gruppi, l’Indiana Sports Corp. Una portavoce della NCAA ha rifiutato di rivelare quanto l’organizzazione ha speso per la staffa, o quanto contribuisce alla segnaletica nei due siti del torneo.

Hancock ha detto che altri hanno contribuito perché la NCAA ha subito una perdita di $ 56 milioni l’anno scorso a causa della pandemia, portandola a ridurre il personale di circa un quarto rispetto a un anno fa.

“Guardi questo e pensi, ‘la NCAA ha soldi per questo e loro non hanno soldi per quello?'”, Ha detto Hancock, indicando la staffa. “La NCAA si è divertita moltissimo durante quest’anno. Non c’erano fondi. Questa è una città democratica in uno stato repubblicano; siamo abituati a che tutti si riuniscano per il meglio dello stato. “

Quella non era l’unica area in cui c’era uno spirito di cooperazione.

Anche il tempo lo ha fatto, con la pioggia che avrebbe dovuto arrivare martedì fino al pomeriggio e alla sera. Le previsioni sono per più o meno le stesse per tutta la settimana, ma per sabato sarà limpido e fresco, quando il campo inizierà a ridursi ulteriormente, proprio come il carico di lavoro che è in cielo.

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