A UConn, il “New Big East” ha accolto un vecchio potere

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Quando RJ Cole si è trasferito da Howard a UConn dopo la sua seconda stagione, ha cercato di mettersi alla prova contro una concorrenza migliore, avvicinarsi alla sua famiglia e competere su un palcoscenico più grande nella Big East Conference.

La possibilità di giocare nel torneo Big East al Madison Square Garden è una grande opportunità per qualsiasi giocatore di basket maschile del campionato.

“Chiunque abbia giocato a basket ha sognato di giocare nel Garden”, ha detto in un’intervista telefonica Robert Cole, il padre di RJ.

Mentre RJ Cole, playmaker junior da 6 piedi 1 con maglietta rossa di Union, NJ, farà il suo debutto nel torneo, la sua scuola farà il suo ritorno. Gli Huskies giocheranno nel loro primo torneo Big East dal 2012 dopo che la scuola si è riunita alla conferenza dopo sette anni nella American Athletic Conference. Gli Huskies non hanno giocato nel torneo Big East del 2013 perché non erano idonei per il gioco post-stagionale quell’anno.

UConn ha una ricca tradizione nel basket maschile e femminile. La squadra femminile – che lunedì ha vinto il torneo post-stagione – ha vinto 11 campionati nazionali, mentre la squadra maschile ha vinto il titolo del 1999 e altri tre da allora, il massimo in quell’arco di tempo.

Il programma maschile ha completato un’inversione di tendenza di tre anni sotto la guida dell’allenatore Dan Hurley, il cui contratto è stato prorogato la scorsa settimana fino alla stagione 2026-27. Gli Huskies sono il seme numero 3 nel torneo della conferenza e si prevede di fare il loro primo torneo NCAA dalla stagione 2015-16. Creighton è il seme numero 2 ed è stato anche progettato per partecipare al torneo NCAA. Seton Hall e Xavier, che hanno perso al primo turno contro Butler mercoledì, erano in bolla entrando in questa settimana così importante.

Il campionato in genere non produce un talento unico, ma quest’anno ha diverse stelle, tra cui il secondo attaccante del Villanova Jeremiah Robinson-Earl, l’attaccante senior di Seton Hall Sandro Mamukelashvili e la guardia del secondo anno dell’UConn James Bouknight, una presunta lotteria NBA.

Quando l’UConn ha giocato il suo ultimo torneo Big East nove anni fa, c’erano 16 scuole di basket, cinque in più rispetto a adesso. Nel 2013, il vecchio Big East si è diviso con le scuole di calcio in partenza per i campionati Power 5: Syracuse e Louisville sono ora nella Atlantic Coast Conference mentre il West Virginia è nella Big 12. Il “nuovo Big East” si è raggruppato aggiungendo Butler, Creighton e Xavier prima della stagione 2013-14, ei suoi allenatori sono orgogliosi di essere un campionato incentrato sul basket in grado di competere con conferenze che includono anche il calcio.

Hurley, che ha suonato per Seton Hall a metà degli anni ’90, ha scherzato dicendo che suonava nel “vero Big East” – prima dell’attuale incarnazione.

Sia nuova che vecchia, la conferenza è andata bene, con le sue squadre che hanno vinto sei campionati nazionali dal 2000, secondi solo agli otto dell’ACC.

Villanova ha vinto due degli ultimi quattro titoli nazionali ed è stato considerato un favorito di seconda categoria per contendersi un altro quest’anno prima che il playmaker senior Collin Gillespie si sia infortunato al ginocchio a fine stagione la scorsa settimana. Tuttavia, Villanova ha vinto il suo settimo titolo di stagione regolare Big East nella conferenza riorganizzata ed è il seme numero 1 di questa settimana.

A causa della pandemia, i fan degli Huskies non saranno in grado di riempire il Garden e sostenere rumorosamente la loro squadra come facevano quando UConn era originariamente nel Big East dal 1979 al 2013. In base alle normative sanitarie statali, i tifosi non potevano assistere alle partite casalinghe in questa stagione.

Sebbene alcune conferenze consentano a un numero limitato di fan di partecipare ai tornei post-stagionali, il Big East non ha venduto i biglietti al pubblico. Il campionato offre un numero limitato di biglietti a ciascuna squadra per consentire alle famiglie e agli ospiti di studenti-atleti, allenatori e membri del personale della squadra di assistere alle partite.

Robert Cole e sua moglie, Javicia, hanno in programma di assistere alla prima partita di UConn giovedì sera contro DePaul.

“È sempre un incentivo in più avere il supporto della tua base UConn, ma il bello di questo è avere l’opportunità come genitore di andare a vederlo giocare in questa incredibile pandemia che ha tolto molta gioia dal vederlo giocare a il livello più alto “, ha detto Robert Cole.

Il Big East ha ricevuto un contraccolpo lo scorso anno quando ha deciso di continuare il suo torneo della conferenza in un secondo giorno il 12 marzo, nonostante l’impatto della pandemia che ha raggiunto il Nord America e altri sport si sono interrotti. Nessun’altra grande conferenza ha giocato quel giorno.

Dopo aver tenuto due partite l’11 marzo, la conferenza ha deciso di far giocare St. John’s e Creighton il giorno successivo, con 200 fan per scuola. All’intervallo, la partita è stata chiamata e il torneo annullato.

Il Commissario del Big East Val Ackerman in seguito lo definì “un giorno terribile per noi”. Ha detto che il Big East ha consultato la NCAA e gli ufficiali sanitari della città a New York prima di iniziare il gioco.

“Abbiamo fatto la migliore chiamata che avremmo potuto fare”, ha detto.

Anche dopo il governatore Andrew M. Cuomo di New York annunciato il mese scorso che la partecipazione limitata sarebbe stata consentita agli eventi sportivi nello stato, il Big East non si sentiva a suo agio nel permettere al pubblico di acquistare i biglietti.

“Quando gli eventi sportivi di New York iniziano a riaprire, abbiamo ritenuto importante offrire l’accesso a uno degli eventi più importanti nello sport universitario a coloro che sono più vicini ai partecipanti, mentre ci sforziamo di proteggere la salute e la sicurezza di tutte le persone coinvolte”, ha detto Ackerman in una dichiarazione.

Anche se questa settimana non faranno parte di una folla di fan di UConn al Garden, la famiglia Cole sarà lì, con più spazio per distendersi e godersi il gioco.

“Il solo fatto di essere nell’arena stessa è abbastanza buono per me”, ha detto Robert Cole.

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